Настя-магджей — сказка

Сказки из бомбоубежища


*1*


Жила-была на свете семья: папа Антон, мама Саша и их дочки, Настя и Вера. Они часто путешествовали на автобусах и поездах и однажды приехали в незнакомый город. Сдав багаж в камеру хранения, папа, мама и девочки вышли из здания вокзала и остановились на перекрестке, раздумывая, с чего бы начать знакомство с городом. Папа зашел с телефона в интернет, чтоб прочесть информацию о местных достопримечательностях, но не нашел ничего интересного.

— Что ж, будем открывать город, как Колумб Америку, – заявил папа.

— Это как? – уточнила мама.

— А вот так.

И папа зашагал по улице куда глаза глядят. Застыв на миг в нерешительности, мама, Настя и Вера побежали догонять папу. Вскоре путешественники увидели блошиный рынок. Он находился на территории городского парка и был обнесен старинной чугунной оградой, за которой шла бойкая торговля. Тут и там раздавались голоса, предлагавшие наряду с обычными совершенно невероятные вещи. В самом деле здесь можно было купить что угодно – от старой вазы до новой волшебной палочки, от вязанных бабушкиных носков до бесценных изумрудов, рубинов и сапфиров, давным-давно украшавших корону местного короля. Вероятно, это была сладкая ложь и красивая сказка, но торговцы выкрикивали названия своих товаров с таким запалом, воодушевлением и искренностью, что невозможно было устоять от желания купить себе на память какой-нибудь сувенир. Пускай даже если волшебная палочка – всего лишь лазерная указка, а королевские бриллианты – осколки разноцветного стекла, тщательно отшлифованные морскими волнами.

Не удержавшись, Настя приникла к ограде и стала с любопытством рассматривать рынок сквозь прутья.

— Ой, здесь столько всего интересного! – восхищенно воскликнула девочка. – Давайте туда зайдем. Хоть на минутку.

— Хорошо, – согласился папа. – Заодно пообщаемся с продавцами антиквариата и домашней утвари. Наверняка они знают, что можно посмотреть в городе.

Так и поступили – отправились на блошиный рынок. Папа стал по очереди обходить торговцев и расспрашивать их о городе:

— Посоветуйте нам, что посмотреть.

Первый продавец предложил гостям города сходить на концерт фольклорного ансамбля.

— В это трудно поверить, но музыканты исполняют песни, которые сочинили еще их далекие предки – первобытные охотники на мамонтов. И даже жилеты и куртки на музыкантах сшиты из шкур древних животных.

Второй торговец направил путешественников в краеведческий музей.

— Скажу вам по секрету, в нем хранятся туфелька Золушки, волшебная лампа Аладдина и зубы Волка, съевшего бабушку Красной Шапочки.

Третий торговец с восторгом рассказал о необыкновенном кукольном театре:

— На всех его спектаклях аншлаг! В зале нет ни одного свободного места. А все потому, что директор театра собрал столько кукол, что им не хватает места на сцене. Вот режиссер и вынужден рассаживать куклы в зрительном зале.

А четвертый продавец поначалу молча слушал первых трех и посмеивался над ними в седые усы. Это был высокий старик в черной шляпе и таком же черном пальто. На его руках были красные перчатки, а обут он был в красные башмаки. Он не вынимал изо рта красную трубку, которой беспрерывно дымил. Старик выглядел так ярко и необычно, что мимо него невозможно было пройти равнодушно.

— Какой оригинальный дедушка! – заметила мама. А Вера сказала: – Я хочу с ним сфотографироваться.

Девочка подошла к экстравагантному старику и смело взяла его за руку, а он улыбнулся ей, показав большие крепкие зубы. Папа протянул прохожему телефон и попросил его сфотографировать всю семью рядом с колоритным продавцом. После этого папа спросил у него:

— Может, и вы посоветуете, что нам стоит посмотреть в вашем городе?

— С удовольствием! – пыхнул трубкой незнакомец. – Садитесь на трамвай и езжайте к старому замку.

— Старый замок, – с сомнением повторила мама. – Что может быть в нем интересного?

— Как что?! – искренне возмутился старик и едва не выронил изо рта трубку. – Неужто вы не знаете? В замке живет страшный-престрашный монстр Драковище!

— Ой как здорово! – обрадовалась Настя.

— Глупости это. Монстры бывают только в сказках, – недоверчиво промолвила Вера.

— А вот и нет, – усмехнулся с заговорщическим видом странный торговец. Путешественники простились с ним и направились дальше.

— Постойте! – внезапно окликнул взрослых и детей старик. Он продавал разную мелочь: фонарики, магнитики на холодильник, значки, марки, карандаши, краски, бумагу. Торговец поднял со скатерти, на которой были разложены товары, фонарик, коробку карандашей и альбом для рисования. Старик вручил фонарик Вере и пояснил:

— Он пригодится тебе в замке. В нем темно и мрачно. Только помни: у фонарика вредный характер. Держи фонарик крепко, чтоб он не выскользнул из руки!

Альбом и карандаши старый торговец протянул Насте.

— Кажется, ты мечтаешь научиться рисовать комиксы?

— Да. Но откуда вы это знаете? – удивилась девочка.

— Мне положено все знать о гостях нашего городка, – загадочно подмигнул ей продавец. – Возьми этот альбом. Знай, в нем не простая, а волшебная бумага. Она способна угадывать твое любое желание и обращать его в рисунки.

— Спасибо. А как вас зовут?

— Можешь называть меня дедушка Вам.

— Вам? – засмеявшись, переспросила мама. – Какое смешное имя.

— Ах, сударыня! – тоже усмехнулся старик. – Бывают вещи посмешнее. И даже пострашнее. Но хорошо, когда хорошо все заканчивается.

Поблагодарив торговца за неожиданные подарки, семья простилась с ним и двинулась к выходу с рынка.

— Когда встретите моего внука, передайте ему от меня привет! – снова окликнул путешественников торговец. Но ни родители, ни их дочки в этот раз не захотели останавливаться и возвращаться к необычному старику.

— Какого внука? – спросила мама. – О чем это он?

— Понятия не имею, – пожал плечами папа.

— Я таких дедушек еще не встречала, – строго сказала Вера. – Он странный.

— Зато добрый, – улыбнулась Настя. – И щедрый.

— И фантазия у него, как у вашего дедушки Паши, – ухмыльнулась мама. – Старый замок, монстры, Драковище – это же сказка!

Рядом с рынком находилась остановка городского транспорта, к ней как раз подъехал трамвай.

— Скажите, ваш трамвай едет в сторону старого замка? – спросил папа у водителя.

— Да, – почему-то растерявшись, ответил он.

— Тогда нам по пути.

И путешественники поднялись в салон трамвая.

— Зря вы туда едете, – неожиданно сказал водитель. – В замке когда-то жил ужасный монстр Драковище. Его давно уже нет, но туристы время от времени бесследно исчезают в стенах замка.

— Отлично! – радостно потер руки папа. – То, что надо! Давно мечтал исчезнуть в одном месте, и появиться в другом – на экзотическом берегу океана.

— У меня есть фонарик, мне нестрашно, – решительно заявила Вера.

— Я давно мечтала попасть в такой замок, – призналась Настя. А мама подозрительно уставилась на водителя. – Вы случайно не внук старого торговца по имени Вам?

— Не-ет, – опешил от неожиданности машинист трамвая.

— Ну, тогда езжайте скорей! А то колеса уже приросли к рельсам.

— Хо-о-оро-шо.

И трамвай, издав мелодичный звон, тронулся с места.


*2*


Наконец путешественники приехали. Семья сошла с трамвая и дружно зашагала к замку. Он оказался закрытым. На входных воротах, встроенных в каменную крепостную стену, которой было огорожено старинное здание, висела табличка.

— «Обеденный перерыв», – прочла Вера.

— Ну вот, только этого нам не хватало! – разочарованно покачала головой мама. Затем недоуменно добавила: – Интересно, у кого там может быть обед? У смотрителя замка, что ли?

— А я думаю, у монстра, – смеясь предположила Настя. – Драковище похитил заблудившихся посетителей, затащил их в подвал и сейчас лопает свои жертвы. А потом у монстра наступит тихий час и он будет не спеша переваривать обед.

— Настя, ты так убедительно рассказываешь, что я живо представила себе это кровожадное чудовище, – недовольно буркнула мама. – Теперь даже не знаю, стоит ли идти в замок. Не хочется стать ужином для Драковища.

— Я тоже представил себе, как обедает монстр. Наверное, это выглядит очень аппетитно, – усмехнулся папа.

— Папа, не шути так, – строго сказала Вера.

— Хорошо, – улыбнулся папа. Осмотревшись по сторонам, он заметил неподалеку кафе. – Пойдемте и мы пообедаем. Что мы, хуже Драковища?

И путешественники направились в кафе.

Настя быстро поела, достала карандаши и альбом – подарок дедушки Вама и принялась рисовать комикс. Сюжет этого комикса пришел ей в голову, пока они ехали в трамвае. Чтоб веселее работалось, девочка надела наушники и включила на телефоне музыкальную композицию, которую сама создала с помощью специальной программы «Трам-пам-пам». У этой программы была громадная библиотека, в ней хранилось бесчисленное количество звуковых дорожек, ритмов и целых мелодий. Для создания новой композиции требовалось сделать всего четыре шага: выбрать подходящий музыкальный жанр, в нем подобрать яркие, свежие звуки и биты (этим словом еще называют «ритмы»), свести их вместе в единую мелодию, добавить к ней оригинальные спецэффекты и вуаля – перед вами готовый музыкальный шедевр! Настя, как заправский диджей, записывала композиции в самых разных жанрах – от блюза и рок-н-ролла до хип-хопа и электронной музыки. Иногда девочка вставляла в свои мелодии жизнерадостные, игривые звуки укулеле – миниатюрной гавайской гитары, на которой понемногу училась играть. Папе с мамой нравилось, что делает их старшая дочь. Они хвалили ее и подбадривали: «Здорово получилось! Настя, у тебя талант!»

И вот, надев наушники и включив на телефоне музыку, Настя принялась рисовать принцев и принцесс, рыцарей и придворных дам. Они собрались в замке на дне рождения Королевы. Внезапно на пир явился Монстр. Он хотел поздравить Королеву, но охрана грубо вытолкала его из зала. Разгневавшись, Монстр наложил ужасное заклятие на Королеву. Вскоре она родила мальчика – крохотного Монстрика. Короля от горя хватил сердечный удар, и правитель замка вскоре умер. Когда королевскому сыну исполнилось три года, в замке снова появился Монстр и заявил свои права на ребенка. На этом чудище решило не останавливаться – захотело жениться на Королеве и стать новым владыкой замка. Преданные Королеве рыцари дали отпор Монстру. Он был вынужден отступить, но спустя время вернулся с армией чудовищ и обложил замок со всех сторон. Началась осада крепости. Ее защитники сражались бесстрашно и стали теснить неприятельское войско…

Настя так увлеклась рисованием комикса, что не услышала, как ее дважды окликнули родители. Когда папа, потеряв терпение, позвал старшую дочь в третий раз, она наконец оторвала взгляд от альбома и рассеянно посмотрела на родителей. И в это мгновенье случилось непредвиденное! Рисованные фигурки королевских воинов в самый важный момент, когда решался исход битвы с армией Монстра, неожиданно побросали оружие и разбежались в разные стороны. В отчаянии девочка расплакалась.

— Извини, что я на тебя накричал, – поняв по-своему внезапные слезы дочери, виновато пробормотал папа. – Просто ты не реагировала на нашу с мамой просьбу отправиться к замку. Наверняка там обед уже закончился.

— Папа, это какая-то неправильная бумага! – всхлипывая, сказала Настя. – Я нарисовала комикс, а его персонажи меня не слушают. Делают что хотят. Испортили мне весь сюжет!

Недоуменно взглянув на дочь, мама хотел было что-то спросить у нее, но тут Вера, смотревшая в окно, радостно сообщила:

— Ура, замок заработал!

И действительно ворота в крепостной стене широко отворились, и смотритель стал впускать внутрь посетителей.

— Пойдемте, – сказала мама папе и старшей дочери. – Потом поговорите.

А Вера с нетерпением воскликнула:

— Я хочу скорее в замок!

И семья путешественников направилась к распахнутым воротам.


*3*


В холле замка располагалось небольшое кафе, одновременно служившее сувенирной лавкой. Привязанные к нитям, с потрескавшегося от времени потолка свисали фигурки монстров, вампиров, оборотней, жутких пауков, летучих мышей и прочих чудовищ.

— Симпатично тут, – пошутила мама.

— Ага, мне тоже нравится, – кивнул папа и повернулся к барной стойке. – Не выпить ли нам кофе? А то после обеда что-то изжога замучила.

— Я, пожалуй, возьму себе чая, – сказала мама.

— Какой кофе, какой чай?! – искренне возмутилась Настя. – Мы пришли в замок, чтоб встретиться с монстром.

— Вот идите и встречайтесь. В отличие от тебя я не любительница чудовищ, – призналась мама. – Мы с папой подождем вас в кафе.

— Ах вот как! – рассердилась Настя. – Вера, мы сами найдем Драковище и никому о нем не расскажем. Пошли!

С этими словами девочка решительно зашагала ко входу в темный коридор, начинавшийся на противоположной стороне холла. Загадочный коридор уводил вглубь замка.

— Я хочу сока, – вдруг раздался за спиной девочки голос ее младшей сестры. Обернувшись, Настя нетерпеливо промолвила: – Попроси маму с папой. Пусть и мне тоже купят сок. Гранатовый.

Папа заказал себе кофе, маме – чай, а дочкам купил два сока: вишневый и гранатовый.

— Смотрите, не угощайте соком монстра. А то ему может понравиться, и тогда он от вас не отстанет, – смеясь, напутствовала дочек мама. В ответ Настя даже не улыбнулась. Она молча спрятала сок в свой рюкзачок, а Вера в свой. И сестрички, взявшись за руки, вошли в мрачный коридор.

— Ух ты, как здесь темно, – с опаской всматриваясь в непроглядную вдаль, пробормотала Настя.

— И страшно, – прошептала ее младшая сестра.

— У тебя же есть фонарик. Скорей включи его!

— Точно! Как я могла про него забыть!

Остановившись, Вера мигом достала из рюкзака фонарик, зажгла его – и тотчас вспыхнул мощный луч света. Он осветил на несколько шагов вперед свод и стены таинственного коридора.

— Вот это другое дело! – удовлетворенно промолвила Настя. – С таким фонарем мы быстро отыщем монстра.

И девочки смело пошли дальше.

С каждым шагом темнота становилась все гуще и устрашающей. Вскоре впереди послышались сначала зловещие шорохи, затем тревожные вздохи и жуткие звуки, похожие на скрежетание зубов, но девочки продолжали медленно пробираться по коридору.

— Вера, тебе страшно? – взволнованно спросила Настя.

— Не-ет, – охваченная дрожью, ответила младшая сестричка. В одной руке она держала фонарик, а другой крепко сжимала руку Насти.

— А если Драковище нападет на нас?

— Я дам ему фонариком по башке, и мы убежим!

Немного погодя девочки достигли бокового проема в стене: от него вниз вела щербатая каменная лестница. И тут случилось непредвиденное! В тот момент, когда сестры проходили мимо проема, Веру вдруг кто ударил по руке. От неожиданности девочка выронила фонарик, и он, упав, покатился по лестнице вниз. Тотчас охотниц на монстра окутала кромешная мгла.

— Вера, что ты наделала?! – вскричала старшая сестра.

— Я нечаянно, – всхлипывая, стала оправдываться младшая.

— Ладно, не плач, – поспешила успокоить ее Настя. – У меня есть телефон.

Девочка порылась в кармане куртки, вынула телефон и включила на нем фонарик. Облегченно вздохнула.

— Фух, теперь мы можем идти дальше.

— Погоди, давай сначала спустимся в подвал и заберем мой фонарик, – попросила Вера. – Мне жалко его бросать. Ведь фонарик – подарок дедушки Вама.

— Хм, а вдруг там Драковище? Поджидает нас в засаде?

— Так это же здорово! Мы наконец найдем чудовище и дадим ему по башке!

Последние Верины слова пришлись по душе Насте, и она, улыбнувшись, согласилась.

— Хорошо. Только первой спускаться буду я.

— Почему?

— Потому что я старше тебя и сильней! – храбро заявила Настя. Мгновенье подумав, девочка добавила уже не так уверенно: – А если монстр нападет на нас, дам ему сдачи.

И сестрички, освещая ступени лестницы фонариком телефона, осторожно спустились в подвал. Мрак в нем, казалось, был еще гуще и плотней, словно черносмородиновое или сливовое желе. Лишь у основания лестницы что-то светилось. Это горел Верин фонарик.

— Смотри-ка, он не разбился и не погас! – обрадовалась девочка. Она торопливо подняла с каменного пола фонарик и стала освещать им стены и свод подвала. Внезапно луч света выхватил из мглы дверь, находившуюся в стене напротив. Случайно свет угодил на замочную скважину, и в следующий миг произошло нечто необычное. Громко щелкнул, проворачиваясь, невидимый замок, и дверь со страшным скрипом и лязгом стала отворяться.

— Вот это да! – изумилась Настя. – Фонарик волшебный. Он умеет открывать двери.

А потом она, набравшись смелости, предложила:

— Ну что, сестричка, пойдем глянем, что внутри комнаты?

— Ага, пойдем, – стараясь не выдавать страха, отозвалась Вера. – Вдруг там монстр сидит.

Вновь взявшись за руки, девочки направились к открытой двери. Однако не сделали они и трех шагов, как из мрака неведомой комнаты раздался ужасный душераздирающий рык:

— Р-р-р, ну наконец-то меня освободили из плена!

— А-а-а, Драковище!! – в один голос завизжали Настя с Верой и бросились наутек. Они метнулись было к лестнице, но что-то огромное, черное и косматое опередило их и перегородило дорогу.

— Монстр нас поймает! – испуганно закричала Вера.

— Р-р, не поймает! – невольно подражая чудовищу, воинственно рыкнула Настя и, схватив сестру за руку, решительно потянула ее за собой. – Бежим!

— Куда? – растерянно спросила Вера.

— Куда глаза глядят.

— А у меня глаза никуда не глядят. Темно очень.

— Тогда просто бежим. Ну же!

И сестры кинулись опрометью вглубь подвала – лишь бы убежать, спастись от жуткого монстра. А он, пыхтя и рыча, устремился за ними в погоню. Его зловещее дыхание и тяжелый топот становились все ближе. Казалось, еще миг, и Драковище протянет свои когтистые лапы и схватит несчастных девочек. Как вдруг произошло новое чудо.

На бегу Вера освещала дорогу фонариком. Внезапно его луч упал на стену, в которой оказалась еще одна дверь. В тот же миг замок в двери издал знакомый щелчок, и вторая дверь, так же жутко скрипя, как первая, отворилась. Изнутри раздался чей-то невнятный голос.

— Ух ты! Второго монстра нам только не хватало! – оторопела от неожиданности Настя. Сестрички стали как вкопанные, не зная, в какую сторону им бежать.


*4*


В следующее мгновение из дверного проема высунулась чья-то маленькая голова, обросшая густой шерстью, и, хрюкая, взволнованно позвала растерявшихся девочек:

— Скорей сюда!

— Ты кто?! – открыла рот от изумления Настя.

— Ой, да это и вправду монстр! – снова взвизгнула Вера. – Я не пойду к нему!

— Во-первых, я не монстр, а Вампуся, – обиженно хрюкнула в ответ косматая голова. – А во-вторых, если не хотите спастись, стойте на месте. Через пару секунд настоящий монстр схватит вас, слопает, как Волк Красную Шапочку, и косточек от вас не оставит.

Последний довод загадочного незнакомца показался Насте убедительным. Она порывисто схватила за руку сестричку, резко перешагнула с ней дверной порог, и хозяин комнаты, одобряющие хрюкнув, кинулся к двери, спеша ее захлопнуть. Но было уже поздно! Как раз в этот момент подоспел Драковище. Он просунул громадную лапу в дверную щель и рыча попытался открыть дверь.

— Помогите! У меня не хватает сил справиться с монстром, – жалобно пробормотал Вампуся. Переглянувшись, сестры не сговариваясь бросились на помощь своему таинственному спасителю – дружно навалились на дверь и стали медленно ее закрывать.

— Р-р-р, немедленно откройте! – свирепо зарычало чудовище. – Иначе я съем вас троих!

— Слыхали? Драковище и меня съест! – задрожал от страха Вампуся. Он был похож на персонажа сказочного фильма или компьютерной игры. Ростом Вампуся был невысокого, чуть выше Веры, и полностью, с головы до лап, покрыт шерстью, как маленький медвежонок. Вот только хрюкал он, как свинка.

— Не бойся, мы не дадим тебя в обиду! – пообещала Настя. Затем сердито фыркнула: – Не пойму, что нам мешает закрыть дверь?

— Это лапа монстра, – посмотрев вниз, сообщила Вера. Затем радостно заявила: – Кажется, я знаю, что нужно делать.

Девочка присела на корточки и пощекотала ступню и пятку монстра.

— Ха-ха-ха! – захохотало чудовище и машинально выдернуло лапу из щели. А в следующий миг девочки – раз! – захлопнули дверь, а Вампуся – два! – запер ее на массивный засов.

— Р-р-р, все равно я до вас доберусь! – заревел снаружи Драковище и обрушил на дверь свои пудовые кулаки. Постучав минуты три, чудовище вдруг затихло. Вампуся приложил к двери длинное, как у ослика, ухо.

— Монстр ушел, – шепотом сообщил он.

— Навсегда? – обрадовалась Вера.

— Нет, – покрутил головой странный хозяин комнаты. – Отправился за подмогой. У него несметное войско чудовищ, еще более ужасных, чем он.

— Что же нам делать? – забеспокоилась Настя. – Наверху, в кафе, наши родители. Они смогут нам помочь!

Схватив телефон, девочка попыталась дозвониться сначала папе, потом маме, но ничего не вышло.

— Зря стараешься. Здесь толстые стены и потолки, – горестно вздохнув, сказал Вампуся. – Поэтому плохо ловится мобильная связь.

— Что?! Ты знаешь эти слова – «мобильная связь»? – удивилась Настя.

— Конечно, знаю. Я же современный вамплиер, должен разбираться в разных гаджетах и технологиях, – хвастливо хрюкнуло необыкновенное существо.

— Как ты сказал – «вамплиер»? – недоуменно переспросила Вера. – Никогда не слышала о таких.

— Эх ты, темнота! – снисходительно ухмыльнулся Вампуся. – Вамплиеры – благородные защитники этого замка. С древних времен мы защищаем его от монстров. Но в последнее время нас стало заметно меньше, а чудовищ, наоборот, намного больше. Вот они и пытаются выжить нас из замка.

— А почему Драковище напал на нас? – нахмурилась Вера. – Мы освободили его из плена, а он вместо того, чтоб сказать спасибо, пообещал нас съесть. Его что, не воспитывали папа с мамой?

— Монстр – безжалостный хищник. Его заботит лишь одно – как набить свой желудок.

— Выходит, мы пропали, – обреченно промолвила Настя. – Скоро чудовище вернется со своей армией, сломает дверь и схватит нас.

— Нет, мы дадим монстру и его войску бой! – решительно заявил Вампуся.

— Бой? – не поняла Настя. – Это как?

— Сейчас расскажу, но сначала… – запнувшись, маленький вамплиер испытующе уставился на Настю. – Альбом с комиксами у тебя с собой?

— Ну да.

— Так что же ты молчишь! – в негодовании фыркнул Вампуся. – Доставай скорей!

— Ладно, только не кричи на меня, – растерялась от неожиданного напора странного косматого создания девочка. Она вынула из рюкзака альбом – подарок дедушки Вама. – Вот он.

— Отлично! – довольно потер лапки вамплиер. – Это – твое войско.

— Чего? – еще больше опешила Настя.

— Ну ты же рисовала рыцарей и принцев, осмелившихся сразиться с Чудовищем, пожелавшим жениться на Королеве и стать новым хозяином замка?

— Рисовала, – вздохнула девочка. – Но все доблестные воины в самый ответственный момент сбежали с поля боя.

— Ничего, как сбежали, так и соберутся заново, – твердо заверил Вампуся. – А для этого тебе понадобится она. Минутку…

Загадочное существо огляделось по сторонам, словно что-то искало, радостно хлопнуло себя лапкой по лбу и полезло под крохотную кровать, сколоченную из множества дощечек. На удивление дощечки выглядели как новенькие и пахли приятно и свежо, как новогодняя елка. Выбравшись из-под кровати, Вампуся протянул Насте предмет, схожий на миниатюрную гитару.

— Ух ты! Это что, неужели укулеле?! – изумилась девочка.

— Нет, – покрутил головой вамплиер, – это – елелуку.

— А зачем она, эта луку? – недоверчиво покосилась на странную вещицу Вера.

— Чтобы командовать войском.

— Как это, командовать войском?

— Твоя сестра поймет, когда придет время! – важно заявил вамплиер. Затем повернулся к Насте. – Ты умеешь играть на музыкальных инструментах?

— Немного.

— Значит справишься, – довольно хрюкнул Вампуся. – В общем так: вы сидите тут тихо, как мыши. Может, Драковище забудет про вас и не придет.

— А если чудовище вернется со своими грызунами? – озабоченно спросила Настя.

— Хм, тогда сыграй им свою любимую мелодию.

— И что тогда будет?

— Увидишь. Главное, не волнуйся. На елелуку играть так же просто, как на укулеле, – постарался подбодрить Настю Вампуся. Затем неожиданно объявил девочкам: – Ладно, мне пора. У меня дела.

— Ты что, нас бросаешь?! – возмутилась Вера. – Ты – вамплиер! Ты должен нас защищать!

— Сказал же, у меня дела, – опустив глаза, буркнул Вампуся. Он вдруг стал медленно таить, как облачко дыма или тумана.

— Ну все, не поминайте меня лихом, – прошептал он на прощание и, просочившись сквозь дверную скважину, исчез.

— Обманщик! – надулась Вера.

— Да, похоже, Вампуся разыграл нас, – расстроилась Настя. – Он и без нашей помощи мог давно сбежать из этой мрачной комнаты. Превратился в дым – и пропал.

— Настя, я хочу к маме и папе! – захныкала Вера.

— Я тоже этого хочу. Пошли.

Старшая сестричка, поднатужившись, отодвинула засов и принялась отворять тяжелую дубовую дверь.

— Чур, я буду первой! – воскликнула Вера и, обогнав Настю, выбежала наружу. И тут же угодила в лапы монстра.


*5*


— Р-р-р, попалась, малышка! Какая ты аппетитная, – хищно захохотал Драковище. За монстром расположилось несметное войско разношерстных чудовищ. Они воинственно рычали, клацали огромными зубищами и тополи лапами.

— Настя, спаси меня! – испуганно заверещала Вера.

— Да как же я с ними со всеми справлюсь? – растерялась старшая сестра. Но уже в следующий миг вспомнила про волшебную гитару. – Как там тебя? Елелуку, выручай!

Девочка осторожно коснулась струн. И тотчас произошло такое, чего не могли предвидеть ни сестры, ни полчище чудовищ.

Стоило Насте только заиграть на необыкновенном музыкальном инструменте, как три струны на нем засветились, точно лучи лазера, а затем окрасились в красный, желтый и зеленый цвета. А затем начались и совсем фантастические вещи! Внезапно альбом, который Настя положила на кровать вамплиера, вздрогнул, распахнулся, и в нем вдруг стали сами по себе с безудержной скоростью переворачиваться страницы, будто их дергала чья-то невидимая рука.

— Ух ты, да это же магия! – восхищенно воскликнула Настя. А дальше было еще интересней! Из альбома неожиданно начали выпадать рисованные фигурки принцев и рыцарей. Едва коснувшись пола, фигурки принялись стремительно увеличиваться в размерах и превращаться в живых воинов.

— Вот это да! – оторопел от неожиданности Драковище. Вера тут же воспользовалась растерянностью чудовища – вырвалась из его объятий, метнулась к сестра и спряталась за ее спину.

Тем временем один из волшебных рыцарей принял команду на себя.

— Стрелки, пли! – скомандовал он. Тотчас из строя загадочных незнакомцев выступили воины с громадными ружьями наизготовку. Они взвели курки, прицелились и дали залп по полчищу чудовищ. Тут же комнату заволокло густым дымом и где-то рядом раздались вопли и стоны раненых монстров. Спустя мгновение дым рассеялся и взгляду девочек открылось невиданное зрелище. Благородные воины схлестнулись в рукопашном бою с отвратительными чудовищами.

Настя продолжала играть на невероятной волшебной елелуку. Сделав паузу, девочка включила на телефоне свою самую ритмичную, задорную композицию – и рыцари стали биться с еще большей отвагой и воодушевлением.

— Дайте им как следует! – закричала Настя. Но, присмотревшись к двум враждующим войскам, она вдруг рассмеялась. – Вера, ты только погляди на их оружие. Это же какой-то цирк!

— Ха-ха-ха, да, цирк! – захохотала в ответ младшая сестричка.

Девочками овладело внезапное безудержное веселье. И было отчего! Ведь рыцари и монстры сражались игрушечным оружием. Соперники поливали друг дружку из водяных пистолетов, дубасили надувными колотушками, забрасывали бомбочками с конфетти и разноцветной краской, взрывали хлопушки и петарды. Битва между двумя войсками и вправду напоминала озорное цирковое представление, а непримиримые противники были похожи на беззлобных клоунов, которые смеха ради решили переодеться в рыцарей и чудовищ.

— Но вдруг все резко переменилось. В когтистых лапах Драковища откуда ни возьмись появилась увесистая палица, густо утыканная шипами, а чудовища невесть как оказались вооруженными кольями и деревянными дубинками.

— Эй, вы воюете не по правилам! Мы так не договаривались, – на миг опешив, воскликнул предводитель доблестных воинов. И сердито добавил: – Ну ладно, пеняйте на себя.

Командир рыцарей отбросил прочь водяной пистолет и выхватил из ножен меч. Точно так же поступили все отважные защитники – сменили игрушечное оружие на настоящее: на мечи, копья и луки.

— Отдайте мне девчонок, и я дарую вам жизнь! – заорал не своим голосом главный монстр. Но принцы и рыцари скорее готовы были умереть, чем выполнить требование вожака чудовищ.

— Не дождешься, мерзкая тварь! – храбро закричал предводитель маленького рыцарского войска и лично повел его в атаку.

Рыцари бились как львы, но у чудовищ был перевес сил. Казалось, бесстрашные защитники Насти и Веры обречены. Но тут в задних рядах монстров послышались отчаянные вопли, а в следующее мгновение полчище чудовищ в панике разбежалось и на пороге комнаты возник Вампуся. За его спиной выстроился отряд таких же косматых, как он, воинов.

— Настя и Вера, знакомьтесь, это мои друзья вамплиеры! – радостно доложил сестрам их новый знакомый.

— Да? А которые из них твои друзья? – выглянув из-за косматого плеча своего спасителя, растерянно спросила Настя.

— Ты это о чем? – удивился Вампуся. Оглянувшись, он прыснул со смеха в кулачок. А затем гордо объявил: – Они все мои друзья!

К вамплиерам присоединились рыцари и принцы. Воины из двух войск смешались между собой, они сердечно обнимали друг друга и поздравляли с победой над армией монстров.

— Здорово мы им дали!

— Р-р-р! Хрю-хрю! Так им и надо!

— Если б не Настя-магджей, мы бы не справились с чудовищами!

— Это точно! Настя сочиняет потрясающие магические мелодии!

— А еще она классно играет на волшебной елелуку!

К Вампусе подошел предводитель отряда рыцарей и крепко пожал вамплиеру лапку.

— Вы вовремя подоспели. Еще немного, и нам пришлось бы туго.

— На моем месте ты поступил бы так же, если б твои друзья оказались в беде, – скромно ответил вамплиер.

— А-а, вот ты куда отлучался, – догадалась Настя. – Чтоб собрать свое войско!

— Верно, – кивнул Вампуся.

— Ты очень хороший, хоть и похож на чудовище, – сказала Вера и бесстрашно обняла лохматое создание.

— Ну что, приятель, – озорно подмигнул Вампуся командиру рыцарей. – Не пора ли нам отметить победу над монстрами?

— Да, самое время! – радостно отозвался офицер. – Зови меня Артуром.

— Ух ты, вас зовут, как знаменитого короля! – восторженно заметила Настя.

— Ну что вы, мисс, – смутился рыцарь и, отступив на шаг назад, учтиво поклонился девочке. – До короля мне далеко. Я всего лишь герцог.

— Ха-ха-ха, всего лишь? – расхохоталась Настя. – Выше вас по рангу только король!

— Гляди-ка, Вампуся, мадмуазель прекрасно разбирается в дворянских титулах! – восхитился Артур. – Где ты познакомился с этой умной милашкой?

— Я вам не милашка, сударь! – топнув ножкой, строго одернула бесцеремонного герцога Настя.

— Ладно, не будем ссориться, – примирительно промолвил Вампуся. И махнул лапкой офицеру рыцарей. – Идем, Артурчик. Нас ждет потрясающий пир: крепкий эль, жаркое, яичница, пирожки и томатный сок.

— Какой сок? – опешила Настя. – Томатный?

— Забудь! – мигом стушевался вамплиер и, поспешно схватив за руку герцога, потянул его прочь от девочек.

— А на нас никто больше на нападет? – забеспокоилась Вера.

— Нет, конечно, – твердо заверил ее Вампуся. – Мы наголову разбили монстров, и теперь они дрожа прячутся в самых дальних уголках замка.

Два командира призвали к себе своих воинов и исчезли во мраке подвала.


*6*


— Вера, пора и нам возвращаться, – поглядев вслед удивительным новым знакомым, сказала Настя. – Папа с мамой наверняка нас заждались.

— Да, пошли.

Вера зажгла фонарик, и сестры направились к лестнице, которая вела из подвала в коридор. Однако не сделали девочки и десяти шагов, как нос к носу столкнулись со знакомым монстром. Он брел им навстречу и насвистывал знакомую мелодию.

— Ой, Драковище! – испугалось Вера и стремглав метнулась за спину старшей сестры. – Снова оно!

А Настя, вместо того чтоб тоже испугаться, с изумлением воскликнула:

— Не может быть!. Это же моя композиция! Я ее сочинила. Откуда вы ее знаете?

— Выучил, пока ты ее играла на елелуку, – добродушно ответил Драковище.

— Почему ты больше не рычишь? – удивилась Вера. – Ты что, ненастоящий?

— Нет, конечно! – весело засмеялось странное создание, которое еще несколько минут назад наводило ужас на девочек. – Монстров не бывает.

— Кто ж ты тогда? – оторопела Настя.

— Комедиант, – все так же посмеиваясь, представилось чудище. А затем попросило: – Вера, посвети на меня.

— Ладно.

Девочка с опаской вышла из-за спины старшей сестры и направила свет фонарика на таинственное существо. А оно вдруг схватило себя за макушку, резко потянуло вверх – и перед девочками предстал улыбающийся юноша.

— Так ты клоун?! – изумилась Настя.

— Комедиант, – уже тверже повторил юноша.

— Нет такого слова, – возразила Вера.

— Ты не права, – мягко не согласился с ней незнакомец. – Сейчас его редко используют, а сто лет тому назад это слово было популярно.

— И что оно значит? – недоверчиво спросила Вера.

— Актер.

— Так ты актер?!

— Да, – снова рассмеялся юноша.

— Хм, какая досада! – отчего-то разочарованно произнесла Настя. – А остальные монстры?

— И монстры, и рыцари с принцами – мои друзья-актеры.

— Я тебе не верю! – подозрительно уставившись на юношу, заявила Настя. – Когда я заиграла на елелуку, из альбома стали выскакивать крохотные воины. Они никак не могли быть актерами.

— Совершенно верно, – кивнул юноша. – Это были 3D-фигуры, куклы-голограммы, квантовый дым и цифровой мираж.

— Чего-о? – обомлела Настя.

— В своей актерской деятельности мы нередко используем передовые научные технологии. Как-нибудь по свободе я тебе расскажу.

— Т-с-с! – вдруг громко зашипела Вера. – К нам кто-то приближается.

Все замолкли и стали напряженно всматриваться в подвальную мглу. Внезапно из нее послышались чье-то угрожающее кряхтенье, бормотанье и зловещие шорохи. А в следующее мгновенье из темноты в круг электрического света шагнул маленький вамплиер.

— Фух, это ты, Вампуся! – облегченно выдохнула Настя.

— Вообще-то меня зовут Ваня, – неожиданно сообщил вамплиер. – Я тоже комедиант, как и мой старший брат Валик.

С этими словами маленький вамплиер снял с себя маску.

— Вот это да! – радостно захлопала в ладоши Вера. – Так ты мальчик!

— Ага. Так я тебе больше нравлюсь?

— Ты прикольный.

— А где наши друзья – рыцари и монстры? – спросил Валик.

— Не беспокойся, брат. Мы перекусили, и я посадил их на трамвай.

— Артур со всеми поехал?

— Да. Ему надо готовиться к экзамену по истории.

— Невероятно! Неужели вы и вправду братья? Как же я сразу не догадалась! – рассмотрев мальчиков, всплеснула руками Настя.

— Вы похожи, – утвердительно сказала ее младшая сестренка.

— Постойте, – прищурилась Настя. – А кто ж тогда дедушка Вам?

— Он их дедушка! Что тут непонятно? – убежденно заявила Вера.

— Нет, он наш папа, – усмехнулся Валик.

— А почему он такой старый? – удивилась Вера.

— Он нестарый! – тоже засмеялся Ваня. – Просто на его лице грим. Ведь наш папа тоже комедиант.

— Потрясающе! – восторженно воскликнула Настя. – Выходит, у вас что-то вроде семейного театра?

— Ну да, – снова ухмыльнулся Валик. – Папа ловит в городе доверчивых туристов типа вас и посылает в замок, заинтриговав рассказом, что в замке живет страшный-престрашный Драковище. А дальше мы с братом беремся за дело.

— А как же подарки дедушки Вама? – напомнила Настя. – Волшебный альбом, который сам рисует комиксы, и фонарик-ключ, открывающий двери?

— Альбом в действительности нейронная сеть, – с серьезным видом принялся объяснять Валик. – Когда ты пыталась что-то нарисовать, нейронка считывала твой замысел и создавала рисунки – сначала 2D, затем 3D, а в конце концов превратила их в куклы-голограммы. Ну, я тебе о них уже говорил.

— А елелуку? Она и впрямь волшебная?

— Ха-ха-ха, скажешь тоже! – захохотал Ваня. – Это обыкновенная балалайка, которую мы немного приукрасили.

Переведя взгляд на Веру, мальчик извиняющимся тоном добавил:

— А фонарик – никакой не магический ключ, способный открыть любую дверь. У него обычная светодиодная лампочка.

— Зато в его корпус встроен вибрирующий элемент и тепловой датчик! – подхватил разговор старший брат. – Если фонарик долго держать в руке, его рукоятка нагревается, тепло передается датчику, а он запускает вибрирующий элемент.

— Зачем? – уточнила старшая девочка.

— Затем, чтоб фонарик сильно задрожал и выскользнул из руки.

— А-а, так вот почему Вера выронила фонарик! – сообразила Настя.

— Да, потому что он задрожал, – кивнул Валик. – Мы с братом так настроили тепловой датчик, чтоб фонарик упал в тот момент, когда вы будете проходить мимо лестницы в подвал. Так и произошло. Фонарик вдруг завибрировал, Вера от неожиданности уронила его, и он скатился по лестнице вниз. Вы отправились искать фонарик, а дальше случилось то, о чем мы все знаем.

— Как вам наше шоу? – озорно подмигнул девочкам Ваня. – Понравилось?

— Шоу ты сказал? – расстроилась Настя. – А я поверила, думала, все по-настоящему.

— А я даже испугалась Драковища и его монстров. А потом так обрадовалась, когда рыцари бросились нас спасать! – призналась Вера и сердито шмыгнула носом. – Вы нехорошие, вы нас обманули!

— Не обижайся, – миролюбиво произнес Ваня и ласково обнял девочку. – Я же твой Вампуся!

— Вы нам столько всего рассказали. Голова кругом идет! – сказала Настя. – И кто ж придумал нейронку-альбом?

— Я, – улыбнулся Валик.

— Ты?!

— Да. Ведь комедиант – мое увлечение. На самом деле я учусь в университете на факультете физики.

— А ты, Ваня, – спросила Вера, – тоже учишься в университете?

— Ну что ты! Я еще школьник.

— Кто ж тогда ваш папа, если вы оба такие вундеркинды? – задумчиво промолвила Настя. Валик хотел было ответить, но тут на лестнице послышались чьи-то голоса и шаги и на каменный пол упали три луча света. Кто-то медленно спускался в подвал, освещая ступени фонариками.

— Ой! – встревоженно вскрикнула Вера и крепко прижалась к старшей сестре.

— Валик, Ваня, вы знаете, кто это может быть? – насторожилась Настя.

Но братья ничего не ответили – лишь закатили кверху глаза и состроили страшные, как у монстров, рожицы.


*7*


Каково же было удивление сестричек, когда чуть погодя они увидели своих родителей в компании с незнакомцем. На вид он был чуть старше папы. На незнакомце была черная шляпу и черное пальто, из кармана которого торчали красные перчатки. Поприветствовав жестом мальчиков, мужчина обратил свой взгляд на Настю.

— Ты спросила, чем я занимаюсь? Я преподаю физику в университете, в котором учится Валя.

— Знакомьтесь, наш папа Вадим Николаевич! – сказал Валик.

— Дедушкой Вамом вы мне больше нравились, – улыбнулась Настя.

— В парке вы были похожи на сказочника или волшебника, а сейчас вы обыкновенный, – разочарованно добавила Вера. – Вы так убедительно рассказывали про монстра, который живет в замке, что я поверила.

— Что ж, в таком случае предлагаю продолжить поиски! – неожиданно объявил Вадим Николаевич.

— Какие еще поиски? – удивленно спросила мама. – Вы же сказали нам в кафе, что представление закончилось.

— Да, но… – замялся Вадим Николаевич. А затем, наклонившись к маме, заговорщически зашептал: – Скажу вам по секрету, в одном из здешних подвалов, за прочными дубовыми дверями, томятся духи Короля и Королевы – древних владельцев замка. Давным-давно злой Монстр заколдовал Короля и Королеву и разлучил их. С той поры они не видят друг друга и страдают от одиночества. Но если их найти и помочь им встретиться, они воскреснут и как прежде заживут вместе в любви и согласии.

— Это сказка, – недоверчиво отозвалась Вера.

— А ты не хочешь проверить? Вдруг это правда.

— Я хочу! – первой вызвалась Настя.

— Ладно, я тоже, – сдалась ее младшая сестричка.

— Тогда спускаемся в подвал! – вдруг скомандовал Вадим Николаевич.

— Что?! Здесь есть еще подвалы? – удивился Валик.

— Папа, ты нам про них никогда не рассказывал, – недоуменно заметил Ваня.

— О, здесь целый каскад подвалов! Никто точно не знает, сколько их. Вот мы и посчитаем, – ухмыльнулся Вадим Николаевич.

Вскоре охотники за приключениями отыскали новую лестницу, уводившую вниз, в царство еще более густого и зловещего мрака. Вадим Николаевич неожиданно остановился и обвел путников встревоженным взглядом.

— Друзья, я обязан вас предупредить. За много веков пребывания взаперти духи Короля, Королевы и Монстра изголодались. Их мучают жуткая жажда и голод. Поэтому будьте настороже: духи могут внезапно накинуться на вас и… и…

— Выпить нашу кровь! – в ужасе шарахнулась мама.

— Вот и нет! Они могут попросить у вас сока.

— Ха-ха-ха, – облегченно расхохоталась Настя и протянула руку с пакетом сока. – У меня есть гранатовый.

— А у меня вишневый, – сообщила Вера.

— Надо же, я прям как чувствовал и захватил с собой томатный, – признался Ваня.

— Может, Королева любит чай, – улыбнулась мама. – Я взяла термос с горячим напитком.

— А я могу предложить Королю кофе, – серьезно сказал папа, – если повелитель откажется от томатного сока.

— Отлично, тогда вперед! То есть вниз, – снова скомандовал Вадим Николаевич, и искатели приключений один за другим стали спускаться в новый, казалось, еще более глубокий подвал. Как вдруг снизу донеслись ужасающие вопли и рычание.

— А-а-а! – истошно заверещали сестрички.

— Ой, а это еще кто?! – громче дочек взвизгнула мама.

— Настоящие монстры! – счастливым голосом объявил Вадим Николаевич.

— Дорогая, не бойся, я не дам вас в обиду! – взволнованно вскричал папа и крепко обнял маму, Настю и Веру.

А в следующий миг на путешественников, выскочив из темного подвала, накинулась армия знакомых монстров и рыцарей во главе с герцогом.

— Артур, я не понял! Вы что, не уехали? – удивленно воскликнул Ваня.

— Нет, – смеясь ответил предводитель рыцарей. – Ваш папа позвонил мне и попросил продолжить шоу.

— Вот так сюрприз! – обрадовались Настя с Верой. Их папа молча ухмыльнулся, а мама, повернувшись к Вадиму Николаевичу, с восторгом сказала:

— Ну вы и выдумщик, дедушка Вам!


1 мая – 31 декабря 2023 г.

Тайна двух королей — сказка

Сказки из бомбоубежища


*1*


В одном городе жила дружная, любящая семья: мама Ира, ее сын Артем и трое их четверолапых друзей: пес Кай, кролик Катюша и кот Кирюша. Мама занималась созданием разных интернет-проектов, Артем увлекался компьютерными играми, а пес, кот и кролик просто наслаждались жизнью.

Однажды Артем сказал маме, что придумал новую игру «Два короля». На полу в своей комнате он построил из разных вещей: старых игрушек, конструктора «Лего», книг, коробок из-под маминых духов, банок из-под чая, цветочных ваз и даже перчаток и шапок два города. Одним правил король Кайкиркат, а правителем второго был король Киркаткай. Они воевали друг с другом.

— Из-за чего они воюют? – спросила мама.

— Из-за сокровища. Мы должны найти его раньше королей и их воинов.

— И как же мы будем искать сокровище? Играя этими вещами? – мама недоуменно обвела рукой пол, на котором не было свободного места.

— Нет, – улыбнулся Артем. – Я разработал специальный сканер. Он совершит цифровую телепортацию этих вещей в компьютер!

— И где же этот сканер? – заинтересовалась мама.

— Я закрепил его на люстре, – мальчик показал на люстру, к которой был прикреплен незнакомый прибор, напоминавший кухонный поднос.

— Надо же, а я его сразу и не заметила, – удивилась мама. – Хорошо, что потом?

— Искусственный интеллект превратит файлы игрушек и предметов в элементы игры, – продолжил объяснять Артем. – Для того чтобы нейросеть смогла понять, какую роль выполняет каждая вещь, я подписал их. Вот, смотри.

Мальчик поднял с пола фиолетового тряпичного волка и желтого плюшевого тигра. К первому был приклеен бумажный квадратик с надписью «Кайкиркат», а второй был подписан «Киркаткай».

— Хм, интересно ты придумал с подписями, – похвалила мама. – Но я нигде не вижу предмета, который обозначает сокровище.

— И не увидишь! – усмехнулся Артем. – Это тайна даже для меня. Только играя в игру, мы сможем узнать о сокровище.

— Ну ты и выдумщик! – восхищенно покачала головой мама. Потом сказала: – С игрушками и остальными вещами понятно. А мы? Что будет с нами?

— То же, что и со всеми: сканер отсканирует, затем телепортирует, а искусственный интеллект сделает нас героями этой игры.

— А Кай, Кирюша и Катюша? Они останутся дома?

— Нет, конечно. Они отправятся с нами. Как же без них?

— Ладно. Мне с трудом верится, что у тебя что-то выйдет. Но у меня сегодня выходной. Его все равно надо чем-то занять. Давай, запускай свою игру!

— Ура! – обрадовался Артем. Он включил компьютер и, встав на стул, что-то нажал на сканере: тотчас на таинственном устройстве зажглись желтые и фиолетовые огоньки.

— Так, – потерев руки, деловито произнес мальчик, – теперь нужно собрать всех зверей.

Он позвал из соседней комнаты пса, отыскал в углу кролика, который непонятно как сбежал из клетки, и попросил маму:

— Возьми на руки Кирюшу.

Будущие герои загадочной компьютерной игры встали под люстрой. Артем напоследок огляделся и вдруг взволнованно вскрикнул:

— Ой!

— Что стряслось?! – встрепенулась мама: волнение сына мгновенное передалось и ей.

— Пропала морковка!

— Какая еще морковка? – опешила мама.

— Оранжевая. Сладкая и сочная. Она изображала Магический ключ, с помощью которого можно открыть любую дверь в игре. А еще морковка, подобно стрелке компаса, показывает направление движения в игре. Без этой морковки мы заблудимся в королевстве, а главное, не найдем дорогу назад.

— И куда же она могла деться? – еще больше встревожилась мама.

Артем присмотрелся к мордочке кролика: к ней прилипли свежие оранжевые крошки.

— Это Катюша! Она сбежала из клетки и сгрызла ключ. Ой, что теперь с нами будет!..

Не успел мальчик договорить, как сканер, ярко мигнув оранжевым огоньком, перенес их пятерых, включая домашних любимцев, в компьютер. А оттуда за считанные доли секунды они оказались в виртуальном мире «Два короля». Игра началась!


*2*


Телепортация прошла молниеносно. Не успел Артем опомниться, как очутился наверху стены неизвестной крепости. Рядом замер кот и преданным взглядом смотрел на мальчика.

— Где же мама, Кай и Катюша? – осмотревшись по сторонам, обеспокоенно пробормотал Артем.

— Мяу, Катюха слопала морковку-компас, вот они, наверное, и заблудились где-нибудь, – вдруг произнес кот.

— Как?! Кирюша, ты научился говорить человеческим голосом?! – открыл рот от изумления мальчик.

— Мяу, нашел чему удивляться, хозяин. Мы же теперь персонажи игры. А игра как сказка: в ней все возможно.

— Да ты еще и рассуждаешь по-умному! – покачал головой Артем. Затем решительно заявил: – Кирюша, нам нужно срочно найти наших. Но сперва пойдем поищем отсюда выход.

Мальчик пошел по деревянному мостку, проложенному вдоль крепостной стены, в поисках лестницы. Кот, мурча себе что-то под нос, последовал за своим хозяином. Как вдруг, им навстречу попался рыцарь. На его голове был надет шлем, из которого вздымался, словно фонтанчик, султан из фиолетовых перьев, а грудь и спину защищали стальные латы. Спереди доспехи украшал герб, на котором был изображен фиолетовый волк. Завидев мальчика, незнакомец пришел в ярость.

— Дезертир! Ты почему не на фронте?! А ну-ка марш в окоп! Иначе я доложу нашему королю Кайкиркату, и он прикажет тебя казнить!

От такого напора Артем опешил и попятился назад. Зато Кирюша не растерялся.

— Мяу, сударь, а вы сами-то почему не воюете? – сердито зашипел кот.

— Как ты смеешь сомневаться в моей храбрости и отваге?! – побагровел от злости рыцарь. – Я не какой-нибудь рядовой солдатик, а генерал! Командую сражением из крепости. А вы должны немедленно присоединиться к нашим бесстрашным воинам, а то я сам разделась с вами.

Генерал показал Артему, где находится лестница, и мальчик, вздохнув, взял кота на руки, спустился с ним вниз, прошел сквозь открытые крепостные ворота и зашагал в ту сторону, откуда доносились ружейная пальба и грохот артиллерийской канонады.

Вскоре показался окоп. В нем сидели солдаты. Они были вооружены мушкетами, шпагами и щитами, на которых был изображен уже знакомый Артему герб – Фиолетовый Волк. Под цвет гербу были нашивки на рукавах камзолов, в которые были одеты воины. У людей были грустные, усталые, потерянные лица. Артему стало жаль незнакомых солдат. Мальчик прыгнул в окоп и подошел к одному из них.

— Что с тобой? Ты случайно не заболел?

— Нет, сейчас я жив-здоров. Но скоро умру.

Внезапно над окопом выросла рослая фигура рыцаря. Он был одет так же, как военачальник, встретившийся Артему в крепости, только султан на его шлеме был заметно короче, а Фиолетовый Волк на латах не таким устрашающим.

— Что вы тут расселись, трусы и бездельники?! – заорал командир пехотинцев. – В атаку! Разобьем в пух и прах врага!

Пронзив мальчика свирепым взглядом, он крикнул:

— Ты, дезертир, тоже пойдешь с нами и своей кровью искупишь измену! А посмеешь меня ослушаться – застрелю собственной рукой.

Рыцарь выхватил из ножен шпагу, а из-за пояса – пистоль и повел своих воинов в наступление.

— Ура, – вяло проблеяли солдаты. Выбравшись из окопа, они, словно покорные овцы, побежали за своим вожаком-пастухом. Артему не оставалось ничего другого, как подчиниться приказу грозного рыцаря, и мальчик последовал за его отрядом. Бух! Бах! Трах-тарарах! Над головами наступавших свистели пули и картечь, тут и там от разрывов пушечных ядер взметались вверх комья земли, и в воздухе грохотало так, что у мальчика заложило уши. Кругом как подкошенные падали солдаты – одни из них засыпали вечным сном, другие жалобно звали на помощь.

— Мяу, ну и игру ты придумал, хозяин, – укоризненно мяукнул Кирюша. – Лучше б мы дома остались. Я бы лежал на диване и смотрел мультики, а ты бы играл в привычные игры.

— Прости, дружище, – стал оправдываться мальчик. – Я не думал, что так получится. Мы же хотели найти сокровище.

— Мяу, а вместо этого попали на войну, – недовольно фыркнул кот.

В это самое время мама с псом неожиданно очутилась на артиллерийском редуте, окруженном снаружи рвом и земляной насыпью. Расчетом из четырех артиллеристов командовал суровый на вид рыцарь. На нем были шлем, из которого торчал пучок желтых перьев, и доспехи с изображением герба в форме тигра. Герб был желтым, как перья на шлеме и как шевроны на рукавах артиллеристов.

— Вы кто будете, сударыня? – сердито надулся рыцарь. – Я просил подкрепление, но дама мне ни к чему.

— Где мой сын? – не дослушав неизвестного вояку, строго спросила мама. – И куда вы дели моих кота и кролика?

— Я не понимаю, о ком вы, сударыня? – опешил от неожиданности рыцарь. – Но ваши решимость и отвага мне по нраву. Вот что, я назначу вас командиром этого редута, а сам посещу остальные позиции нашего войска. Я должен выяснить обстановку и доложить королю Киркаткаю. Но для начала я научу вас управлять этим орудием.

Рыцарь вручил маме подзорную трубу.

— Посмотрите в нее. Видите впереди вражеских солдат? Их следует уничтожить всех до единого. Один залп из пушки – и ни одного живого врага!

Мама нехотя посмотрела в трубу и увидела незнакомых воинов, а среди них своего сына и кота.

— Каюша, – взволнованно вскрикнула мама, – я нашла Артема и Кирюшу! Вон они, бегут в нашу сторону.

— Гав-гав, какое счастье! – радостно залаял пес.

— Что-о?! – обомлела мама. – Каюша, что я слышу?! Ты заговорил как человек!

— Гав, ничего удивительного в этом нет. Мы попали в игру. Животные в ней разговаривают как люди, а некоторые люди лают, как невоспитанные, дикие звери.

— Вот тут ты, Кирюша, совершенно прав, – согласилась мама. Повернувшись к рыцарю, она со всей силы огрела его по голове подзорной трубой, отчего та разломалась пополам.

— Мадам, вы в своем уме?! – оторопел офицер.

— А вы в своем?! – прикрикнула на него мама. – Вы что хотите, чтоб я выстрелила из вашей дрянной пушки по собственному сыну? Ну, это вам с рук не сойдет!

Мама схватилась за забрало на шлеме рыцаря и резко его захлопнула. А Каюша и вовсе прыгнул на офицера. Не удержав равновесия, он упал наземь, чем вызвал громкий смех и аплодисменты воинов.

— Что вы делаете, мадам? – испуганно вскричал незадачливый вояка.

— Военный переворот! – невозмутимо сказала мама. Затем она велела артиллеристам: – Свяжите этого негодяя!

После того как воины охотно выполнили ее указание – связали руки своему командиру и заткнули кляп ему в рот, мама торжественно объявила:

— Слушайте меня, солдаты! Пора прекратить эту войну. Мы отправимся во дворец и арестуем вашего короля. Но сперва мы заключим мир с воинами из другого королевства.

Мама попросила у кого-нибудь белый платок, он нашелся у пленного рыцаря. Она привязала платок к острию копья, поднялась на бруствер редута и стала размахивать копьем. Заметив это, офицер с фиолетовым султаном на голове возликовал:

— Враг сдается! Но мы не берем пленных.

С этими словами он вскинул пистоль и прицелился в маму.

— Не-ет! – закричал Артем. Не раздумывая он прыгнул на рыцаря и повалил его на землю. А кот укусил вояку за руку, в которой он сжимал пистоль. Переглянувшись, солдаты бросились к офицеру и связали его. А потом повели его к редуту, чтоб заключить мир с бывшим противником.

Сблизившись, воины из двух враждующих армий встали неподвижно друг против друга и какое-то время испытующе разглядывали один другого. Затем заулыбались, засмеялись и кинулись обниматься. А мама, широко раскинув руки, заключила в счастливые объятия сына и кота.

— Дорогие мои, как я рада, что вы живы-здоровы!

— Гав, ну как ты? – тихонько спросил пес кота. – Разговариваешь?

— Мяу, еще как разговариваю! – хвастливо ответил Кирюша. Затем, посмотрев на маму, недоуменно мяукнул: – Что это с нашей хозяйкой? Какая-то она озабоченная.

А мама, оглядевшись, удивленно заметила:

— Артем, я не вижу среди вас Катюшу. Я была уверена, что она с вами.

— Нет, – сокрушенно покачал головой Артем. – А я думал, наоборот, кролик с тобой.

— Гав, видно, Катюша заблудилась, когда… как это… телефонировалась сюда, – предположил Кай.

— Телепортировалась, – поправил мальчик.

— Мяу, а я думаю, Катюшка встретила по дороге поле морковки и капусты и застряла в нем по самые уши! – насмешливо мяукнул Кирюша.

Тем временем воины двух королевских армий посадили рядышком связанных командиров, а сами стали клясться друг другу в вечной дружбе и любви.

— Мушкеты, шпаги, пушки и пистоли больше нам ни к чему! – радостно закричали солдаты и стали выбрасывать оружие.

— Стойте! – вдруг остановила воинов мама. – Еще рано разоружаться. Сначала нужно арестовать королей, которые развязали войну.

— Да! Правильно! – хором поддержали маму солдаты. Из толпы шагнул вперед седой воин и подошел к маме.

— Сударыня, мы сочтем за честь, если вы станете нашим новым полководцем и поведете на штурм королевских замков.

— Ну, я не знаю, – растерялась от неожиданности мама.

— Ты что, мам, соглашайся! – восхищенно воскликнул Артем.

— Гав, полководец – это очень круто! – поддержал Каюша.

— Мяу, гораздо круче, чем писать программный код, – с иронией мяукнул Кирюша.

— Хорошо, я согласна, – сказала мама. – Только, чур, вы будете беспрекословно выполнять все мои приказы.

— Да! Ура! – счастливым хором ответило объединенное войско.

— Тогда, солдаты, слушайте мой первый приказ! – важно подбоченясь, объявила мама. – Вперед! На штурм королевских замков!

Мама вдруг на миг замешкалась и деловито уточнила:

— Где у вас ближайший королевский замок?

— Там! – в один голос закричали воины Желтого Тигра.

— Нет, там! – хором заорали солдаты из войска Фиолетового Волка и показали в обратную сторону.

Мама задумалась и снова лишь на одно мгновенье.

— Вот что, – сказала она бойцам с желтыми шевронами. – Ведите к своему королю. Когда свергнем его, – мама повернулась к солдатам с фиолетовыми нашивками, – отправимся к вашему правителю и арестуем его.

— Ура! – снова радостно загудели воины и, построившись в боевой порядок, двинулись за своим новым главнокомандующим. Мальчик, пес и кот зашагали рядом.

— Мяу, Каюша, ты не в курсе, когда наша хозяйка научилась так командовать? Я потрясен!

— Гав, я тоже в шоке! – изумленно отозвался пес.

— Лучше помолчите, – усмехнулся Артем. – А то мама услышит, как вы ее обсуждаете, и поручит вам какое-нибудь очень опасное задание.

— Гав-гав, мяу-мяу! – тут же радостно откликнулись пес с котом. – Мы готовы выполнить любое, даже самое опасное задание!


*3*


Незадолго до этого Катюша оказалась на острове, пустынном и, казалось, совершенно безлюдном. Кролик не сразу понял, что попал на остров. Не увидев рядом с собой любимую хозяйку, Артема, пса и кота, Катюша не на шутку встревожилась и запрыгала куда глаза глядят. Однако спустя какое-то время земля вдруг закончилась, и перед изумленным взором кролика предстало большое водяное поле. Оно простиралось насколько хватало Катюшиных глаз. Развернувшись, кролик поскакал в обратную сторону, но вскоре вновь очутился у воды.

— Мокрая, – коснувшись воды лапкой, недовольно фыркнул кролик. – Неужто это море?

Катюша с опаской попробовала воду на вкус – она была пресной.

— Хм, значит это не море, а озеро, а я нахожусь на острове. Наверняка на нем водятся ужасные пираты и кровожадные чудовища. Ой, что теперь со мной будет?!

Оглядевшись по сторонам, Катюша испуганно закричала:

— Мамочка, Артемчик, заберите меня отсюда!

Катюша смокла и навострила уши, ожидая, что ее вот-вот окликнут хозяйка и ее сын. Но вместо их спасительных голосов услышала лишь беспокойный шорох тростника, словно стража, защищавшего остров со всех сторон, да назойливый свист ветра.

— Меня бросили. Из-за какой-то морковки, – окончательно расстроилась Катюша. Стало вечереть, и от воды потянуло прохладой. Кролик поежился и, печально повесив ушки, побрел вглубь острова. Однако не сделала Катюша и полсотни шагов, как уперлась в клетку, сооруженную из зеленых веток, связанных между собой лыком. Внутри клетки кто-то был, но Катюша в первый момент не заметила незнакомца: вечерний сумрак скрыл его от глаз кролика. Вдобавок Катюша успела сильно проголодаться, пока бродила по острову. Поэтому, увидев перед собой ветки с еще зелеными листочками, она с жадностью набросилась на них.

— М-м-м, какие вкусные и сочные! – довольно заурчала Катюша. – Спасибо тому доброму человеку, кто позаботился обо мне и приготовил угощение.

— Это не человек, а дракон, – вдруг раздался изнутри усталый девичий голос. – Скоро он вернется и сделает из тебя ужин. Так что пока у тебя есть время, ешь досыта. Дракон обожает упитанных глупых кроликов.

— Ой, что ты такое говоришь?! – взволнованно вскрикнула Катюша и мигом отпрянула от клетки.

— Если ты мне не веришь, то можешь подождать дракона. Он прилетит с минуты на минуту, – усмехнулась в полумраке незнакомка. – Ну что, ты еще здесь?

— Да, – робко пролепетала Катюша. Она была очень любознательным кроликом, и ее любопытство пересилило страх.

— Кто ты? – с опаской снова приблизившись к клетке, спросила она.

— Меня зовут Арти, – назвала свое имя девушка.

— А я Катюша, – представилась девочка кролик и галантно раскланялась ушками. Смущенно шмыгнув розовым носом, она не удержалась от нового вопроса: – Как ты попала в клетку?

— Ты и вправду хочешь это знать? – удивилась Арти.

— Очень! – нетерпеливо кивнула ушками Катюша.

— А если сейчас нагрянет дракон?

— Ничего, я успею убежать и спрятаться в тростнике.

— Ладно, тогда слушай.

И девушка рассказала необыкновенную историю, начав издалека.

В одном Едином королевстве жил король. У него было три сына: Кайкиркат, Киркаткай и Каткайкар. Старший и средний – своенравные и непокорные, а младший – тихий и послушный. Пришло время королю умирать. Стал он раздавать наследство – старшему и среднему королевичу завещал по замку, а младшему пообещал, что тот найдет сокровище. Хотел было Каткайкар спросить, что это за сокровище и где его нужно искать, да король-отец нежданно исчез, не оставив после себя ни следа, ни имени, ни памяти, словно его никогда не было на белом свете.

Старшие братья зажили праздной жизнью, нещадно транжиря королевскую казну, а младший отправился на поиски сокровища. Спустя время он проголодался и зашел в придорожный трактир. А как вошел – так в тот же миг забыл про все на свете и про голод тоже. Увидел королевич дочь трактирщика и влюбился в нее с первого взгляда. Так хороша собой была девушка. А когда она заговорила с юношей, понял он, что она не только красива, но и умна и воспитана.

— Ты мое сокровище! – искренне воскликнул королевич и предложил девушке руку и сердце. Красавица согласно улыбнулась: ей тоже пришелся по душе юный незнакомец. Он взял ее за руку и спросил: – Как тебя зовут?

— Арти. А тебя?

— Каткайкар.

— Как-как? – невольно рассмеялась она. – Что за имя? С этого мгновенья, любимый, я буду звать тебя Карлом или Карлушей.

В тот же день молодые отметили помолвку, и королевич отправился к братьям, чтоб познакомить их со своей суженой. Немного погодя Карл с Арти прибыли в замок Кайкирката. В тот момент там гостил Киркаткай. Едва увидев красавицу, старшие королевичи воспылали страстью к девушке и тайком договорились между собой погубить младшего брата и отнять у него невесту.

Кайкиркат и Киркаткай напоили Карла сонным зельем, и когда юноша провалился в глубокий и зыбкий, как трясина, сон, приказали слугам отвезти младшего брата на безлюдный остров, находившийся посреди таежного озера. Об острове в народе ходила дурная молва, будто на нем поселился одинокий дракон. Когда-то у него была жена дракониха, но люди ее убили и спалили ее на костре. Дракон поклялся отомстить за свою любимую, объявил об этом на всю округу, и с тех пор жители двух королевств лишились сна и покоя.

Вот на этот ужасный остров слуги и привезли впавшего в спячку младшего королевича. Бросили его под кустом и скорей побежали к лодке, а на ней изо всех сил загребли к берегу. Хуже смерти боялись слуги воинственного дракона и пока плыли, не сводили тревожных взглядов с серого и опасного, как порох, неба: вдруг в нем явится чудовище и растерзает их!

Тем временем старший и средний королевичи на радостях, что избавились от младшего брата, закатили в одном из замков пир и позвали на него девушку.

— Ты больше не невеста, – заявил Кайкиркат.

— Твой жених отравился вином и умер, – сообщил Киркаткай и тут предложил бедняжке: – Будь моей женой.

— Какой ты, брат, прыткий! – рассердился Кайкиркат. – Я старше тебя – значит, девушка моя.

— Не бывать этому! – заупрямился Киркаткай. – Ты не достоин ее. Она будет моей!

— Ах так! – пришел в ярость Кайкиркат и выхватил шпагу. – Защищайся, брат!

— К вашим услугам, сударь! – рассвирепел Киркаткай и тоже схватился за шпагу. Между заносчивыми королевичами начался поединок. Они бились друг с другом не как родные братья, а как старые непримиримые враги. Девушка в страхе забилась в угол и, заливаясь слезами, не переставая произносила имя любимого: «Карлуша, ну где же ты? Спаси меня, вытащи отсюда!»

Настала ночь, и братья велели слугам зажечь в замке свечи, чтоб продолжить поединок. Арти попыталась незаметно сбежать, но стража преградила ей путь на пороге замка. Тогда несчастная поплелась назад и тут увидела дверь. Она вела на балкон. Девушка вышла на него, и ночной ветер тотчас принял ее в прохладные объятья. Ею овладел озноб. Арти передернула плечами и с горечью подумала о суженом: неужто он и вправду бросил ее?

А Карл в это время один-одинешенек замерзал на диком острове. Юноша наверняка погиб бы от холода, если б не одно странное происшествие. На остров явился таинственный гость. Он отыскал спящего беспробудно младшего королевского сына и накрыл его куском кожи дракона. Юноша мигом согрелся и уснул еще крепче. Но на этот раз сон оказался целительным и волшебным.

Наутро королевич проснулся не юношей, а драконом. Обнаружил Карл это не сразу, а лишь когда, решив умыться, увидел в воде свое отражение. Поначалу дракон опечалился, что отныне он не человек, а чудовище. Но потом, поразмыслив, нашел во внезапном волшебном превращении выгоду. Будучи драконом, он сможет разделаться с коварными братьями и вернуть свою невесту. К тому времени старший и средний королевичи так рассорились, что пошли друг на друга войной и обрекли на страдание ни в чем не повинных, несчастных жителей своих королевств.

В тот же день крылатый змей отправился по воздуху к замку Киркаткая, но там девушки не оказалось. Тогда дракон полетел к замку Кайкирката и, о счастье, увидел возлюбленную на балконе. Которую ночь, спасаясь от безумных, одержимых тщеславием и гордыней братьев-королевичей, бедняжка ночевала на балконе. Дракон камнем упал к своей невесте, схватил ее и понес к озеру. Арти не узнала в чудовище своего возлюбленного и подняла истошный крик. Услышав его, стража открыла по дракону огонь из мушкетов и ранила чудовище. Истекая кровью, оно едва донесло девушку до острова. Пленница попыталась сбежать с него вплавь. Тогда дракон соорудил клетку из веток куста, под которым накануне заночевал, посадил в клетку девушку и объявил ей:

— На острове растет колдовская трава. Мне нужно трижды отведать ее, после чего я излечусь от ран и наберусь сил. Тогда я смогу отправиться с тобой в далекое путешествие – туда, куда не достанут завистливые королевичи.

От этих слов Арти понурила голову, а дракон, едва взмахивая ранеными крыльями, улетел. Он так и не нашел в себе смелости признаться любимой, кто он на самом деле.

На этом девушка закончила историю. Наступила тишина, которую вдруг нарушили чьи-то отчаянные всхлипы. Это плакал кролик.

— Что с тобой, Катюша? – обеспокоенно спросила Арти.

— Дракона жалко.

— Что-о, дракона?! – искренне возмутилась девушка. – А меня кто пожалеет?

— Дракон тебя спас, – убежденно заявила Катюша. – Он выкрал тебя у противных королевских сыновей. Если б не чудовище, тебе пришлось бы выйти замуж за одного из королевичей.

— Ах, но я все равно боюсь дракона, – сокрушенно призналась Арти. – Если он унесет меня в дальние края, я никогда больше не увижу своего Карлушу.

— Это хорошо, что ты веришь, что твой жених до сих пор жив, – одобрительно махнула ушками Катюша. Она задумалась. И вдруг предложила заговорщическим голосом: – Хочешь, я тебя помогу?

— Конечно, хочу! – обрадовалась девушка. – Но как?

— Сначала я освобожу тебя из клетки, а потом стану тобой.

— Не поняла, – опешила Арти.

— Ты мне дашь какую-нибудь часть своей одежды, я спрячусь в нее, а когда дракон вернется, он примет меня за тебя и унесет с острова.

— Погоди, – встревожилась девушка, – но это же опасно. Ты можешь погибнуть.

— Ничего со мной не будет! – хвастливо заверила Катюша. – Я живу в доме, где есть собака и кот. И я легко командую ими!

— Ладно, тогда не будем терять время, – согласилась Арти. – Начинай!

И Катюша приступила к тому, что задумала. Сперва перегрызла острыми зубками прутья в клетке, после чего девушка смогла из нее выбраться. Затем она отдала свою юбку кролику, и он залез в нее.

— Ну как? Я похожа на тебя? – захихикала Катюша.

— Нет. Ты гораздо меньше меня, – разочарованно промолвила Арти. – Дракон заметит подмену.

— А ты нарви тростника и травы и положи их в юбку, – посоветовала Катюша. – Тогда дракон ничего не заподозрит.

Девушка так и поступила – нарвала на острове травы и тростника и положила их в тряпичную куклу, в которой преспокойно сидел кролик. После чего Арти спряталась среди камней, укрылась остатками травы и незаметно уснула. Поутру девушку разбудил хлопот крыльев: это вернулся дракон. Сев рядом с клеткой, он заговорил. При этом голос дракона звучал бодро и весело.

— Вот, Арти, и сбылось предсказание, которое я услышал во сне. В третий раз я отведал чародейской травы – и окончательно выздоровел и набрался сил. Это значит, что мы с тобой, дорогая, наконец сможем отправиться в полет. Слышишь меня? Эй, да ты, вижу, крепко спишь! Что ж, придется взять тебя спящей и унести туда, где нас ждут любовь и спасение.

С этими словами дракон отворил в клетке дверцу, бережно взял в когтистые лапы куклу с кроликом и травой и, легко оторвавшись от земли, взмыл в утреннее небо, пронизанное щедрыми солнечными лучами. Путь крылатого змея пролегал над замками двух старших братьев. Катюше стало скучно лежать в кромешной темноте. Кролик прогрыз в юбке небольшую дырочку и стал сквозь нее с любопытством рассматривать землю. Как вдруг Катюша увидела сторожевую башню, а на ней маму, Артема, Кая и Кирюшу.

— Ой, да это же мои дорогие! – не удержавшись, взвизгнула от радости девочка кролик. – Наконец-то я вас нашла!

От неожиданности дракон вздрогнул и выпустил из лап тряпичную куклу.

— А-а-а! – еще пронзительней завизжала Катюша. – Держите меня, я па-а-даю!


*4*


За два часа до неожиданного падения кролика Катюши мама Артема возглавила новое воинство, состоявшее из бывших врагов, а отныне верных союзников – солдат Фиолетового Волка и Желтого Тигра. Никто из воинов не хотел больше погибать и проливать кровь в бессмысленной войне между двумя братьями королевичами, Кайкиркатом и Киркаткаем. Поэтому солдаты из двух враждующих армий охотно согласились свергнуть своих противных господ.

Сперва мама повела объединенное войско на приступ замка, которым правил средний королевич. Эта крепость находилась ближе всего к артиллерийскому редуту, где произошло знаменательное событие – братание солдат и рождение новой, справедливой, освободительной армии. Артем, Каюша и Кирюша неотступно следовали за отважной предводительницей и всю дорогу поражались ее нежданному таланту полководца.

— Мяу, хозяин, признавайся, – пристал к мальчику кот, – твоя мама случайно не закончила тайком воинское училище?

— Гав-гав, Кирюша, бери выше – наша хозяйка наверняка училась в академии командиров! – уважительно залаял пес.

Вскоре впереди показались сторожевые башни замка Киркаткая, и пес с котом замолчали. Они ждали, что предпримет их хозяйка.

— Воины, приготовьтесь к атаке! – решительным голосом скомандовала мама. Однако штурм не потребовался. Едва завидев с крепостных стен солдат с нашивками Желтого тигра, защитники замка тотчас отворили ворота, впустили внутрь войско и, громко свистя и улюлюкая, взяли под стражу короля Киркаткая.

— Мам, давай тут передохнем, – предложил Артем. – А заодно чего-нибудь перекусим.

— Мяу, хорошая идея, – поддержал Кирюша. – Я ел в последний раз утром, перед тем как мы отправились в путешествие.

— Гав-гав, наверняка здесь есть кухня, – предположил Каюша. – Я могу сбегать и попросить для нас косточки.

— Нет! – категорически отказала мама. – Сначала захватим замок старшего королевича, а потом устроим привал и погрызем косточки.

Затем объяснила уже не таким строгим голосом:

— Чует мое сердце, там мы найдем Катюшу.

И войско продолжило поход, захватив с собой пленного среднего королевского сына. Крепость Кайкирката армия Фиолетового Волка и Желтого Тигра взяла так же без боя и без единого выстрела, как и первый замок. Правда не обошлось без сюрпризов. Выяснилось, что Кайкиркатом оказался тот злобный рыцарь с фиолетовым султаном на шлеме, который послал Артема и Кирюшу воевать против войска среднего королевича. Стража мигом обезоружила своего господина и отобрала у него не только шпагу, но и корону. А затем вместе с его средним братом посадила в темный чулан, в котором водились крысы и пауки.

Мама собрала всех воинов во дворе замка и объявила им благодарность:

— Вы – молодцы! Отлично справились с задачей – свергли с трона двух гадких повелителей! С этой минуты оба королевства ваши. Советую вам провозгласить республику и устроить выборы премьер-министра. Пусть народ решит, кто отныне будет управлять вашей страной!

— Ура! – дружно закричали воины. Из их толпы вышел знакомый старый солдат и обратился к войску: – Предлагаю выбрать премьер-министром нашего полководца.

— Ура! Да-да, нашего предводителя! – снова дружно закричали воины. Немного смутившись и даже растрогавшись, мама была вынуждена отказаться.

— Спасибо, мои дорогие, но я не смогу принять ваше предложение, – смахнув со щеки слезу, сказала она. И, показав на сына, пса и кота, сообщила: – Мы у вас тут проездом.

После чего уже шепотом она добавила:

— Скажу вам по секрету, мы прибыли к вам, чтоб отыскать сокровище.

Услышав эти слова, солдаты удивленно загудели:

— Сокровище? Где оно? Мы тоже хотим найти сокровище!

А старый солдат прямо спросил:

— Ваше Величество, и как вам, удалось отыскать богатство?

— Нет, – грустно призналась мама. – Мы и сокровище не нашли, и любимого кролика потеряли.

— Мяу, Катюша так быстро исчезла, что никто этого не заметил. Словно она на небо улетела, – озабоченно мяукнул кот.

— Гав-гав, хоть Катюшка и вредной была, нередко дразнила меня, но я все равно ее люблю, – сокрушенно гавкнул Кай.

— Эх, хорошо, что вы у нас есть, – вздохнул Артем и ласково обнял пса и кота. А в следующий миг произошло нечто невероятное. Кто-то из солдат, показав на небо, закричал: – Смотрите, там дракон!

Все тут же задрали головы и увидели дракона – в этот момент он пролетал над замком. И вдруг от лап крылатого змея отделился какой-то предмет и полетел вниз.

— А-а-а, я падаю! – завизжал голосом кролика неизвестный предмет.

— Это же наша Катюша! – взволнованно воскликнул Артем. А мама испуганно схватилась за голову. – Она же может разбиться!

Но кролик не разбился. Внезапно юбка, в которую он был закутан, распахнулась над его головой, словно парашют, и Катюша, уцепившись за юбку четырьмя лапками, плавно спустилась на землю прямо к маминым ногам.

— Ура! Браво! – захлопали в ладоши солдаты. Они ликовали как маленькие дети, пришедшие в цирк на представление дрессированных зверей.

— Привет! А вот и я! – довольно объявила Катюша.

— Дай я тебя обниму, мое ты сокровище, – обрадовалась мама и принялась тискать кролика.

— Мяу, Катюха – значит сокровище, а мы что же, простые дворняги? – обиделся Кирюша.

— Гав-гав, вся любовь досталась вредной Катюшке, – заворчал Каюша. А Артем ничего не сказал: он был безмерно рад, что кролик нашелся.

— Ну что вы такое говорите? – засмеялась мама и по очереди обняла сына, пса и кота. Вы все – мое сокровище! Потому что вы и я месте с вами – Семья. Нет ничего дороже на свете Семьи!

Мама хотела еще что-то сказать, но ее перебили солдаты.

— Дракон летит в нашу сторону! – тревожно зашумели они. Все снова запрокинули головы и увидели крылатого змея, который устремился к замку и с каждым мгновеньем становился все ближе.

— Убейте его! – вдруг раздался рядом чей-то злобный голос.

— Да-да, не церемоньтесь с чудовищем! – добавил второй голос, такой же противный. – Оно заслуживает смерти.

Это были старший и средний королевичи. Они незаметно сбежали из чулана и смешались с толпой. Однако не успели воины поднять копья и натянуть луки, как дракон приземлился посреди замкового двора и, свирепо зарычав, пыхнул огнем. Все бросились врассыпную, а Кайкиркат и Киркаткай, испугавшись чудовища, добровольно вернулись в чулан и заперлись в нем. Но дракон даже не удостоил взглядом противных королевичей.  

— Немедленно отдайте мне мою невесту! – вновь выпустив из пасти пламя, потребовал грозным голосом крылатый змей.

И тут навстречу дракону выбежал кролик.

— Арти осталась на острове, – дрожа от страха, сообщила Катюша.

— Как?! Ты знаешь имя моей невесты? – удивилось чудовище.

— Да, – кивнул кролик. – Мы познакомились с Арти и стали большими друзьями.

— Кого же я тогда нес все это время? – окончательно сбитый с толку, спросил дракон.

— Меня, – робко призналась Катюша. – Я перегрызла прутья решетки и выпустила на свободу Арти, а сама спряталась в ее юбке.

— Вот в ней, что ли? – змей поднял с земли кусок ткани и недоверчиво уставился на него.

— Да, – махнула ушками Катюша. – Глядя на юбку, ты решил, что это Арти, схватил тряпичную куклу и полетел в далекие края. Но тут я увидела с высоты свою хозяйку и ее сына и завизжала от радости. Для тебя это было большой неожиданностью – ты разжал лапы и выронил меня. И вот я здесь, перед тобой.

— Ты лжешь, хитрый кролик! Я не мог принять тебя за Арти! – яростно взревел дракон. – За это я превращу тебя в жаркое!

— Ой, не надо, – испуганно затрясла ушками Катюша. – Твоя невеста сейчас на острове, это легко проверить.

— Вот что, – вдруг вмешалась в разговор мама, – Катюша – мой любимый кролик. И если ты, жалкая рептилия, посмеешь обидеть ее – будешь иметь дело со мной!

С этими словами мама взяла у одного из солдат пистоль и нацелила его на змея.

— Кто вы, сударыня? – опешил от такого натиска дракон. – Никогда еще не встречал таких бесстрашных и решительных дам.

— Она – наш новый полководец! – закричали хором солдаты Фиолетового Волка и Желтого Тигра.

— А куда делись Кайкиркат и Киркаткай? – удивился крылатый змей.

— Мы свергли их! – гордо объявили воины, – и посадили под арест.

— Невероятно, – покачал головой дракон. Но затем снова вспылил и двинулся на маму. – Что бы вы тут ни рассказывали, я все равно хочу видеть свою невесту!

— Хорошо, – согласилась мама. Она совершенно не испугалась чудовища, напротив, захотела ему помочь. Спрятав за пояс пистоль, мама повернулась к воинам. – Солдаты, пусть кто-нибудь из вас слетает на остров и доставит в замок… как ее? – мама вопросительно посмотрела на кролика. – Я забыла имя девушки.

— Арти, – подсказала Катюша.

— В общем, нужно срочно привезти сюда невесту этого летающего крокодила, иначе он не успокоится.

Тут же нашлись три добровольца.

— Будет исполнено! – отдав честь своему командиру, заявили они и немедля отправились на остров. Пока посыльные отсутствовали, дракон неожиданно задремал. Неудивительно, ведь он всю предыдущую ночь не спал – разыскивал на острове чудо-траву, которая помогла ему излечиться от ран и восстановить силы.

— Странный он какой-то, этот змей. Мне его даже немного жалко, – призналась мама. А затем велела солдатам поймать сбежавших королевичей и снова посадить их под стражу, но Кайкиркат и Киркаткай бесследно исчезли, словно растворились в воздухе.

— Ваше Величество, нет нужды их арестовывать. Они так испугались дракона, что тут же спрятались в чулане и теперь боятся оттуда высунуть нос! – весело доложил старый солдат.

— Ха-ха-ха! – услышав эти слова, грохнули со смеху воины Фиолетового Волка и Желтого Тигра. А мама, тоже смеясь, объявила: – Отныне все, что осталось у бывших правителей двух королевств, – это темный чулан, кишащий крысами и пауками.

— Мяу, выходит, Кайкиркат и Киркаткай стали бездомными королевичами, – насмешливо фыркнул кот.

— Гав-гав, придется им построить себе конуру, – довольно зарычал пес.

— О ком это они? – прислушавшись к разговору Кирюши и Каюши, спросил кролик.

— О старшем и среднем королевских сыновьях, которые развязали между собою войну, – пояснил Артем. – Но теперь с ними покончено.


*5*


 Немного погодя посыльные вернулись с девушкой, и мама, отважно подойдя к спящему дракону, разбудила его.

— Арти! – увидев возлюбленную, взволнованно зарычал дракон. – Как я рад тебя видеть!

— Ой, снова это чудовище! – вскричала девушка. Заметив в толпе кролика, она с укором сказала: – Катюша, ты же обещала избавить меня от него.

— Арти, мне кажется, это не совсем чудовище, – вдруг заступилась за змея Катюша. И она повернулась к дракону. – Ведь правда?

— Ах, так оно и есть, – смиренно вздохнул крылатый змей. И он поведал печальную историю о короле и трех его сыновьях. Перед смертью король завещал двум старшим сыновьям замки и воинов, а младшему сыну лишь пообещал, что тому суждено найти бесценное сокровище. И вот младший королевич пустился в странствие в поисках неведомого богатства и однажды встретил красивую девушку. Они познакомились и полюбили друг друга с первого взгляда. Ее звали Арти, а его девушка ласково прозвала Карлушей. Юноша с невестой отправился в один из королевских замков: Карлу не терпелось познакомить Арти со своими старшими братьями. А они вместо того чтоб порадоваться за младшего, опоили колдовским зельем, отвезли спящего на остров, а затем и вовсе превратили в ужасного дракона.

— Невероятно! – удивленно всплеснула руками Арти и бросилась обнимать дракона. – Карлуша, прости меня, что я сразу не узнала тебя! Но ты и вправду похож на чудовище.

— Мяу, наверное, старшие королевичи знали волшебное заклинание, – предположил Кирюша.

— Гав-гав, без колдовства здесь не обошлось, – поддержал приятеля Каюша.

— Колдовское заклинание – это вирус, – убежденно заявила мама. – Нужно срочно найти антивирус! Он вернет дракону прежний, человеческий, облик.

Мама вздохнула и обвела всех растерянным взглядом.

— Только где его взять, этот антивирус?

— У меня есть другая идея! – вдруг бодрым голосом сообщил Артем. – Искусственный интеллект, который я использовал в игре, способен распознавать речь и изображения.

— И как это нам поможет? – с сомнением уточнила мама.

— Потерпи одну минуту. У кого есть фото Карла?

Артем обратился к солдатам, но никто из них не ответил. Воины с недоумением стали переглядываться между собой и беспомощно разводить руками.

— Ну же! Что же вы медлите?! – сгорая от нетерпения, воскликнул мальчик.

— Сударь, что еще за «фото»? Мы не понимаем, о чем вы спрашиваете, – наконец виноватым голосом признался старый солдат.

— Фотография – это изображение, полученное с помощью фотоаппарата или камеры, – попытался объяснить мальчик, но его ответ еще больше озадачил солдат.

— Это же Средние века, откуда здесь возьмется камера, – насмешливо фыркнула Катюша.

— Вообще-то этот мир – волшебный, и в нем все возможно, – укоризненно буркнул на кролика Артем. Он на миг потух, расстроился, но уже в следующее мгновенье глаза его снова загорелись. – Послушайте, может, у кого-то из вас есть рисованный портрет младшего королевича.

— У меня есть такой рисунок, – внезапно раздался сильный, твердый голос. Из толпы вышел крепкий рослый старик с гордым открытым лицом. При виде незнакомца солдаты тотчас изумленно зароптали, опустились перед ним на одно колено и с почтением преклонили головы.

— Ваше Величество! Король жив! – пронесся над войском гул восторженных голосов.

— Отец?! – издал удивленный рык дракон. – Разве ты не умер?

— Не дождешься, сын мой, – усмехнулся король. – Моя смерть была игрой. Я затеял ее, чтоб проверить, на что способны мои сыновья и могу ли я им доверить правление Единого королевства.

Оглядевшись, король строго произнес:

— Почему я не вижу здесь Кайкирката и Киркаткая?! Немедленно приведите их ко мне!

— Слушаюсь, Ваше Величество! – вытянулся перед королем по стойке смирно старый солдат. Он взял с собой двух воинов и вскоре привел из чулана перепуганных до смерти старшего и среднего королевичей. Их руки и ноги были искусаны крысами, а на головах и плечах сидели гигантские пауки и ткали мрачные сети.

— Кайкиркат и Киркаткай, вы не справились с испытаниями – погрязли в роскоши и бесчинствах, развязали междоусобную войну да вдобавок хотели погубить родного брата! – грозным голосом обратился к старшему и среднему сыновьям король. – Прочь с моих глаз! Чтоб вашей ноги не было в Едином королевстве!

Страшась гнева своего сурового отца, королевичи бросились наутек из замка. А король даже не глянул в их сторону, а напрасно: добежав до выхода из крепости, Кайкиркат и Киркаткай незаметно спрятались за створками ворот.

Тем временем король повернулся к Артему и уставился на него пристальным взглядом. Немного помедлив, старик вынул из-за пазухи сложенный вчетверо лист бумаги, развернул его и протянул мальчику.

— Мой новый друг, ты спрашивал о рисунке. Вот он! Его нарисовал бродячий художник, когда Карлу исполнилось четырнадцать.

Поблагодарив, Артем взял портрет младшего королевича и громко произнес:

— Искусственный интеллект, посмотри на рисунок и преврати дракона в этого юношу!

И мальчик принялся считать:

— Раз… два…

А на счет «три» чудовище стало юным королевичем.

— Ура! – возликовали солдаты, а король одобрительно кивнул. – Браво, мой юный друг! У тебя есть задатки мага.

— Я тут ни причем, – пожал плечами Артем. – Это заслуга ИИ.

— Не скромничай. Я не знаю, кто такой ИИ, возможно, это всесильный джинн из волшебной лампы. Но ты смог его приручить – значит ты Маг с большой буквы!

Больше всех обрадовалась чудесному превращению Арти.

— Карлуша, какой ты молоденький! – радостно засмеялась она и нежно прижалась к юноше. – Как я по тебе соскучилась!

— Я тоже по тебе сильно скучал, – улыбнулся юноша и пылко поцеловал любимую.

И тут произошло такое, чего никто не ожидал. Из-за ворот внезапно выскочили Кайкиркат и Киркаткай и, словно разбойники, вероломно напали на Арти.

— Не доставался ты никому! – крикнул зло старший королевич и, натянув лук, выпустил стрелу в девушку.

— Не-ет! – в отчаянии воскликнул Карл и закрыл собой суженую. А в тот же миг Кай в прыжке поймал зубами стрелу.

— Молодец, Каюша! – похвалила мама. – Я горжусь тобой.

— Вот это! Не игра, а боевик получился, – восхищенно заметил Артем. Он не видел, как сзади к нему подкрался средний королевский сын.

— Мяу, хозяин, будь осторожен! – заметив угрозу, взволнованно взвизгнул кот. Но было уже поздно: выхватив шпагу, Киркаткай бросился на Артема.

— Так это ты, оказывается, виноват во всех наших бедах! Тебе конец, чародей!

Однако не сделал средний королевич и трех шагов, как вдруг стал… крысой. И старший королевский сын тоже обратился щуром. Не успели братья опомниться, как очутились в лапах кота, и он нацелил на них коготки.

— Кирюша, поделись со мной одной крыской, – ощерив острые зубки, попросил кролик. Но кот еще сильней сжал в лапах свою добычу.

— Эй, котофей, будь с ними поосторожней! Как-никак они мои братья, – неожиданно заступился за королевичей Карл. – Зачем ты превратил их в мерзких крыс?

— Мяу, с чего ты решил, что моих лап дело? – обиженно проворчал Кирюша, но отпускать крыс не спешил.

— Это сделал я, – без тени сожаления признался король-отец. – Кайкиркат и Киркаткай заслужили такое наказания. Они поступили подло и низко.

— Отец, преврати их в кого-нибудь другого! – взмолился добросердечный Карл.

— Что ж, сын, я уважу твою просьбу.

Король хлопнул в ладоши, и крысы тотчас стали двумя крохотными дракончиками.

— Какие они миленькие и потешные! – засмеялась мама. Дракончики были размером с крупного попугая. На голове одного топорщились фиолетовые перья, а на макушке второго торчал желтый хохолок. Король хлопнул в другой раз – и дракончиков как ветром сдуло.

— Пусть полетают немного, одумаются и осознают свою вину. Тогда я, может быть, их прощу.

— Гав-гав, Ваше Величество, так вы тоже чародей? – удивленно залаял Кай. В ответ король загадочно прищурил один глаз. – А как ты думаешь, дружок, кто превратил Карла в дракона?

— Не может быть! – изумился юный королевич. – Но зачем ты так со мной поступил, отец?

— А я знаю зачем, – вдруг вмешалась в разговор Арти. – Твой отец хотел проверить, насколько сильно мы любим друг друга. Я угадала, Ваше Величество?

В ответ король лишь согласно кивнул. А потом, словно фокусник, достал из рукава мантии морковку.

— Кажется, ты это искал? – старик протянул морковку Артему и при этом озорно подмигнул Катюше.

— Ну и дела! – недоуменно закачал ушками кролик. А мама сердито нахмурилась. – Так, значит, это вы стащили у нас морковку, Ваше Величество?

— Не стащил, а добавил вам стимул в игре, – ухмыльнулся король. А затем совершенно серьезно пояснил: – Будь у вас волшебная морковка, вы бы спасовали перед первым же испытанием и ни с чем вернулись домой. А так на вашу долю выпали невероятные приключения, которые вы будете помнить еще долго.

— И что нам теперь делать с этой морковкой? – пожала плечами мама.

— Как что?! – радостно встрепенулся Артем. Он взмахнул руками и незаметно для себя выронил морковку. – Мы воспользуемся ею как стрелкой компаса. Куда она покажет – туда и будем держать путь!

— Гав, слышите? – навострил уши Кай. – Какой-то подозрительный треск.

— Мяу! – настороженно мяукнул Кирюша. – Кто это так аппетитно хрустит?

И все дружно обратили взгляды на кролика: из его рта торчал малюсенький кончик морковки.

— Катюша, не-е-ет! – обреченно закричала мама. – Не ешь ее! Это наше спасение!

Но Катюша продолжала упрямо хрумкать, на ее губах осталась одна-единственная крошка. Кролик хотел было облизнуться, но мама опередила – схватила морковную крошку. «Прощайте!» – тотчас послышался голос Арти. «Мы вас никогда не забудем!» – донесся издалека голос Карла. А в следующий миг раздался звонок мобильного телефона, лежавшего возле компьютера. На мониторе застыла заставка игры, придуманной Артемом: «Конец. Вы выиграли!»

— Фух, наконец-то мы дома! – облегченно вздохнула мама. Они и в самом деле вернулись домой.

— А как же сокровище? – разочарованно спросил Артем.

— Вы – мое сокровище! – улыбнулась мама и обняла всех членов семьи: сына, пса, кота и кролика.

— Ура!

— Гав-гав!

— Мяу-мяу!

— Хрум-хрум!

— Катюша, ты когда-нибудь наешься?! Какой же ты все-таки поросенок!


27 сентября – 17 октября 2023 г.

Сумыслав: каравай для смелых воинов — сказка

Сказки из бомбоубежища


*1*


В одной прекрасной Стране, в замечательном Городе жила-была семья: папа, мама и их одиннадцатилетний сын по имени Сумыслав. Когда мальчику было семь лет, он часто путешествовал с родителями по родному Краю. Сумыслав был любознательным и смышленым. Он с удовольствием знакомился с древней историей Края, открывал для себя незнакомые достопримечательности и памятные места и искренне любовался живописной природой. Во время таких путешествий с Сумыславом случались захватывающие приключения, о которых он потом вдохновенно рассказывал родителям и друзьям.

Но затем неожиданно началась война: соседняя Москития вероломно напала на мирную Страну, и жизнь неузнаваемо переменилась. Сумыславу к тому времени исполнилось десять лет. У мальчика оказался твердый, решительный характер. Когда противные москиты захватили в плен его родителей, Сумыслав не испугался вражеских солдат и смело отправился на поиски папы с мамой. В пути мальчик повстречал Атамана и его отважных воинов, подружился с четырьмя маленькими земными стихиями: Камушком, Ветерком, Ручейком и Угольком – и познакомился со сказочным Драконом. Вместе с новыми друзьями Сумыслав бесстрашно вступил в бой с москитами и освободил из плена маму и папу.

Невероятные приключения на этом не закончились. Однажды Сумыслав с помощью необыкновенной книги перенесся в легендарное прошлое своей Страны, встретил там прапрадеда нынешнего Атамана и, отправившись вплавь по морю на парусном судне, побывал в удивительном Чудо-граде. Затем были путешествие в волшебную страну Магикрай, фантастический полет на Марс, невероятные звездные гонки, новое потрясающее приключение в прошлое и, наконец, великое сражение с воинственными огнитами, пытавшимися подчинить себе планету драконов Кондра.

Время шло, Атаман с отважными воинами наголову разбил все полчища москитов, и в Стране вновь воцарился мир. Сумыслав вернулся домой и зажил спокойной, беззаботной жизнью, какой живет большинство его сверстников, мальчишек и девчонок.

Немного погодя у Сумыслава родилась сестричка. Ее назвали Сумьяна. В доме поднялся счастливый переполох: дни и ночи напролет мама с папой теперь были заняты малышкой и только ею. Кормление по часам, прогулки на свежем воздухе в любую погоду, смена памперсов, купание в детской ванночке, агуки, улыбки, погремушки, танцы и колыбельные – все что угодно, лишь бы девочка улыбалась и росла здоровенькая и веселая.

Однако счастливая, безмятежная жизнь длилась недолго. Внезапно семейную радость омрачила ужасная весть: алчная Москития. нарушив перемирие, снова пошла войной против Страны, где жила семья Сумыслава. Армией злобных москитов управлял их новый диктатор Какин. Поговаривали, что он – внук или племянник предыдущего правителя Москитии Пукина, но это доподлинно никому не было известно. В Городе загудели ноющие. пронзающие самое сердце сигналы воздушной тревоги. Печальные сводки об обстрелах, разрушениях и раненых стали неизменными спутниками жителей Города и Края. Вновь под залпы траурных салютов стали предавать земле тела бесстрашных воинов, отдавших жизни за свободу своей Родины.

Но даже в эту сложную пору время не прекратило свой неумолимый бег. Слушая грустные новости о том, как ворог опять выпустил по Стране десятки ракет и дронов, сотни снарядов и мин, тысячи пуль, Сумыслав обращал свой пытливый, беспокойный взгляд на старый будильник, стоявший в их доме. Этот допотопный хронометр, как называл его папа, многое повидал на своем веку. Он достался папе по наследству от его бабушки, не раз падал, ломался и вновь начинал идти, пережил прошлую войну с москитами и, Сумыслав верил в это всем сердцем, уже сейчас, в разгар новых сражений с врагом, упрямо отсчитывал последние часы правления гадкого Какина и его мерзких приспешников. Старый хронометр, настойчиво нарезая стрелками время, приближал конец преступной Москитии и мирное будущее Страны.

А еще вещий будильник был чем-то вроде домового. Под его мерное тиканье людям было легче переносить печальные новости, и даже кот Гетман нередко засыпал под мирное мурлыканье старых, довоенных часов. Однако даже если б удивительный будильник вдруг исчез из дома, папе с мамой не пришлось бы унывать: Сумьяна требовала к себе пристального внимания и безграничной любви. Постоянная забота о маленькой дочке делала ее родителей сильнее и наполняла их жизнь простым и таким важным смыслом.

Так прошел год. Суми, как ласково называл девочку старший брат, исполнился годик, и родители все чаще стали доверять сыну роль ее няньки. Однажды папа с мамой разъехались по делам, а мальчику поручили присматривать за Сумьяной. Вот тогда и случилась эта история.

Разложив на полу игрушки, Сумыслав в течение нескольких часов играл с Суми – складывал кубики и пирамидку, рисовал и лепил фигурки зверей и птиц, катал сестричку по квартире в коляске для куклы, а под конец разыграл целый спектакль, в котором главными героями были игрушки: волк, лиса и петушок с курочкой.

— Ой, Суми, мама велела разогреть тебе молочко! – посмотрев на будильник, вдруг вспомнил мальчик и поспешил на кухню. Когда же он вернулся с бутылочкой в комнату, его ждал сюрприз. Сумьяна сидела посреди комнаты и, позабыв про игрушки, деловито листала его любимую книгу «Приключения Атамана и его храбрых казаков».

— Кто разрешил тебе брать эту книгу?! – невольно прикрикнул на сестричку брат, но, встретив осуждающий взгляд мудрого кота, вмиг остыл. Лишь недовольно буркнул: – Гетман, как Суми смогла достать мою книгу?

Не дождавшись ответа, мальчик присел возле сестрички, протянул ей бутылочку с молочной смесью – и вдруг застыл в этой позе.

— Не может быть! – едва слышно прошептал Сумыслав. А потрясен он был тем, что произошло с книгой. Рисунок предводителя казаков на ее обложке внезапно ожил. Атаман встрепенулся, будто после глубокого сна, поправил на голове шапку, одернул на поясе саблю и, приветливо улыбнувшись мальчику, вдруг заговорил:

— Здравствуй, Сумыслав! Надеюсь, ты не забыл про меня, старого Праатамана. Я часто вспоминал твой первый визит к нам. Помнишь, как ты тогда отправился в Чудо-град и купил на золотые дукаты Великую пушку? Ха-ха-ха, ты умудрился утопить пушку посреди моря, а заодно разделался с вражеской эскадрой! Спустя время, внучок, ты вновь очутился в своем прошлом и моем настоящем и помог одолеть настырного прадеда Пукина. Не забыл его ужасную акулу, которая вскоре стала нашим добрейшим, верным другом?

— Нет, конечно. Как можно забыть про акулу, которая научилась летать? Я прекрасно помню все наши морские приключения, – улыбаясь, мечтательно произнес мальчик. – Я так рад снова вас видеть, дедушка Праатаман!

Старый казак вдруг насупился, посуровел и тяжело вздохнул.

— Наверное, Сумыслав, ты уже догадался, что я неслучайно явился к тебе.

— Что-то случилось в нашем прошлом?! – встревоженно всполошился мальчик.

— Случилось, – кивнул Праатаман. – Поэтому я здесь и снова обращаюсь к тебе за помощью. Вся надежда на тебя, Сумыслав. От бесконечных, жестоких боев с москитами мои воины утомились и потеряли много сил.

— Как я могу помочь казакам?

— Им нужен чудо-каравай. Хлеб наполнит воинов новой энергией и сделает их несокрушимыми богатырями! Ты должен, внучок, отправиться в наше время, найти зерна пшеницы, смолоть их в муку и испечь из нее спасительный каравай.

— Но, дедушка Праатаман, как же я попаду в прошлое? – растерялся мальчик.

— Вот этого я не знаю, – тоже беспомощно развел руками старый казак. И тут неожиданно пришел на помощь кот. Он тронул лапкой детскую пирамидку, с нее упали три верхних кольца и, покатившись по полу, засветились необыкновенным светом.

— Ух ты! На что ты намекаешь, Гетман? – пораженный происходящим, недоуменно пробормотал мальчик. – Постой, в прошлый раз, перед тем как попасть в книжный мир, из твоих глаз высыпались волшебные дукаты. Я подбросил одну золотую монету и тут же очутился среди казаков. В этот раз нет дукатов, но зато есть эти странные светящиеся кольца. Кажется, я знаю, как надо поступить!

Сумыслав протянул сестре и коту по кольцу.

— Гетман, Сумьяна, сейчас же подкиньте колечки! – велел мальчик. Девочка и кот тотчас послушно исполнили его просьбу – и в следующий миг стали миниатюрными, ростом с игрушечных волка, лису, курочку и петушка.

— Вот это да! – изумился мальчик. – Ладно, теперь мой черед.

Он подбросил свое кольцо и тоже заметно уменьшился в размерах.

— Суми, мама сказала, не спускать с тебя глаз. Ведь ты у нас непоседа и егоза. Придется, сестричка, взять тебя с собой в путешествие.

Сумыслав обнял кота, взял сестру за руку и, на миг оцепенев, уставился на книгу. Ее обложка едва заметно подрагивала и колыхалась, словно водное зеркало от легкого дуновения ветерка. За этим таинственным зеркалом стоял Праатаман и призывно махал мальчику рукой.

— Ну же, Сумыслав, решайся!

И он решился – сделал отважный шаг навстречу вожаку казаков! И тут произошло нечто невероятное. Зыбкая грань, разделявшая реальный и книжный миры, неожиданно стала темной и мрачной, как река во время ночной грозы, и Праатаман исчез. Неведомо откуда налетел сильный ветер, он стал безжалостно листать книгу и трепать ее страницы. Наконец загадочный ураган подхватил крохотных Сумыслава, Сумьяну и Гетмана и, словно песчинки, увлек их внутрь книги. А в следующее мгновенье мальчик, девочка и кот очутились в незнакомом дремучем лесу.


*2*


— Ух ты, куда это мы попали?! – растерянно воскликнул Сумыслав. Почувствовав тревогу в его голосе, Сумьяна тут же расплакалась.

— Суми, не хнычь, – попытался успокоить ее мальчик. Он огляделся по сторонам. – Где-то здесь должна быть крепость казаков. Надо только найти к ней дорогу.

— Мяу, хозяин, я вижу впереди тропинку! – неожиданно подал голос кот. – Может, она выведет нас к крепости.

— О, Гетман, ты заговорил! – обрадовался Сумыслав.

— Мяу, разумеется, – снисходительно мяукнул кот, – мы же в Магикрае.

— Как ты сказал? В Магикрае? – опешил мальчик. – Но как такое могло произойти? Мы направлялись в легендарное прошлое нашей Страны, и Праатаман протянул мне руку – мне оставалось только схватиться за нее…

— Мяу, но тут подул чародейский ветер, смешал страницы в твоей книге, сбил нас с пути – и вот мы в Магикрае, посреди Сказочного леса.

— Погоди, Гетман, – недоверчиво произнес мальчик. – Объясни, как ветер мог смешать страницы книги? Ведь это не отдельные листы бумаги.

— Мяу, почему ты у меня об этом спрашиваешь? – фыркнул кот. – Спроси у ветра. А еще будет лучше, если ты найдешь свою сестру. Мама с папой не похвалят тебя, если ты вернешься домой без Сумьяны.

— Что-о?! – спохватился Сумыслав. Он вновь осмотрелся, а сестры и след простыл. Мальчик испуганно схватился за голову. – Ой, что я наделал! Заблудился в незнакомом лесу и вдобавок потерял Суми!

 Неожиданно кто-то дернул его сзади за край футболки. Мальчик от неожиданности подпрыгнул на месте. Резко обернулся – а позади его сестричка стоит.

— На, – улыбнувшись, она как ни в чем не бывало протянула брату красную ягодку.

— Земляника! – изумился мальчик. – Где ты ее сорвала?

— Там, – девочка махнула туда, откуда, просеиваясь между могучими деревьями, призывно струился золотой свет.

— Как хорошо, что ты нашлась, Суми! – счастливо воскликнул Сумыслав и, присев перед сестричкой, стал осыпать ее лицо и руки поцелуями. Кот спокойно и даже с иронией в зеленых глазах наблюдал за этим зрелищем. Наконец он насмешливо промяукал: – Мяу, Суми доказала нам, что она и вправду непоседа. Интересно, что она выкинет в следующий раз, чтоб мы поверили, что она егоза?

— Гетман, перестань насмехаться над моей сестренкой! – сердито осадил кота Сумыслав. Тревога за сестру в нем улеглась, и он вновь почувствовал в себе уверенность и решительность. – Сбегай-ка туда, где Суми нашла землянику, и разведай, что там.

— Мяу, вот еще! – заупрямился Гетман. – Я кот, а не пес какой-то.

— Гетман, я что сказал! – разозлился мальчик. – Если ты сейчас же не выполнишь мою просьбу, это приключение станет для тебя последним! В следующий раз я отправлюсь путешествовать без тебя.

— Мяу, хозяин, ты что, шуток не понимаешь? – поджав по-собачьи хвост, мигом смирился кот. – Ладно, схожу. Уж не знаю, как ты со мною расплатишься за мою верную службу.

Утерев мордочку передней лапой, он нехотя засеменил в ту сторону, откуда лился завораживающий золотистый свет

— Наверное, там красиво, да? – улыбнувшись сестре, спросил Сумыслав.

— Нет, – вдруг настороженно ответила она. А в следующий миг впереди раздался истошный вопль Гетмана: – Мяу, на помощь!

Ни слова не говоря мальчик подхватил сестру на руки и стремглав кинулся туда, откуда доносились душераздирающие крики кота: «Караул! Спасите-помогите!» Спустя мгновение Сумыслав выбежал на лесную полянку, сплошь покрытую густым ковром спелой земляники, и стал как вкопанный от увиденного. Посреди чудесной лужайки замер громадный Волк. Он сжимал в когтистых лапах несчастного кота и, разинув ужасную пасть, готовился вот-вот его съесть.

— А-а-а! – при виде дикого зверя испуганно взвизгнула Сумьяна, да так громко, что Волк вздрогнул и выронил из лап кота. Воспользовавшись случаем, Гетман бросился наутек и, примчавшись к Сумыславу, спрятался за его спину.

— Мя-мя-мя, до-до-до-кладываю, хозяин, – стуча зубами от страха, пробормотал кот, – на меня напал Волк.

— Я и сам вижу, – нахмурился мальчик. Затем строго спросил: – Эй, Волк, что тебе нужно от моего кота?

— Р-р-р, он следил за мной, когда я копал червей, – внезапно огорошил ответом хищник. – Поэтому я должен его съесть.

— Каких еще червей? – обомлел Сумыслав.

— Вот этих, – Волк снял с пояса полотняный кисет и, развязав его, показал мальчику. На дне мешочка еле шевелился бледный, как моль, червяк.

— Бедолага, – пожалел его Сумыслав. А Гетман, осторожно выглянув из-за спины мальчика, задиристо пискнул Волку: – Мяу, вовсе я за тобой не следил, а пришел посмотреть, сколько здесь земляники. И вообще черви в лесу не водятся, их в другом месте нужно копать.

— Р-р-р, много ты знаешь о червях, – сердито рыкнул зверь.

— Вот что я тебе скажу, приятель, – бесстрашно обратился к Волку Сумыслав. – Иди-ка ты своей дорогой, и мы тебя не тронем.

— Р-р-р, что ты сказал, противный мальчишка?! – рассвирепел хищник. – Да я вас мигом всех проглочу!

Распахнув зубастую пасть, Волк бросился на детей и кота.

— Мяу, мы пропали! Лучше б я дома остался, – обреченно муркнул Гетман и закрыл лапками глаза. Как вдруг произошло невероятное! Сумьяна выхватила откуда-то игрушечного волка и сунула его в морду грозного хищника.

— На!

— А это еще что такое? – оторопел Волк.

— Мяу, твой амулет, – не растерявшись, вдруг заявил Гетман.

— Откуда ты знаешь это слово? – удивленно шепнул Сумыслав.

— Оттуда! Книжки надо читать, – поучительным тоном мяукнул кот. А затем вновь повернулся к Волку. – Амулет защитит тебя от злых охотников.

— Да ну?! – несказанно обрадовался зверь. – Ну спасибо.

Он осторожно взял из рук девочки игрушку, мигом подобрел и с любопытством уставился на путешественников. – Чем же мне отблагодарить вас за… как его?..

— Амулет, – напомнил кот.

— Нам ничего не надо, – поспешил отказаться от помощи Сумыслав.

— Мяу, ты что, хозяин? – легонько царапнул его за руку Гетман. – А как же задание Атамана?

— Ах да! – встрепенулся мальчик. – Вот что, Волк, мы с радостью примем твою благодарность, если ты скажешь, где взять муку.

— Чего-о? – снова опешил хищник.

— Да, муку, – повторил кот. – Мы испечем из нее каравай.

— Р-р-р, да вы что, ребята? Какая мука? Я же Волк! Я мясом питаюсь.

Зверь задумался.

— Хм, как же вам помочь… Вспомнил! Тут неподалеку живут Петушок с Курочкой. Может, они вам подскажут, где найти муку.

Показав направление, куда нужно было идти, Волк простился с детьми и котом и вскоре скрылся в мрачной чаще. А путешественники, нарвав земляники, продолжили путь. Они шагали по лесной тропке, лакомились сладкой ягодой и беззаботно болтали.

— Суми, признавайся, откуда у тебя взялась игрушка волка? – недоуменно допытывался мальчик, но сестра в ответ лишь загадочно улыбалась. Зато кот громко потешался: – Твоя сестра, хозяин, и впрямь егоза! Успела незаметно схватить волчка до того, как мы перенеслись в книжный мир!


*3*


Немного погодя путешественники встретили Лису. Рыжая бродила по лесу с котомкой, рвала траву и складывала ее в мешок. Завидев путников, она оглядела каждого с головы до ног и, уставившись на Сумьяну, расплылась в хищной улыбке.

— Какая аппетитная девочка, – облизнулась Патрикеевна. – Щечки розовенькие, ручки полненькие. М-м-м, так и хочется откусить от тебя, малышка, лакомый кусочек!

— Только попробуй сунуться к моей сестре! – сжав кулаки, грозно предупредил Сумыслав.

— Ха-ха-ха! – засмеялась Лиса. И вдруг угрожающе ощерила острые зубы. – И что ты мне сделаешь, вредный мальчишка?

— Мяу, мы с Волком справились, – воинственно зашипел Гетман. – И с тобой легко разделаемся!

— Хм, с Волком они справились, – притихла на миг Лиса и на всякий случай попятилась от путников. – И как же вам удалось одолеть моего зубастого дружка?

— Вот, – неожиданно сказала Суми и протянула Рыжей игрушечную лису.

— Ой какая прелесть! – обрадовалась Патрикеевна, тотчас забыв и про Волка, и про то, что минуту назад хотела съесть девочку. Рыжая повертела в лапах игрушку, надавила не нее, потискала и даже попробовала на зуб. – Пухленькая, мягенькая, на меня похожа. Что это, братцы, за чудо?

— Оберег, – не моргнув глазом заявил Сумыслав.

— Чего-о?! Что еще за берег? – недовольно махнула хвостом Лиса. – Да я тебя за такое слово сейчас съем!

— Мяу, мой хозяин хотел сказать, это – амулет, – вновь пришел на помощь кот. – Он обережет тебя от опасности и принесет удачу в охоте.

— Да вы что?! – вновь, мигом подобрев, восхитилась Рыжая. – Какая полезная вещица. Вот только не могу понять, из чего она сделана.

— Из резины, – хмуро сообщил мальчик. – Поэтому не тонет в воде.

— Ну это мне совсем неинтересно, – небрежно отмахнулась Лиса. Окинув пристальным взглядом путников, она вздохнула. – Ладно, я ваша должница. Что вы хотите взамен за ваш амулет?

— Мы ищем пшеничную муку, – нехотя признался Сумыслав. – Может, ты знаешь, где ее можно раздобыть?

— Хм, вот так задачу вы мне задали, – задумалась Патрикеевна. Затем снова испытующе уставилась на путешественников. – Так говорите, эта резиновая лиса спасет меня от всех напастей?

— Мяу, да, – уже не так уверенно ответил кот. – Должна спасти.

— Что ж, тогда держите путь вон в ту сторону и никуда не сворачивайте. Так вы дойдете прямиком до избушки Петушка и Курочки. Они наверняка скажут, где можно найти муку.

И Лиса махнула кончиком хвоста туда же, куда до этого указал Волк.

— Ну все, мне пора, – ухмыльнулась Рыжая, и ехидный огонек мелькнул в ее зеленых глазах. Спрятав игрушку в котомку, она взвалила ее на плечо и побрела прочь. А путешественники, переглянувшись, зашагали дальше.

— Гетман, ты случайно не видел, откуда она брала игрушки? – кивнув на сестру, недоуменно спросил мальчик.

— Мяу, видел. Она доставала их из рукава своей кофточки.

— Надо же! – удивился Сумыслав. – Прям как сказочная Василиса Премудрая.

Сумьяна услышав эти слова, с важным видом показала на себя маленьким пальчиком.

— Я!

— Ну, конечно, ты, – улыбнулся ее брат. – Я вспомнил одну сказку про Царевну-лягушку, которая оказалась смышленой девушкой, и подумал про тебя.

— Мяу, а Суми и правда разумница, – похвалил Гетман. – Мне бы в голову не пришло тащить в Магикрай любимые игрушки. Вот корм – совсем другое дело! Особенно тот, который мне покупает ваш папа.

— Ты – кот, – укоризненно покачала головой девочка, а затем озорно рассмеялась.

— Мяу, нет, я – пес, – захихикал в ответ Гетман. Так за веселым разговором друзья не заметили, как вышли к краю леса. За ним, куда хватало глаз, простиралось не то озеро, не то болото.

— Мяу, дальше идти опасно, – подойдя к кромке зеленой воды, заросшей мхом и водорослями, обеспокоенно сообщил Гетман. – Мы можем утонуть.

— Просто ты не умеешь плавать, вот и боишься лезть в воду, – усмехнулся Сумыслав. А затем с серьезным видом заявил: – Волк и Лиса не сговариваясь направили нас сюда. Они не могли желать нам зла, ведь Суми подарила им амулеты.

— Мяу, так-то оно так, – недоверчиво фыркнул кот. – А что если это трясина? Я читал в одной книге, что трясина способна затянуть на дно любое живое существо – и человека, и зверя.

— Гетман, хватит пугать нас с Суми! – рассердился мальчик. – За этим болотом должна находиться избушка Петушка с Курочкой. Нам обязательно нужно к ним добраться. А если ты боишься, я сам дальше пойду.

С этими словами Сумыслав, снова взяв сестренку на руки, решительно шагнул к болоту.

— Мяу, нет, хозяин, первым пойду я! – внезапно заявил Гетман. Он обогнал мальчика и встал на его пути. – Как-никак я твой оруженосец.

— Вот так новость, – удивился Сумыслав. – И где ж твое оружие?

— Вот! – Гетман поднял с земли палку. Он повернулся хвостом к детям и, тыкая перед собой палкой, с опаской вошел в воду, а затем стал перепрыгивать с одной кочки на другую. Однако не сделал кот и десяти шагов, как вдруг потерял опору под задними лапками и провалился в болото.

— Мяу! Караул! Я тону! – отчаянно завопил он.

— Спокойно, Гетман, я тебя спасу! – взволнованно закричал Сумыслав. Повернувшись к сестре, он погрозил ей пальцем. – Суми, жди меня на берегу. Не вздумай за мной идти. Это опасно!

— Опасно, – эхом отозвалась сестричка и неожиданно протянула брату две резиновые игрушки – петушка и курочки.

— О, да ты даже их с собой захватила! – поразился мальчик. – Думаешь, эти амулеты нам помогут? Ладно, пусть будет по-твоему.

Он быстро поцеловал Суми и, схватив игрушки, кинулся на помощь коту. Но вскоре оступился и сам ушел по пояс в вязкую зеленую жижу.

— Ох! – от неожиданности вскрикнул Сумыслав. – Только этого мне не хватало.

— Мяу, хозяин, скорей ложись на воду и расставь в сторону руки! – встревоженно мяукнул рядом Гетман. – Я читал, так надо делать, чтоб не засосало болото.

Мальчик хотел было послушать совета своего ученого кота, но вдруг почувствовал, как игрушки в его руках стали упругими и тугими. Они начали стремительно увеличиваться в объеме, будто какой-то невидимый волшебник решил закачать в них воздух. Недоумевая, Сумыслав выпустил их из рук, а в следующий миг резиновые петушок с курочкой стали похожими на надувные игрушки для купания в бассейне или море.

— Вот кто нас спасет! – восхищенно воскликнул Сумыслав и, схватившись за плавающего петушка, тотчас же сел на него верхом.

— Мяу, что это у тебя, хозяин? – изумился Гетман.

— Амулеты. Мне их дала Суми. Держи, Гетман! – мальчик толкнул в сторону кота необычное плавающее средство.

— Мяу, я бы предпочел петушка, ну да ладно, – поворчав, Гетман вскарабкался на спину надувной курочки. – Что теперь делать, хозяин?

— Греби к берегу. Вот так! – Сумыслав наклонился к воде и принялся грести двумя руками. Недолго думая кот опустил в болото хвост и стал вращать им, как корабельным винтом. Плавающая курочка мигом сорвалась с места и во весь опор устремилась к берегу.

— Браво, Гетман! – засмеялся мальчик. – Ты прям, как капитан Немо.

— Мяу, а моя курочка – Наутилус!

Страх перед жутким болотом исчез. Смеясь, друзья продолжали грести изо всех сил, желая как можно скорей выбраться из болота. Однако трясина так густо заросла водорослями, что вскоре надувные петушок и курочка застряли в зеленой паутине, так и не достигнув спасительного берега. Сперва Сумыслав с Гетманом сильно расстроились и приуныли. Они беспомощно замерли, сидя верхом на своих удивительных плавательных средствах, и пытались придумать, что делать дальше.

Но уже спустя несколько мгновений на лицах мальчика и кота засветились счастливые улыбки: кто-то с берега протянул им две длинные ветки. Схватившись за них, друзья наконец благополучно выбрались из болота, а затем вытащили на берег курочку и петушка, спасших им жизнь. И тут с надувными игрушками произошло нечто необычное: стоило им только очутиться на земле, как они тотчас сдулись – выпустили воздух и стали прежних размеров.


*4*


Нежданными спасителями Сумыслава и Гетмана оказались Петушок с Курочкой – не игрушечные, а настоящие. Они стояли подле Сумьяны, и она ласково гладила птичек по мягким, шелковистым перышкам.

— Кукареку! – радостно поприветствовал мальчика с котом Петушок.

— Ко-ко-ко, какая ко-корошая девочка, – довольно прокудахтала Курочка и обняла крылом Суми. Затем озабоченно спросила у ее брата: – Что вы делали в болоте? Вы же могли погибнуть!

— Мы хотели перебраться на другой берег, где находится ваш дом, – растерянно сообщил мальчик.

— Но наша избушка стоит в другом месте, – возразил Петушок и показал крылом в сторону леса.

— Мяу, как в другом?! – недоуменно мяукнул Гетман. – Но Волк с Лисой послали нас сюда. Мы думали, что ваша избушка находится за болотом.

— Ко-ко-ко, Волк и Лиса неко-корошие. Они обманули вас, – сочувственно промолвила Курочка.

— Как же так! – возмутился Сумыслав и от обиды сжал кулаки. – Мы подарили им амулеты, а они так жестоко с нами поступили.

— Кукареку, Волк и Лиса всегда были такими негодниками и пройдохами! – сердито заявил Петушок. – Поэтому мы не верим ни одному их слову!

— Это же чудо, что вы проходили мимо нас! – восторженно произнес мальчик и в знак благодарности поклонился двум птичкам. А Гетман вежливо поинтересовался: – Мяу, сударь и сударыня, как вы оказались возле болота? Если, конечно, это не секрет.

— Кукареку, какие могут быть секреты? – вновь повеселел Петушок. – Мы шли домой с ярмарки, где обменяли яйца на подарки: Курочке – сережки, ну а мне…

— Сапожки, – вдруг отчетливо произнесла Сумьяна.

— Ко-ко-ко, верно, детка. Как ты догадалась, разумница? – удивилась Курочка. – Но это еще не все. Вдобавок мой муженек купил на ярмарке дудку. Вот придем домой, и он сыграет тебе песенку.

— Кукареку, я сыграю и спою! – пообещал Петушок и приветливо махнул крылом. – Приглашаю вас в гости!

— Мяу, а мука у вас есть? – деловито уточнил кот.

— Ко-ко-ко, мука? – озадаченно переспросила Курочка. Затем заговорщически подмигнула путешественникам. – Муки у нас нет, но есть кое-что что важней ее.

Переглянувшись, Сумыслав и Гетман взяли за руки Сумьяну и, охваченные любопытством, зашагали следом за своими пернатыми спасителями.

В дороге путникам встретился указательный знак – дощечка, привязанная липовым лыком к дереву. На дощечке были нацарапаны четыре слова: «Избушка Петушка и Курочки там!»

— Кукареку, мы рады всем гостям! – объяснил Петушок.

— Ко-ко-ко, кто увидит этот знак, тот не заблудится и легко найдет к нам дорогу, – добавила Курочка.

Гостеприимные птички двинулись дальше, и тут вдруг Гетман хлопнул себя лапкой по лбу.

— Кажется, я что-то обронил. Вы идите, друзья, а я вас потом догоню.

И кот, развернувшись, побежал назад.

— Куда это он? – удивленно спросила Курочка.

— Не знаю, – пожал плечами мальчик. – Сказал, что что-то потерял.

— Пойдемте. Ваш приятель нас догонит, – сказал Петушок и первым продолжил путь. За ним последовали Курочка, Сумыслав и Сумьяна.

Тем временем Гетман вернулся к дереву, на котором висел указатель, и неожиданно повернул дощечку в обратную сторону.

— Мяу, гости бывают разные. Не только добрые и ласковые, но и злые и хищные. А Петушок с Курочкой беззащитные, не смогут сами постоять за себя. Вот я о них и позаботился.

Удовлетворенно махнув хвостом, Гетман помчался догонять друзей.

— Ну что, нашел? – спросил Сумыслав кота, когда тот догнал путников.

— Мяу, ты про что, хозяин? – состроил лукавую мордочку Гетман.

— Как про что? – опешил Сумыслав. – Ты же сказал, что потерял что-то.

— Мяу, не нашел, – опустил плутовские глаза кот. – Но ты не волнуйся, хозяин, я в другой раз найду.

Ответ Гетмана всех рассмешил. Петушок с Курочкой весело закукарекали и закудахтали, и даже маленькая Суми звонко засмеялась. Она погладила кота, и он довольно замурлыкал. Так, подшучивая над рассеянным котом, путники вскоре подошли к избушке, окруженной невысоким плетеным забором. Во дворе росли маленький сад, огород и цветочная клумба; повсюду летали яркие бабочки и было так хорошо и спокойно, что Сумыслав, не выдержав, сказал:

— Я словно в сказку попал.

— Кукареку, милости просим, гости дорогие, – отворив дверь, пригласил внутрь Петушок.

— Ко-ко-ко, чувствуйте себя, как дома, – улыбнувшись, приветливо добавила Курочка. И проводила гостей в дом.

В избушке было так же уютно и хорошо, как во дворе. На окнах висели занавески, сшитые из птичьих перьев, пол был застелен ковром, сбитым из пуха, мебель была искусно изготовлена из яичной скорлупы, и только печка была слеплена из глины. На печке стояли горшки, а на кухонной полке разместились миски, чашки и полотняные мешочки. Полка тут же привлекла внимание Сумыслава.

— Что в них? – показав на мешочки, спросил мальчик.

— Ко-ко-ко, все чего душа пожелает! – гордо закудахтала Курочка. – Крупа гречневая, крупа рисовая и наше любимое просо.

— Мы его сами вырастили! – похвастался Петушок. – На нашем огороде.

— Здорово, молодцы! – похвалил Гетман. А затем хитро прищурился. – Неужто у вас нет даже щепотки муки? Наверняка вы ее прячете в каком-нибудь мешочке, а нам говорить не хотите об этом.

— Ко-ко-ко, но муки у нас и вправду нет, – виновато развела крыльями Курочка.

— Как жаль. А мы на вас так надеялись, – разочарованно вздохнул мальчик.

— Да, – грустно кивнула его сестра.

— А зачем вам мука? – спросил Петушок.

— Мяу, чтоб испечь чудо-каравай. Он нужен нашим воинам. Они съедят каравай, станут сильными и легко разобьют армию москитов, которая напала на нашу Страну, – поспешил объяснить Гетман.

— Кукареку, как у вас все серьезно, – озабоченно закукарекал Петушок.

— Ко-ко-ко, я вам вместо каравая пшенную кашу сварю, – предложила Курочка. – Она полезная и сытная.

— Мяу, нет, каша не подойдет, – наотрез отказался кот. – Атаман сказал, его казакам нужен хлеб. Я своими ушами слышал.

— Эх, – снова печально вздохнул Сумыслав. Он повернулся к сестре. – Придется нам, Суми, продолжить поиски муки. Пошли отсюда.

И взяв девочку за руку, он направился к двери избушки.

— Но как же так?! – расстроился Петушок. – Ведь я не успел вам показать сад и пруд, где водятся караси.

— Караси?! – тут же оживился кот.

— Останьтесь еще на часок, – стала упрашивать гостей Курочка. – Я вас липовым чаем с фруктовым вареньем угощу. Раз вы не желаете пшенной каши.

— А я сыграю мелодию, которую сам сочинил, – сказал Петушок и достал из-под крыла дудку, которую купил на ярмарке.

— Но нам надо спешить, – категорически заявил мальчик.

— Нет! – неожиданно возразила брату Сумьяна. Она выдернула свою ручку из его руки, подошла к Курочке и прижалась к ней.

— Ах, милая, спасибо тебе за любовь и ласку! – счастливо закудахтала она. И принялась радостно хлопотать – усадила всех за стол, поставила чашки с блюдцами, мигом вскипятила на печи чайник, заварила травяной чай, достала горшочек с вареньем и стала угощать гостей.

А Петушок тем временем решил сыграть любимую мелодию. Однако стоило ему только поднести к клюву дудку, как послышался истошный волчий вой.

— Ко-ко-ко, неко-корошо! Зачем ты воешь, как зверь? – укоризненно сказала Курочка.

— Кукареку, это не я, – растерянно покрутил головой Петушок. Он хотел было что-то добавить, как вдруг следом за воем из окна послышались душераздирающие вопли: – Спасите! Помогите! Мы тонем!

— С болота кричат, – прислушавшись, сообщил Петушок. – Кто-то попал в беду.

— Мяу, кажется, я даже знаю кто – Волк и Лиса, – виновато признался кот. – Это я им устроил ловушку.

— Ну-ну! – погрозила коту пальчиком Суми. А ее брат твердо заявил: – Надо спасти Волка и Лису!

Переглянувшись друг с дружкой, Петушок с Курочкой согласно кивнули. После чего хозяева и гости выбежали из избушки и дружно помчались к болоту.

— Признавайся, Гетман, что ты натворил? – на бегу сурово спросил Сумыслав.

— Мяу, ничего особенно, хозяин, – смущенно фыркнул кот. – Так, немножко пошалил.

— Пошалил! – снова погрозила пальчиком Гетману Сумьяна.

Вскоре компания добежала до дерева, к которому был привязан указатель.

— Ко-ко-ко, смотрите, кто-то повернул дощечку в другую сторону! – изумилась Курочка. Она вдруг испуганно закудахтала: – Ой, там же болото!

— Кукареку, Гетман, это твоих лап дело?! – сердито закукарекал Петушок.

— А-а, так вот ты куда бегал, когда сказал нам, что что-то потерял?! Ты нас обманул! – возмутился мальчик.

— Мяу, хозяин, мы из-за Волка и Лисы едва не утонули. Вот я и решил их немножко проучить, – стал оправдываться кот. – Совсем чуть-чуть проучить.

— Гетман, я и не знал, что ты такой бессердечный. Волк с Лисой, наверное, уже утонули. Что-то больше не слыхать их голосов, – встревожился Сумыслав. – Бежим скорее!

И мальчик, взяв на руки сестру, опрометью понесся туда, куда указывала дощечка. За Сумыславом, едва поспевая, бежали Курочка, Петушок и Гетман.

— Мяу, хозяин, где ты научился бегать, как настоящий спринтер? – пыхтел на ходу кот. – За тобой не угонишься.

— Кукареку, помолчи, баламут, а то клюну! – угрожающе щелкнул клювом Петушок.

— Ко-ко-ко, – жалобно закудахтала Курочка. – Из-за тебя, негодник, эта ужасная гонка!

Немного погодя, изрядно устав и запыхавшись, пестрая компания наконец примчалась к болоту. Взглядам спасателей открылось столь невероятное зрелище, что они сперва раскрыли рты и клювы от удивления, а потом разразились веселым, беззаботным смехом.


*5*


В нескольких метрах от берега, оседлав надувные игрушки, плавали Волк с Лисой и приветливо махали путникам. При этом Серый сидел верхом на резиновой лисе, а Патрикеевна каталась на игрушечном волке.

— Спасибо, малышка, за амулеты! – завидев Сумьяну, весело прорычал Волк. – Если б не они, болото уже бы проглотило нас.

— Ах, сколько радости эти игрушки доставили нам! – искренне призналась Лиса. – Я давно так не развлекалась.

Оглядевшись, она растерянно добавила:

— Вот только не знаю, как нам выбраться отсюда. Трясина словно играет с нами – плавать и веселиться позволяет, но к берегу не пускает.

— Кукареку, не беда, я вас вытащу, – ободряюще прокукарекал Петушок. Он поднял с земли одну из двух веток, с помощью которых они с Курочкой помогли выбраться Сумыславу и Гетману, и протянул ее Лисе. – Хватайся крепче!

Рыжая ухватилась за один конец ветки, Петушок потянул за другой и – раз! – вытащил надувного волка с наездницей на берег.

— А как же я? – расстроился Серый.

— Без паники, приятель! – крикнул мальчик и, взяв вторую ветку, вытянул из трясины Волка.

— Как вы очутились в болоте? –удивленно спросил Сумыслав, когда оба хищных зверя ступили на берег и стали смешно отряхиваться от прилипших водорослей и тины.

— Ах не спрашивай! – сокрушенно вздохнула Лиса. Она стыдливо опустила глаза. – Я очень плохо поступила с тобой, твоей сестричкой и котом. Направила вас к болоту, когда ты спросил, где живут Петушок с Курочкой. С этого и начались наши несчастья.

— Р-р-р, я тоже вас обманул, ребята, – виновато рыкнул Волк. – Послал вас на верную гибель. По правде говоря, мне неведомо, где находится избушка Петушка с Курочкой.

— Нам с Серым стало стыдно, что из-за нас вы попали в беду, – смущенно шмыгнула носом Патрикеевна. – Но мы надеялись, что вы не послушали нас и отправились к Петушку с Курочкой другой дорогой.

— Р-р-р, на всякий случай мы решили убедиться, что вы живы-здоровы, и пошли навестить милых пташек. Вдобавок мы здорово проголодались и не прочь были полакомиться свежей дичью, – простодушно признался Волк.

— Мяу, я так и знал, что вы захотите напасть на беззащитных Петушка и Курочку! – возмущенно фыркнул Гетман.

— Не напасть, а проведать, – ухмыльнувшись, поправила его Лиса. А Серый как ни в чем не бывало продолжил: – Мы шли, шли по лесу и добрались до указателя. Какой-то негодник повернул его в сторону болота, и мы вскоре провалились в трясину.

При этих словах Сумыслав, Сумьяна и Петушок с Курочкой укоризненно посмотрели на Гетмана.

— Ш-ш-ш, так им надо, – сердито прошипел кот, но Волк и Лиса, увлеченные рассказом, его не услышали.

— Я упал и от неожиданности уронил в воду свой амулет, – пожаловался Серый.

— А я свой! – взволнованно воскликнула Лиса. – Мы с Зубастиком так растерялись, что перепутали наши амулеты. А когда они вдруг стали похожими на надувные игрушки, возле меня оказался плавающий волк.

— Р-р-р, а рядом со мной откуда ни возьмись появилась надувная лиса, – радостно сообщил Волк. – Если б не она, я бы, ребята, точно утонул.

— А если б не вы, дорогие мои, мы умерли бы от голода, – хитро прищурилась Патрикеевна. – Вы нас спасли! Спасибо вам за это!

— Р-р-р, надо немедленно отметить наше спасение сытным обедом, – заявил Волк и, жадно уставившись на птичек, ощерил острые зубы.

— Кукареку, вы что, собираетесь нас съесть?! – испугался Петушок.

— Ой! – вскрикнула Курочка и спряталась за спину своего муженька.

— Ну как вы могли такое подумать? – коварно облизнулась Лиса. А в следующий миг почувствовала, как в ее мордочку уперся чей-то кулак. Это был кулак Гетмана.

— Только попробуй, Рыжий воротник, обидеть моих друзей! – строго предупредил кот. – Сразу же вернешься туда, откуда тебя достали. И твой дружок тоже.

— Р-р-р, только не в болото, – жалобно всхлипнул Волк. – Там живут ужасные комары. У них зубы длинней и острей моих.

Внезапное признание Волка всех развеселило. Кроме Сумьяны. Она смело приблизилась к громадному зверю и жестом маленькой ручки показала ему, чтоб он лег. Недоуменно пожав могучими плечами, Волк опустился на землю. Девочка попыталась было сама забраться ему на спину, но ей это не удалось. Тогда Сумыслав, улыбнувшись, легко подсадил сестренку, и она, схватившись за холку зверя, приказала ему:

— Встань!

И вновь Серый не посмел ослушаться. Напротив, по его довольному виду было видно, что он ужасно счастлив и горд, что им управляет маленькая волшебница. Ведь это она подарила ему и его подружке Лисе необыкновенные амулеты, спасшие им обоим жизнь.

— Поклянитесь, что вы не обидите Петушка и Курочку! – потребовал Сумыслав.

— Р-р-р, клянусь! – не раздумывая клацнул зубами Волк.

— Клянусь, – с притворным смирением вздохнула Лиса. – Эх, придется и дальше страдать от голода.

— Кукареку, вот это совсем другое дело! – радостно прокукарекал Петушок.

— Ко-ко-ко, приглашаю всех к нам домой, – бойко прокудахтала Курочка. Подмигнув Лисе, весело добавила: – А от голода я вам не дам умереть – угощу чем-нибудь вкусненьким!

И вся компания отправилась к избушке двух гостеприимных птичек. Впереди, потешно подпрыгивая и взмахивая крыльями, шагали Петушок с Курочкой. За ними следовали Сумыслав с маленькой Суми, Гетман и Волк. А замыкала шествие Лиса. Она долго что-то бормотала себе под нос, наконец не выдержала и спросила птичек:

— Позвольте узнать, и чем же вы будете нас угощать?

— Ко-ко-ко, я сделаю яичницу, – оглянувшись, пообещала Курочка.

— С салом? – с надеждой в голосе уточнила Рыжая.

— Может, тебе еще и с курятиной? – огрызнулся Гетман и снова показал Патрикеевне кулак.

— Какой ты, котик, скучный, – обиженно поджала хвост Лиса. – Шуток совсем не понимаешь.

До избушки оставалось идти уже недолго, когда разношерстная компания вдруг повстречала на своем пути Мышку. Она держала в зубках пшеничный колосок. При виде Мышки у Гетмана тотчас хищно загорелись глаза, распушился хвост, и кот стремглав кинулся на незнакомку. Но Мышка оказалась шустрым и проворным созданьем. Едва заметив кота, она бросилась наутек и нечаянно выронила колосок. Мышка хотела было уже нырнуть в ближайшую норку, как вдруг почувствовала себя в кошачьей лапе.

— Пи-пи-пи, не ешьте меня, сударь кот! – умоляюще взвизгнула она.

— Мяу, так и быть, я не стану тебя есть, – поднеся близко к мордочке добычу, облизнулся Гетман. – Но при условии, что ты сейчас же скажешь, где ты нашла колосок, который несла!

— Здесь неподалеку целое поле таких колосков, – осмелев, сообщила Мышка.

— Скорей веди нас туда! – приказал кот. – Но не надейся, отпускать я тебя не намерен. Придется тебе, милая, поработать компасом.

— Пи-пи-пи, – горько вздохнув, согласилась Мышка. Повернувшись мордочкой к коту, она стала хвостиком, словно стрелкой, указывать путь. И Сумыслав, Сумьяна, Гетман, Волк, Лиса и даже Петушок с Курочкой, тотчас позабыв про избушку, дружно зашагали туда, куда показывал мышиный хвостик.

Идти было легко и радостно. На небе светило ясное солнышко, в лесу звонко пели птицы, дул прохладный ветерок, и от его ласковых касаний плавно покачивались цветы и трава и едва слышно шуршали листья на деревьях.

Чуть погодя лес кончился и перед изумленными взорами путников открылась большая поляна, по которой золотыми волнами перекатывалась спелая пшеница.  

— Ой сколько колосков! – восхищенно всплеснула крыльями Курочка.

— Здорово! – довольно потер руки Сумыслав. – Хватит на несколько караваев.

— Погодите, но это же чужое поле! – встревожился Петушок. – Нехорошо жать колоски без спроса.

— Пи-пи-пи, не волнуйтесь, – поспешила успокоить его Мышка, – эту пшеницу мы с матушкой посадили. Пшеница дала щедрый урожай, а убрать его некому. Матушка моя захворала, а у меня одной силенок не хватает собрать колоски.

— Мяу, мы тебе поможем! – заверил Гетман. – Для работы нам понадобятся косы или серпы. Когда не было комбайнов, люди этими инструментами срезали хлебные злаки.

Услышав эти слова, Волк и Лиса разинули пасти и в недоумении уставились на кота.

— Гетман – ходячая Википедия, – улыбаясь, сказал Сумыслав.

— Кос у нас нет, а серпы есть, – сообщил Петушок.

— Мы серпами просо жнем, – пояснила Курочка. – Побудьте здесь, а мы быстренько за ними слетаем.

С этими слова птички устремились в сторону своей избушки.

— А мы с мамочкой зубками колоски отгрызаем, – смущенно призналась Мышка.

— Зубками это долго, – покачал головой Сумыслав.

— Пи-пи-пи, совсем недолго. Гляди!

И Мышка принялась быстро-быстро отгрызать от стеблей колоски. Волк с Лисой последовали было ее примеру, но у них ничего не вышло. Лишь понапрасну набили пасти травой, а потом долго отплевывались.

Вскоре вернулись Петушок с Курочкой. Они принесли два серпа и полотняные мешки.

— Кукареку, будем работать по очереди, – объявил Петушок. – Когда я устану, Сумыслав, ты сменишь меня.

— Ко-ко-ко, а ты, Гетман, станешь жать после меня.

— Р-р-р, вам хорошо, у вас есть серпы, – недовольно прорычал Волк. – А нам что делать?

— Кукареку, работа всем найдется, – заверил Петушок. – Будете с Лисой складывать колоски в мешки и относить их в наш двор.

И работа закипела. Петушок с Курочкой принялись жать пшеницу – срезать серпами стебельки с золотыми кисточками. Выходило у крылатых жнецов это так споро и ловко, что Сумыслав, не сдержавшись, восторженно воскликнул:

— Я тоже так хочу!

Следом за жнецами шли Волк с Лисой. Они подбирали с земли колоски и наполняли ими мешки. Рядом с Курочкой и Петушком бежала Мышка. Она так быстро перегрызла своими острыми зубками стебли пшеницы, что вскоре вырвалась в лидеры.

— Мяу, ну Мышка дает! – подивился кот. – Наверное, у нее во рту спрятана миниатюрная мотокоса.

Когда птички утомились, они передали Сумыславу и Гетману серпы и показали, как ими пользоваться. Сначала у мальчика ничего не получалось: колоски кололись, а стебли резали руки. Но немного погодя Сумыслав приноровился, и дело пошло. Кот тоже быстро освоил ремесло жнеца, стал мурлыкать от удовольствия и крутить хвостом, но Мышку так и не догнал: она ушла так далеко вперед, что исчезла из виду.

Спустя время все поле пшеницы было сжато, и Петушок принялся считать мешки с колосками: их вышло двенадцать.

— Кукареку, молодцы, хорошо поработали! – похвалил он всех.

— Теперь самое время перекусить, – облизнувшись, сказала Лиса.

— Ага, у меня с утра ни одной косточки во рту не было, – пожаловался Волк. И тут же спохватился. – Ой, я хотел сказать, ни одной маковой росинки!

— Кукареку, будет вам обед. Но сначала еще поможем Мышке, а потом отправимся к нам домой, – заявил Петушок. Мышка согласилась поделить урожай пополам с новыми друзьями, и Волк с Лисой, взвалив на спину полдюжины мешков с пшеницей, двинулись за Мышкой к ее домику. Спустя время Волк и Лиса вернулись. На ходу они что-то с аппетитом жевали.

— Мяу, а где Мышка? – спросил Гетман.

— Она пожелала остаться со своей матушкой, – сообщила Патрикеевна. – Сказала, что у нее много дел по дому.

— Жаль, что она не смогла пойти с нами, – искренне расстроился кот.

— А что вы жуете? – поинтересовался Сумыслав.

— Мама Мышки угостила нас пиццей с запеченными корочками от сыра и сала, – счастливо прорычал Волк.

— Никогда не ела ничего вкуснее! – радостно заявила Лиса.

— Что ж, вижу, червячка вы заморили, – удовлетворенно кивнул гребешком Петушок. – Забирайте оставшуюся пшеницу и следуйте за мной.

Волк с Лисой послушно подняли мешки, закинули их на плечи и побрели за Петушком. За смирными хищниками зашагали Курочка, Гетман и Сумыслав с Сумьяной. Девочка несла в руке крохотный букетик васильков и всем давала его понюхать. И хоть цветы едва пахли, издавая слабый горьковатый запах, все путники старательно вдыхали их аромат и восторгались: «Ах!»


*6*


Вскоре лес расступился и показалась избушка Петушка и Курочки. Она стояла на солнечной опушке, поросшей мягкой шелковистой травой.

— Ой, какая прелесть! – восхищенно всплеснула лапками Лиса. – Надо будет сюда наведаться и травки нарвать.

Войдя во двор, хозяева домика ни слова не говоря направились в сарай.

— Р-р-р, куда это они? – удивленно рыкнул Волк.

— Даже не прокукарекали ни слова, – проворчала Патрикеевна и, погладив живот, призналась: – Я б еще чего-нибудь съела. Одной пиццы маловато.

— Делу время, обеду час! – выходя из сарая, строго заявил Петушок. За ним семенила Курочка. Хозяин избушки нес в крыльях большой кусок рогожи, сплетенной из луба липовой коры. – Кукареку, Сумыслав, помоги мне.

Петушок с мальчиком расстелили грубоватую на вид и на ощупь ткань посреди двора.

— Зачем она нужна? – недоуменно спросил Сумыслав.

— Кукареку, – хотел было ответить Петушок, но его опередил бойкий кот.

— Мяу, а я знаю зачем, – гордо мяукнул он. – На рогожу будет сыпаться зерно, когда его станут молотить – выбивать из колосьев деревянными цепами. В старину их называли пригузами. Цепы состояли из двух палок, длинной и короткой. Они были связаны между собой ремнем или веревкой. Длинная палка служила ручкой, а короткой обмолачивали зерно – били ею по колоскам. Делали это бережно, чтоб не повредить зерно.

— Ты и это прочел в книге? – изумился мальчик. – Когда ты только успел?

— Мяу, здесь нет никакого секрета, хозяин, – ухмыльнулся кот. – Пока ты резался в компьютерные игры, я читал книги из вашей домашней библиотеки.

— Ко-ко-ко, ай да Гетман! – одобрительно закудахтала Курочка и протянула коту две палочки, соединенные друг с другом короткой веревкой.

— Мяу, так это ж и есть цеп! – обрадовался кот. Затем смущенно мяукнул: – Но я не знаю, как им пользоваться. Не успел прочесть.

— Кукареку, ничего страшного, сейчас мы покажем, – подбодрил его Петушок. – Но прежде мне понадобится сила Волка.

— Р-р-р, всегда готов помочь! – поиграв мускулами, отозвался Серый. – Что нужно делать, Гребешок?

— Прикати-ка сюда вон ту колоду, – Петушок махнул крылом в сторону поленницы, сложенной из сухих дров. Она находилась в дальнем краю двора. Возле поленницы возвышался, подобно трону, громадный кряжистый пень.

— Р-р-р, колода говоришь? – переспросил Волк и весело расхохотался. – Да это же целая танцевальная площадка!

Приблизившись к чудо-пню, Серый уперся в него плечом, поднатужился и попытался приподнять. Однако пень оказался таким тяжелым, что могучему зверю удалось совладать с ним лишь с третьей попытки. Опрокинув пень набок, Волк покатил его к центру двора.

— Поставь колоду посреди подстилки, – велел Петушок, и когда Серый исполнил его наказ, объяснил: – Обычно на этом пне я рублю дрова. А сегодня мы будем на нем обмолачивать зерно.

— Фух, какой же он тяжеленный, этот пень, – вздохнул, вытерев лапой пот со лба, Волк. – Не могу взять в толк, Гребешок, как ты сам притащил его во двор?

— А я его и не тащил. – усмехнулся Петушок. – Этот пень был здесь всегда. Ты его, дружище, не просто сдвинул с места – ты вырвал его с корнем!

— Ха-ха-ха! Вот это да! Невероятно! Ну ты и силач, Серый! – восхищенно закричали все, кто был во дворе. А Сумьяна сказала: «Крутой!» – и погладила Волка.

— А мне что делать? Я тоже хочу вам помочь, – надувшись, буркнула Лиса. Ей было обидно, что все внимание было обращено на ее простоватого, доверчивого приятеля.

— Будешь подносить сюда мешки и высыпать из них колоски на колоду, а я стану молотить, – сказал Петушок.

— Молотить! Ах, как интересно, – оживилась Патрикеевна. – Я тоже хочу попробовать.

— Кукареку, хорошо, – согласился хозяин избушки. – Когда я устану, передам цеп тебе.

Так и поступили. Лиса брала один за другим мешки и высыпала их содержимое на пень, а Петушок бил цепом по колоскам, отделяя от них зерна. Затем Рыжая продолжила молотьбу, а Сумыслав с Гетманом вызвались подносить мешки. Когда Лиса утомилась, она передала цеп Курочке. Поработав, хозяйка избушки вручила пригуз мальчику с котом, и они с воодушевлением стали молотить, а Волк взялся им помогать – высыпал колоски из мешков на колоду. Так все по очереди приняли участие в молотьбе зерна. Кроме Сумьяны. Она была еще слишком маленькой для такой работы.

Наконец настал долгожданный момент, когда не осталось ни одного необмолоченного колоска.

— Мяу, что дальше будем делать? – спросил Гетман.

— А дальше вот что: соберите зерно с подстилки и насыпьте его в мешки, – велел Петушок. Все дружно кинулись выполнять его указание – подбирать с рогожи зернышки пшеницы и бросать их в мешки. Чтобы дело спорилось, Курочка вынесла из сарая лопатки, которыми она с Петушком копала огород. Не прошло и десяти минут, как и с этой работой было покончено.

— Кукареку, поздравляю, друзья, у нас есть зерно! – радостно объявил Петушок.

— Это здорово, – довольно кивнул Сумыслав. – Теперь нужно смолоть зерно в муку. У вас есть мельница?

— Ко-ко-ко, нет, – растерянно развела крыльями Курочка.

— Хм, – озадачился мальчик. – Тогда, может быть, у вас есть кофемолка?

— Ко-ко-ко, чего молка?

— Кофемолка. У моих родителей есть. Такая машинка в форме стакана. На его дне расположены ножи и миниатюрный электромотор. Бросаешь в кофемолку зерна кофе, нажимаешь кнопку, моторчик начинает быстро-быстро вращать ножи, они вертятся и превращают зерна в порошок, похожий на муку. Из этого порошка мама варит кофе, папе очень нравится.

— Кукареку, но у нас и кофемолки нет, – пожал крыльями Петушок. – Зачем она нам? Ведь мы пьем только колодезную воду.

— Что ж нам делать? – расстроился Сумыслав. – Как же мы получим муку, если нет ни мельницы, ни кофемолки?

— Мяу, хозяин, можно взять два плоских камня, положить между ними зерна и тереть камушки друг о друга до тех пор, пока они не перемелют зерна в муку, – предложил кот.

— Нет, Гетман, так будет очень долго, – сокрушенно вздохнул мальчик. – Неужели у нас не выйдет испечь каравай?

Все приуныли, кроме Сумьяны. Она молча забралась на пень, показала хозяевам и гостям избушки васильки, а затем спрятала руку с букетиком за спину. Постояла так с минуту-другую, улыбнулась лучезарно – и быстро выдернула руку из-за спины. Какого же было удивление всех, кто наблюдал за Сумьяной, когда вместо васильков они обнаружили в ее руке… будильник.

— Фикус! – радостно сообщила девочка.

— Р-р-р, чего?! – разинул от неожиданности пасть Волк. А Лиса, с опаской уставившись на будильник, пробормотала: – Неужто это тоже амулет?

— Фикус? – удивленно переспросил Сумыслав. – На окне в нашем доме стоит такой цветок. Но, Суми, у тебя не фикус, а…

— Мяу, она хотела сказать «фокус»! – перебил мальчика Гетман. – Да, Суми?

— Да, – девочка расплылась в счастливой улыбке.

— Суми, где ты взяла наш старый будильник? – недоуменно покачал головой ее брат.

— Фокус! – став серьезной, повторила девочка и подняла указательный пальчик вверх. Повернувшись к Курочке, она требовательно промолвила: – Горшок!

— Ко-ко-ко, тебе нужен горшок? – взволнованно прокудахтала хозяйка избушки. – Сейчас, милая!

Она метнулась в дом, но уже в следующий миг вынесла горшок, украшенный яичной скорлупой.

— Вот, – Курочка поставила горшок перед девочкой. И тут произошло нечто невероятное! Сумьяна опустила будильник стрелками кверху на дно горшка и, топнув ножкой, объявила: – Мельница!

— Ты шутишь, Суми? – недоверчиво усмехнулся мальчик. – Ну какая ж это мельница?

Его сестра ничего не ответила – взяла из мешка горсть пшеничных зерен и бросила их в горшок. В тот же миг в нем что-то зажужжало, затрещало, словно внутри был спрятан моторчик. Не удержавшись, Сумыслав заглянул в горшок и изумленно воскликнул:

— Ух ты! Стрелки на будильнике крутятся с той же скоростью, что ножи в кофемолке!

Не успел он договорить, как жужжание стихло. Сумьяна подняла горшок и высыпала на рогожу белый порошок.

— Мука, – важно сообщила девочка.

— Ура! Мука! – обрадовались Петушок, Курочка, кот и Лиса. А Волк восторженно зарычал: – Р-р-р, это самый невероятный фикус, который я когда-либо видел!

— Не фикус, а фокус, – снисходительно поправила Лиса.

— А мне больше по душе слово «фикус», – упрямо повторил Серый.

— Суми, такого от тебя я никак не ожидал. Ты прям как сказочная фея – превратила будильник в мельницу! – потрясенный волшебными действиями сестры, признался мальчик. У него радостно загорелись глаза. – Теперь у нас есть мельница и мы сможем смолоть все зерна в муку!

И работа вновь закипела. Волк подавал зерна, Сумыслав с Петушком кидали их в удивительную мельницу, после того как она резво смалывала зерна в муку, Лиса высыпала ее в полотняные мешочки, которые принесла из кухни Курочка. Наконец не осталось ни единого пшеничного зернышка: все были смолоты, и Сумыслав восторженно заявил:

— У нас много муки! Курочка, начинай печь каравай!

И тут хозяйка избушки вдруг огорошила своим ответом:

— Ко-ко-ко, а я, дружок, никогда не пекла хлеб. Даже не знаю, как к нему подступиться. Ведь мы с Петушком питаемся пшенной кашей. Нам хлеб не нужен.

— Вот так новость! Как же быть?! – обескураженно произнес мальчик. Он с надеждой посмотрел на кота. – Может, ты знаешь, как печь каравай?

— Мяу, прости хозяин, но я не успел прочесть рецепт хлеба, – виновато развел лапками Гетман.

— Эх! – обреченно вздохнул Сумыслав. – Кажется, у нас возникла серьезная проблема.

— Р-р-р, не вешай нос, приятель! Сейчас малышка покажет нам новый фикус и поможет разгадать секрет твоего каравая, – подбадривающе рыкнул Волк. И он не ошибся. Спустя несколько мгновений девочка продемонстрировала новый фокус, который оказался еще более удивительным, чем первый. Но сперва Сумьяна достала из горшка будильник, сдула с него муку и поставила возле своих ног. А затем обратилась к Петушку.

— Дудку, – неожиданно попросила она.

— Кукареку, ты хочешь, чтоб я сыграл на дудке? – недоуменно прокукарекал хозяин избушки.

— Да, – загадочно улыбнувшись, кивнула девочка.

— Суми, сейчас не до музыки, – нахмурился ее брат. – Нам срочно нужно испечь каравай. В это самое время отважные воины во главе с бесстрашным Атаманом не на жизнь, а на смерть бьются с несметным войском москитов. И если мы вовремя не испечем волшебный хлеб, не накормим им казаков, они лишатся последних сил, и тогда враг одолеет наших воинов и захватит родную Страну!

Мельком взглянув на брата, девочка тоже насупила бровки и твердым голосом повторила:

— Дудку!

— Кукареку! – был вынужден согласиться Петушок. Он мигом сбегал в избушку и принес дудку.

— Играй! – потребовала Сумьяна.

— Она хочет, чтоб я играл, – смущенно взглянул на мальчика Петушок. В ответ Сумыслав лишь молча пожал плечами. Тогда Петушок взлетел на пень, встал рядом с девочкой и заиграл заводную мелодию. Ах, что тут началось! Волк, Лиса, Курочка, Гетман и даже Сумыслав, вмиг позабыв про заботы и переживания, пустились в пляс. Взявшись за руки, крылья и лапы, все закружились в веселом хороводе. Как вдруг кот, показав хвостом на будильник, изумленно мяукнул:

— Мяу, глядите! Он тоже танцует!

Все тотчас же посмотрели на старый хронометр и, пораженные увиденным, дружно расхохотались. Будильник и вправду танцевал – плясал, подпрыгивал и вздрагивал в такт музыке, вертел стрелками, словно руками, и озорно звенел. Он так усердно пританцовывал, что свалился с пня на землю, чем здорово всех рассмешил. А в следующий миг Сумьяна показала тот самый новый «фикус», о котором сказал Волк. Девочка спрыгнула с пня, схватила маленькими ручками будильник и подняла его над головой.

— Суми, это опасно! Поставь его назад! – встревоженно крикнул мальчик, но было уже поздно. Стоило девочке только взять удивительный хронометр, как стрелки на нем снова закрутились с неслыханной скоростью, а затем и Суми завертелась, закружилась на одном месте, да так быстро, что подняла облачко пыли. На несколько мгновений облачко скрыло из виду малышку, а когда пыль растаяла в воздухе, перед изумленными взорами хозяев и гостей избушки предстала юная девушка. Она была красива, стройна и на голову выше Сумыслава. Она стояла против него и улыбалась знакомой загадочной улыбкой.

— Ой! – обомлел от неожиданности мальчик. – А куда делась моя сестра?

— Неужто ты меня не признал, Славик? – вновь усмехнулась незнакомка. – Ну же, посмотри на меня внимательней!

— Суми! – окончательно опешил мальчик.

— Р-р-р, я же говорил, что малышка удивит нас новым фикусом, – довольно рыкнул Волк. А Лиса, не смея отвести восхищенного взгляда от прекрасной Сумьяны, с завистью промолвила: – Подружка, сделай и меня такой же красоткой, как ты!

Лишь один кот сделал вид, что его не удивило внезапное превращение девочки.

— Мяу, Суми, вижу, ты немного подросла, – невозмутимо муркнул он.

— Ха-ха-ха, ты совершенно прав, Гетман! – засмеялась в ответ девушка. – Совсем чуть-чуть. И все благодаря чудо-будильнику.

— Мяу, и зачем ты это сделала, если не секрет?

— А ты не догадываешься? – заговорщически подмигнула Сумьяна. – Будильник сделал меня старше и чуточку умней. Я побывала в своем будущем и вернулась оттуда не с пустыми руками.

— Неужели ты… – воспрянул духом Сумыслав, но тотчас осекся, словно испугавшись своей внезапной догадки.

— Да, братик, да! – звонко воскликнула его сестрица. – Я не напрасно повзрослела и путешествовала во времени. Я узнала рецепт волшебного каравая, и теперь мы сможем его испечь.

— Ура, мы испечем хлеб! Казаки будут спасены! – счастливо закричали, зарычали, закукарекали, замяукали, закудахтали вокруг и дружной гурьбой устремились к избушке. Позабытый всеми, во дворе остался только необыкновенный будильник. Его стрелки замедлили фантастический, безудержный бег и как ни в чем не бывало продолжили плавно отсчитывать время. Что это были за часы, минуты и секунды, какие новые тайны и секреты они скрывали в себе, было ведомо лишь самому старинному хронометру.


*7*


Сумьяна привела хозяев и гостей на кухню и велела всем сесть за обеденный стол.

— Прошу тишины! Сейчас я расскажу, что нам нужно, чтоб испечь каравай.

— Суми, ты похожа на учительницу, а мы словно твои ученики, – насмешливо заметил мальчик.

— Сумыслав, не перебивай и слушай меня внимательно! – строго одернула его сестра. – Итак, для хлеба нам понадобятся мука…

— Р-р-р, этого добра у нас с лихвой хватает! – хвастливо рыкнул Волк.

— Кому-то я сейчас надеру уши, – сердито предупредила Сумьяна.

— Ой, я больше не буду! – Серый тотчас втянул голову в плечи и прижал уши.

— Кроме муки, еще много чего потребуется, – уже спокойным тоном продолжила девушка, – яйца, сметана, соль и масло. Не помешала бы еще пищевая сода…

— Ко-ко-ко, мне это слово незнакомо, – удивленно заметила Курочка. – Для чего нам сода?

— Она делает тесто менее клейким и плотным. Происходит это за счет химической реакции между молочной кислотой, которая содержится в сметане, и содой. В результате реакции выделяются пузырьки углекислого газа, которые, воздействуя на тесто, увеличивают его в объеме и одновременно делают рыхлым и пористым. Выпечка из такого теста тает во рту! Всем понятно, что я сказала?

Сумьяна обвела испытующим взглядом застывших учеников. На их лицах и мордах застыло выражение растерянности и немого восторга. Один лишь Гетман неуверенно пробормотал:

— Мяу, кажется, я читал где-то про углекислый газ. Но вот для чего он нужен в тесте – слышу впервые.

— Ладно, – вздохнула девушка. – Поднимите лапы или крылья и скажите, у кого есть то, что я назвала.

— Мяу, это называется «ингредиенты», – подсказал кот.

— Ингр… ик! – икнул от неожиданности Волк. – Язык можно сломать, пока выговоришь.

— Не умничай, котофей, – раздраженно зашипела Лиса. – Тоже мне профессор нашелся.

— Мяу! – ощетинился в ответ кот. – Я не виноват, что ты не читаешь книги, а вместо этого, как коза, рвешь травку в лесу.

— Да я тебя сейчас за это! – оскалила зубы Рыжая.

— А ну-ка тихо! – прикрикнула на бузотеров Сумьяна, а затем уточнила: – У кого есть куриные яйца?

— Ко-ко-ко, у меня, – скромно призналась Курочка.

— Ой, верно, – рассмеялась девушка. – Как я сразу не сообразила. Хорошо. Следующий необходимый ингредиент, как сказал Гетман, сметана.

— Я могу принести, – смущенно шмыгнув носом, вдруг сообщила Лиса. – Только чур, чтоб кот и близко к ней не подходил. А то слопает – не поморщится.

— Мяу, да откуда у тебя возьмется сметана? – недоверчиво фыркнул Гетман.

— Оттуда, – огрызнулась Рыжая. Затем пояснила: – Я дома козочку держу. Из козьего молока делаю масло и сметану.

— Р-р-р, вот так новость! – изумленно зарычал Волк. – Что ж ты, Патрикеевна, столько времени молчала, что в твоем хозяйстве мясо водится?!

Услышав эти слова, Сумыслав осуждающе погрозил Серому кулаком.

— Да шучу я, шучу, – поджал тот хвост.

— Мяу, так вот, оказывается, зачем ты собираешь траву? – оторопел кот. Он подошел к Лисе и протянул ей лапу. – Давай дружить. Впервые встречаю лису, которая держит козу.

— Ох и хитрец ты, Гетман, – ухмыльнулась Патрикеевна. – Думаешь, если мы друзья, так я угощу тебя сметаной?

— Мяу, неужто не угостишь?

— Тише! – вновь призвала к порядку Сумьяна. – Кто поделится солью?

— Р-р-р, я, – отозвался Волк.

— Мяу, ты что, бедных зайчиков подсаливаешь, прежде чем их съесть? – пошутил Гетман.

— Р-р-р, не угадал! Соль мне нужна для засолки рыбы. Обожаю воблу!

— Мяу, теперь понятно, зачем ты копал в лесу червей. Для рыбалки?

— Ага, – расплылся в довольной улыбке Серый.

— Эх ты, недотепа! Червей нужно не в лесу копать, а в перегное, – поучительным тоном заявил Гетман.

— Где ж я его возьму? – растерянно развел лапами Волк.

— А ты у Лисы спроси. Раз у нее есть коза, то должен быть и перегной.

— Гетман правду говорит, – подтвердила Патрикеевна. – Приходи, Зубастик, как-нибудь ко мне на чай. Заодно червей накопаешь и козу подоишь. Я тебя научу.

Все это время Сумьяна терпеливо слушала разговор кота, Волка и Лисы. Наконец сказала с улыбкой:

— Что ж, раз мы уже знаем, где нужно копать червей, пусть теперь каждый принесет то, что у него есть для выпечки хлеба.

На том и договорились. Волк побежал за солью, Лиса отправилась за сметаной и маслом, а Курочка направилась в чулан, где высиживала и хранила яйца.

— А мне что делать, Суми? – спросил ее брат.

— Растопите печь, – попросила девушка. И мальчик с Петушком пошли за дровами.

— Мяу, я с вами, – вызвался помочь Гетман и бросился следом за Сумыславом. Петушок, мальчик и кот принесли дрова и сложили их возле печи. После чего хозяин избушки принялся укладывать поленья в нише, имевшей форму арки.

— Кукареку, кто скажет, как называется место, куда я сейчас положил дрова? – спросил Петушок.

— Мяу, горнило! – не задумываясь выпалил Гетман. – Оно служит одновременно для растопки печи и готовки горячих блюд. Верхняя часть горнила зовется сводом, а нижняя – это под.

— Кукареку, умница, Гетман!

— Мяу, а теперь ты мне скажи, как ты собираешься разжечь дрова. Спичками?

— Кукареку, ну откуда в сказочном мире могут взяться спички?

— Мяу, тогда у тебя должно быть огниво. Оно состоит из кремня, кресала и трута.

— Гетман, я ничего не поняла из того, что ты сказал, – призналась Сумьяна.

— Мяу, сейчас объясню. Кремень – это что-то очень твердое, обычно камень. А кресало – чаще всего металлическая пластинка, например, лошадиная подкова. А трут – сухой материал, который легко воспламеняется. Трутом могут быть щепки, пучок соломы, высушенный гриб, даже шишки. Кремнем ударяют по кресалу, высекают искры, а от них загорается трут. Так в старину добывали огонь, пока не изобрели спички.

— Спасибо, Гетман, очень познавательно, – поблагодарил Сумыслав.

— Мне тоже понравилось, как ты объясняешь, – улыбнулась Сумьяна. – И про печное горнило, и про огниво.

— Кукареку, у меня есть кое-что покруче огнива! – неожиданно похвастался Петушок. С этими словами он взял лопату, стоявшую возле печи, отломал от дров горсть мелких щепок, бросил их на лопату, а затем проделал номер, от которого у детей и кота захватило дух. Петушок вдруг взлетел, ударил шпорой о шпору, что торчали сзади из его лап, – и высек сноп искр! От них тотчас вспыхнули щепки. Петушок схватил лопату с живым огнем, поднес его к печи и подпалил дрова. Они с благодарностью затрещали, защелкали, зашипели, зашептали, словно давно ждали этого момента.

— Да ты, Петушок, еще больший маг и волшебник, чем я! – изумленно воскликнула девушка.

— Мяу, с таким огнивом, Гребешок, как у тебя, нигде не пропадешь, – с уважением муркнул кот. А Сумыслав с молчаливым восторгом погладил изобретательную, находчивую птичку.

Немного погодя, после того как дрова прогорели, Петушок снова взял лопату и выгреб с пода угли и золу в специальное ведерко. К тому времени Курочка принесла из чулана по просьбе Сумьяны куриные яйца, две большие миски и поставила все на столе. А вскоре вернулись посыльные. Волк примчался с мешочком соли, а Лиса приволокла в котомке два глиняных горшка: в одном была сметана, в другом – топленое масло.

— Молодцы! – похвалила всех Сумьяна. – Вы принесли все, о чем я вас просила. Нет только соды. Вместо нее я использую вот что.

С этими словами девушка, словно фокусник, достала из складок одежды пластиковую бутылку с прозрачной жидкостью.

— Это же минералка! – прочтя этикетку на бутылке, объявил Сумыслав.

— Правильно. И не просто минеральная вода, а сильногазированная. Это значит, что в ней предостаточно пузырьков углекислого газа.

— Мяу, который нам нужен для разрыхления теста, – напомнил Гетман.

— Верно. Вот эту воду мы и используем вместо соды для замешивания теста. Ну что, начнем?

— Да! – хором ответили хозяева и гости избушки. Сперва Сумьяна поставила на печь горшок с маслом и за считанные мгновения растопила его. Потом девушка насыпала в одну из мисок муку, а в другую разбила яйца, посолила их и взбила пером Петушка. Затем добавила к яйцам сметану и топленое масло, плеснула в миску немного минералки и все тщательно перемешала. Затаив дыхание и не отрывая глаз, все наблюдали за действиями Сумьяны. А она так увлеклась, что, наоборот, ничего не замечала вокруг. Девушка вылила жидкую смесь в миску с мукой и стала не спеша размешивать деревянной ложкой. При этом Сумьяна время от времени подсыпала в миску муку. Немного погодя тесто так загустело, что девушка принялась размешивать его руками. Она делала это до тех пор, пока не получилось однородная масса. Сумьяна слепила из теста колобок и оставила его в миске.

— Пусть немного полежит. Нужно время, чтобы пузырьки углекислого газа поработали – сделали тесто рыхлым. А пока наш колобок отдыхает, принесите-ка мне кочан капусты. Я видела, на огороде растет.

Недоуменно переглянувшись с Петушком, Курочка сходила за капустой. Сумьяна оторвала от кочана большой капустный лист и положила на него колобок.

— Благодаря листу хлеб не испачкается в золе, которая осталась в горниле, – пояснила девушка.

— Мяу, а от печи до сих пор жар идет. Да такой сильный, что у меня кончики усов оплавились! – передернул плечами кот. – Как же ты, Суми, погрузишь хлеб в печь?

— Хм, Гетман, неужто ты не прочел это в умных книгах?

— Кажется, я знаю, что нужно для этого, – оживился Сумыслав. – Лопата!

— Да. Принеси ее.

Мальчик принес лопату, Сумьяна аккуратно опустила на нее колобок, лежащий на капустном листе.

— А теперь, братец, загружай! – весело скомандовала девушка. Мальчик поднес лопату к печи и бережно выложил хлеб посреди пода.

Спустя время каравай был готов. Сумыслав аккуратно достал его из печи все той же лопатой и опустил в чистую миску. Когда хлеб остыл, девушка легко отделила от него подсохший капустный лист. При виде красивого, румяного, с поджаристой корочкой хлеба у всех дружно потекли слюнки.

— Ура, мы испекли каравай! – радостно объявил Сумыслав. – Первый в моей жизни.

— Мяу, поздравляю с дебютом, хозяин, – одобрительно мяукнул кот. Затем озадаченно почесал лапой за ушками. – Непонятно только, как мы передадим хлебушек Атаману и его казакам.

— А-а-а, – растерялся мальчик. – Этого я не знаю.

— Кукареку, есть решение! – бойко прокукарекал Петушок. – Нужно, чтоб мы разошлись в разные стороны. Тот, кто первым повстречает смелых воинов, должен привести их в избушку и передать им каравай.

— Р-р-р, да ты голова, Гребешок! – восторженно рыкнул Волк, а Курочка нежно прокудахтала: – Вот за это я люблю своего Петушка – за ум и красоту!

— Что ж, тогда давайте расходиться! – твердо произнес Сумыслав. – Нельзя терять времени.

И все дружно двинулись к выходу из избушки. Однако не успели сделать и трех шагов, как в дверь постучали. Петушок отворил – а на пороге замерли незнакомые ему воины.


*8*


— Кукареку, вы кто будете? – настороженно спросил Петушок незваных гостей.

— Ой, да это же дедушка Атаман! – выглянув из-за высокого гребешка хозяина избушки, изумленно вскрикнул Сумыслав. – А рядом его бесстрашные воины!

Незнакомцами и вправду оказались Праатаман и пять казаков. Выглядели они изможденными, осунувшимися и чем-то сильно расстроенными. Воины едва не падали с ног от усталости. Двое казаков с длинными седыми чубами и грустными глазами держали под руки третьего. Его голова была перевязана, бинт намок и покраснел от пропитавшей его крови. Еще двое бойцов с отрешенными, потерянными лицами замерли чуть поодаль. Тот, что стоял слева, с безразличным видом опирался о мушкет, как о трость. А другой казак, напротив, был настроен воинственно и решительно: он сжимал в руке длинную саблю, готовый в любой миг защититься ею.

— Ко-ко-ко, – спохватилась мягкосердечная Курочка. – Что ж вы встали-то на пороге? Заходите скорее в дом, добры люди!

Казаки вопросительно посмотрели на своего предводителя, а тот в ответ одобрительно кивнул.

— Я вижу Сумыслава – значит здесь нам будут рады.

Птички, звери и дети расступились и пропустили внутрь воинов.

— Как вы вовремя пришли! – звонко сообщила Сумьяна. – Мы как раз собрались вас искать.

— Мяу, а вы тут как тут, – весело мяукнул Гетман.

— Ну, Сумыслав, иди-ка я тебя обниму! – засмеялся Праатаман и радостно сгреб мальчика в охапку. Перевел восхищенный взгляд на Сумьяну. – А это что за красна девица? Еще год-другой и невестой станет. Что скажете, парни?

— Ай да девица! Слов нет, как хороша, – восхищенно произнес казак с саблей. – Да я бы хоть сейчас к ней в женихи набился, пока побратимы ее не отбили.

От этих слов остальные воины грохнули со смеху. Засмеялся даже раненый боец. Приподняв голову, он с интересом уставился на Сумьяну, а она, не ожидав такого внимания к себе, зарделась и опустила глаза. Заметив ее смущение, вожак казаков поспешил ее успокоить:

— Мои парни шутят, не принимай близко к сердцу их насмешки. Хлопцы не меньше тебя смущены неожиданной встречей.

Подкрутив кончик уса, Праатаман повторил свой вопрос:

— Так кто же ты будешь, красавица?

Девушка окончательно растерялась. И тут ей на помощь пришел Сумыслав.

— Дедушка Атаман, это же моя сестра, Суми.

— Да ну?! – удивленно вскинул брови старый казак. – Неужто и впрямь она? Хм, когда я давеча ее видел, Суми была совсем ребенком, а сейчас передо мной стоит прекрасная девушка. Как же она сумела так быстро подрасти? Чудеса, да и только!

Покачав головой, предводитель казаков невольно втянул носом воздух.

— Чем так вкусно пахнет?

— Не иначе свежим хлебом, – улыбнулся раненый воин.

— Так и есть! – вмиг приободрилась и посветлела Сумьяна. – Мы недавно испекли каравай и хотели бы им угостить вас.

— Угощайте сейчас же! – шутливо потребовал боец с саблей. Встретившись взглядом с девушкой, он гордо приосанился. – Меня, между прочим, Яковом кличут.

— Сумьяна. Рада познакомиться, – снова покраснела девушка. Один за другим к ней стали подходить воины, жать ей руку и называть свои имена. Чубатых бойцов, поддержавших раненого побратима, звали Богдан и Григорий. Раненый назвался Тихоном. А имя казака, что был вооружен мушкетом, было Макар.

Воины познакомились со всеми, кто был в избушке: ее пернатыми хозяевами, мальчиком, котом, Волком и Лисой. О Сумыславе и Гетмане казаки не раз слышали из уст своего вожака. А он, вновь принюхавшись, сокрушенно признался:

— Простите нас великодушно, но мы чертовски голодны! Будем вам благодарны за любое угощение.

— Ко-ко-ко, милости просим, гости дорогие, на кухню, – пригласила Курочка.

— Эй, да мы и впрямь вовремя пришли! – довольно загудели казаки и гурьбой двинулись за хозяйкой дома.

— Погодите, хлопцы! Наши лица черны от пороха, а на руках следы от схватки с врагом, – строго остановил их вожак. А затем вежливо обратился к Курочке: – Нам бы, хозяюшка, сначала умыться да руки помыть.

Курочка отвела воинов в сени, где стояло два ведра: с водой и пустое. Казаки по очереди умылись и вытерлись рушником, который принес Петушок.

— Где вас так потрепало? – озабоченно прокукарекал он.

— Был тяжелый бой, – вздохнув, хмуро ответил Праатаман.

— Мы едва оторвались от войска москитов, – встревоженно добавил Тихон. – Оно всего в версте отсюда.

— Давайте я вас перевяжу, – коротко взглянув на раненого казака и тут же отведя взгляд, предложила Сумьяна. Она взяла второй, чистый, рушник и сделала Тихону повязку.

— Ко-ко-ко, пойдемте уже к столу! – стала торопить гостей Курочка. – Каша остынет. Я как чувствовала, сварила ее утром да на шесток поставила, чтоб каша там томилась и горячей была.

— Каша – это хорошо, – усмехнулся Праатаман. – А каравай будет?

— Конечно, будет! – радостно воскликнула Сумьяна. – Я же обещала им угостить.

И все поспешили на кухню.

Посреди стола, словно гетман или иной важный господин, восседал каравай. Вокруг него, подобно преданной свите, выстроились горшки с кашей, сметаной и топленым маслом, кувшины с водой и фруктовым узваром, тарелки со свежими овощами и зеленью.

— Да тут настоящий пир! – восхитился Праатаман. Его воины одобрительно зашумели и без лишних слов набросились на угощения. Для мальчика и кота встреча с казаками была далеко не первой. Сумьяна исподволь наблюдала за Тихоном. Волк и Лиса сели с краюшку стола, да так и не притронулись к обеду: как завороженные, они смотрели на мужественных воинов.

— Хорошо, что они не охотники, – шепнула Патрикеевна Серому.

— Ага, а том нам несдобровать бы, – тоже шепотом ответил Волк. Зато Курочка с Петушком нарадоваться не могли на нежданных гостей – только и успевали им подносить новые яства и напитки. Избушка наполнилась задорными голосами воинов, их веселым смехом, запахом сильных тел. Ели казаки с аппетитом, да так, что за ушами трещало. А когда насытились, стали дружно благодарить хозяев избушки за чудесный обед.

— Все было вкусно! Петушок с Курочкой постарались на славу. Но выше всех похвал был каравай! – вытерев ладонью кончики усов, похвалил Праатаман. – Кто эта мастерица, что испекла этот дивный хлеб?

— Моя сестра! – с гордым видом сообщил мальчик.

— Ай да молодец! Прям Сумьяна-искусница! – восторженно отозвался вожак казаков. Поглядев на девушку, он недоуменно покачал головой. – До сих пор не верится, что эта красна девица – твоя сестра, Сумыслав. Ведь она была совсем малой и беспомощной, когда я видел ее в последний раз. Красавица, когда же ты успела так вырасти?

— Это мой маленький секрет, – скромно ответила Сумьяна. – А кто меньше знает, тот не так страдает.

— Ха-ха-ха! – захохотали воины. – Она не только красива, но и смышлена.

— Что вы теперь намерены делать, дедушка Атаман? – спросил мальчик.

— Биться с врагом! – решительно объявил предводитель казаков. – Твоя сестра испекла волшебный каравай. После него усталость как рукой сняло. А от былого отчаяния и следа не осталось.

— Это точно, – поддержал Атамана Тихон. – Меня даже рана перестала беспокоить.

С этими словами боец снял с головы повязку.

— Зачем вы это сделали?! – встревожилась девушка. – У вас серьезная рана.

Сумьяна подошла к воину, осмотрела его голову и с изумлением объявила:

— Невероятно! Даже шрама не осталось.

— Это все благодаря твоему необыкновенному хлебу. Спасибо, Сумьяна! – принялись дружно благодарить девушку Яков, Богдан, Григорий и Макар. – К нам вернулись силы и бодрость. Мы готовы сразиться с врагом и разбить его в пух и прах!

— Р-р-р, братцы, я с вами! – неожиданно вызвался помочь Волк.

— А есть ли у тебя оружие, дружище? – деловито уточнил Праатаман.

— Р-р-р, еще какое оружие! – захохотал Серый и воинственно клацнул зубами.

— Я тоже не стану отсиживаться в кустах, – смело заявила Лиса. – Обведу неприятельских солдат вокруг собственного носа, напущу на них кровожадных комаров и заставлю сдаться нам на милость.

— Кукареку, я затопчу противных москитов! – поклялся Петушок.

— Ко-ко-ко, а я их заклюю! – грозно закудахтала Курочка.

— Мяу, что же тогда про меня говорить! – сердито фыркнул кот. – Я так стану вопить, шипеть и царапаться, что они тут же бросятся врассыпную!

Хвастовство Гетмана всех развеселило, а Яков, смеясь, предложил коту:

— Хочешь, я дам тебе поносить мою саблю?

— Отлично! Я рад, что у всех такой боевой дух, – удовлетворенно заметил предводитель казаков. – Тогда не станем терять время и прямо сейчас ударим по врагу.

— Да! Ура! Вперед! Мы победим! Покажем гадким москитам, где раки зимуют!

Избушка тотчас наполнилась боевыми возгласами. Все повскакивали из-за стола и кинулись к выходу из избушки. Лишь Сумьяна немного замешкалась. Заботливо накрыв остатки хлеба рушником, она промолвила:

— Так каравай дольше останется мягким и аппетитным. После сражения воины наверняка снова проголодаются.

А затем побежала догонять казаков, брата и его друзей.


*9*


Стоило воинам, детям, зверям и птицам только углубиться в лес, как они вдруг услышали впереди страшный шум и гам, а спустя миг столкнулись нос к носу с лесными жителями, несшимися им навстречу. Сбившись в большую пеструю стаю, зайцы, белки, ежи, барсуки, еноты, кабаны, олени и даже медведи мчались сломя голову, словно за ними гнались безжалостные охотники или ужасные чудовища. Позади взрослых зверей, едва поспевая за ними, бежали их детки. По их виду было видно, что они выбились из сил: зверята тяжело дышали и еле передвигали лапы.

— Кто вас так напугал? – обеспокоенно спросил Праатаман у старого Оленя, бежавшего впереди стаи.

— В нашем лесу неведомо откуда появились чужеземные солдаты. Они устроили на нас охоту – палят из всех ружей и пушек и никого не щадят! – сообщил Олень и помчался дальше.

— Москиты, – озабоченно произнес Тихон. – Они скоро будут здесь.

— Бедные звери, – сокрушенно вздохнула Сумьяна. – Мне их так жалко.

— Ну, это врагу так просто не пройдет! – в негодовании сжал кулаки предводитель казаков. Обведя взглядом воинов, он скомандовал: – Отряд, к бою!

— Дедушка Атаман, возьмите меня с сестрой в ваш отряд! – взволнованно воскликнул Сумыслав.

— Мы вас не подведем, – прижав руки к груди, пообещала его сестра.

— Мяу, меня тоже возьмите к себе, – попросился Гетман. – Я уже название придумал нашему отряду – партизанский.

— Это почему же ты его так назвал? – удивился Праатаман.

— Мяу, однажды я прочел одну книгу про партизан. Они жили в землянках и хижинах, спрятанных в густой непроходимой чаще. А когда враг проезжал мимо леса, партизаны внезапно выскакивали из засады и быстро расправлялись с неприятельскими солдатами.

— Хм, какие находчивые были эти партизаны, – одобрительно хмыкнул вожак отважных воинов.

— Мяу, – подкрутив кончики усов, Гетман важно подбоченился и вдруг заявил: – Пан Атаман, если у вас нет командира разведчиков, то я готов им стать и добыть для вас важные сведения!

— Ай да кот! – ухмыльнулся Яков. – От скромности не умрет.

— Молодец, котофей. Так держать! – подбодрили Гетмана Богдан, Григорий и Макар. А Тихон ласково потрепал кота по загривку.

— Р-р-р, тогда и нас с Лисой примите в свой отряд! – решительно зарычал Волк.

— Мы – прирожденные партизаны, ведь лес – наш родной дом, – объяснила Лиса.

— Кукареку, мы тоже хотим сразиться с москитами и освободить от них наш лес! – воинственно закукарекал Петушок.

— Ко-ко-ко, а вон и они! – встревоженно закудахтала Курочка и показала крылом на заросли, из которых, стреляя на ходу, стали выбегать вражеские солдаты. Их оказалось видимо-невидимо! Дикари заполонили Сказочный лес и принялись безжалостно уничтожать все живое на своем пути. Но партизаны не растерялись и дали отпор неприятельскому войску.

— Вперед на врага! – зычным голосом закричал Праатаман и, выхватив из ножен саблю, первым бросился в атаку. За вожаком не раздумывая последовал весь партизанский отряд.

— Ура! Р-р-р! Кукареку! Мяу-мяу-мяу! Ко-ко-ко! Вау-вау-вау! – грозно закричали, зарычали, закукарекали, замяукали, закудахтали, залаяли казаки, дети, звери и птицы и бесстрашно вступили в схватку с противником.

Ах, что тут началось! Несметные полчища москитов налетели на шестерых казаков и, как горох от стенки, отскочили от них. А казакам все ни по чем: бьют ворога играючи и не щадя его, словно перед ними не люди, а свора бешеных псов. Пальнул Макар из мушкета – и улицу во вражеском войске проложил. Махнул Яков саблей – и к улице переулок добавил. А Богдан с Григорием, будто два брата-близнеца, решили вдруг гопак танцевать. Откинув назад чубы, казаки сперва вприсядку пустились, потом в прыжке, словно соколы, взвились, а под конец завертелись, точно два волчка, на одном месте и такой вихрь подняли, что москитов вокруг тем ветром тотчас сдуло, словно бумажных солдатиков.

Сумыслав, Сумьяна, Петушок и Курочка изо всех сил старались помочь смелым воинам. Мальчик заряжал мушкет, девушка подносила казакам ключевой воды, чтоб они могли умыться и утолить жажду. А птички незаметно проникли в расположение врага и расклевали с полдюжины ящиков с патронами и канистры с горючим для бронемашин.

На несколько мгновений вражеские воины притихли. Но вот, передохнув, зарядив винтовки и пушки, москиты двинулись в контратаку на партизан. А впереди себя пустили танки и броневики, чтоб окончательно расправиться с защитниками Сказочного леса. Да Праатаман помешал – не дал сбыться подлому плану москитов. Щелкнул старый казак пальцами по кончикам своих усов и высек из них, будто огнивом, искры. От тех искр дружно вспыхнули вражеские танки и броневики и сгорели дотла.

Однако москитских командиров это не остановило. Были они беспощадны не только к лесным жителям, но и к собственным воинам.

— В атаку, глупцы и бездельники! – подгоняли вражеские генералы солдат, и те, боясь ослушаться приказов своих командиров, безропотно бросались под казацкие пули и сабли.

— Мяу, нужно уничтожить неприятельский штаб, – твердо заявил Гетман. – Без командиров москиты не захотят воевать и разбегутся.

— Р-р-р, но как ты проникнешь в тыл врага? – недоверчиво рыкнул Волк.

— Это невозможно, – с сомнением покачала пушистым хвостом Лиса. – Москитов в лесу больше, чем шишек и грибов. Солдаты не пропустят тебя к штабу.

— Мяу, есть идея, – озорно подмигнул кот. – Мы сделаем качели.

— Р-р-р, ты шутишь? – недовольно зарычал Серый.

— Какие могут быть качели, – возмутилась Патрикеевна, – когда наши друзья казаки еле сдерживают наступление противных москитов?!

— Погодите, скоро вы сами все поймете, – поспешил успокоить Волка и Лису Гетман. По его просьбе они нашли два больших дерева и крест-накрест положили их друг на друга.

— Р-р-р, и вправду получились качели! – обрадовался Серый. – Патрикеевна, давай покачаемся.

— Давай, – охотно согласилась Рыжая.

— Мяу, еще успеете покататься, – строго осадил их Гетман. – Сперва отправьте меня в тыл к врагу.

— Р-р-р, но как?

— Мяу, я сяду на конец дерева, который опущен к земле. А вы заберетесь вон на ту сосну, – кот махнул лапкой в сторону высоченной старой сосны, – и одновременно спрыгните с нее вниз. При этом вы должны приземлиться на другой конец дерева – тот, что приподнят. Понятно?

— Р-р-р, нет.

— Мяу, все равно выполняйте приказ! – нетерпеливо топнул задней лапкой кот.

— Но я не умею лазать по деревьям, – замялась Лиса.

— Р-р-р, я тоже никогда не пробовал, – виновато признался Волк.

— Мяу, а я не умею летать, – рассердился Гетман. – Но придется научиться. Мы должны помочь нашим воинам.

Повздыхав, покряхтев, Волк с Лисой кое-как вскарабкались на сосну и, закрыв глаза, прыгнули вниз. Они упали точно на верхушку дерева, на другом краю которого примостился Гетман. От резкого удара дерево высоко подбросила кота, и он полетел в сторону вражеских позиций. К несчастью, Гетман промахнулся и вместо неприятельского штаба угодил в самую гущу москитов.

— Мы поймали лазутчика! – закричали солдаты. Они схватили кота и повели в штаб.

— Расстрелять диверсанта! – приказал самый главный неприятельский генерал. – Чтоб остальным партизанам неповадно было с нами воевать.

— Есть! – отдали честь покорные солдаты и повели Гетмана на расстрел. Но не успели москиты даже прицелиться в бедного кота, как на них из кустов внезапно напали неизвестные воины. Они были совсем крохотными, размером с мышь, но очень смелыми. Лица незнакомцев были закрыты масками, сшитыми из листьев и лепестков цветов, а на голове воинственно торчали, подобно индейским перьям, пшеничные колоски. Таинственные воины принялись грозно пищать и метко обстреливать неприятеля из миниатюрных луков. А вскоре обратили трусливых москитов в бегство.

Командовали отрядом удивительных индейцев два вождя, старый и молодой. Их головы были украшены оперением, сплетенным из множества золотых колосков.

— Мяу, у вас потрясающе красивые роучи! – похвалил Гетман неизвестных спасителей.

— Пи-пи-пи, что ты сказал? – недоуменно переспросил молодой вождь.

— Мяу, роуч – так называется головной убор индейцев. Они делают его из птичьих перьев или щетины зверей.

— Пи-пи-пи, мама, слыхала, у нас с тобой на голове обручи!

— Мяу, Мышка, так это ты?! – наконец узнав подружку по голосу, изумленно мяукнул кот.

— Пи-пи-пи, да! – радостно пискнула Мышка и скинула с себя маску. Снял маску и старший вождь. Им оказалась матушка Мышки.

— Мы не могли равнодушно смотреть, как чужие солдаты захватывают наш лес, – сообщила матушка. – И дали им бой!

— Пи-пи-пи, мы уже побывали во вражеском штабе, – весело добавила ее дочь, – и перегрызли провода всем рациям, телефонам, пушкам и танкам!

— Мяу, вы настоящие герои! – восторженно заявил Гетман. – Благодаря вам с москитами покончено, и мы скоро будем праздновать победу!

Однако кот ошибся. Немного погодя к неприятельскому войску прибыло подкрепление: новые солдаты, пушки и танки – и враг, построившись в боевой порядок, вновь пошел в наступление на защитников Сказочного леса.


*10*


— Р-р-р, как же мне надоели эти противные москиты! – разгневался Волк. – Придется прибегнуть к моему секретному оружию. Иначе нам ни за что не совладать с захватчиками.

— Зубастик, может, не надо?! – порывисто прижав лапки к груди, взмолилась Лиса.

— Мяу, и правда, приятель, давай обойдемся без чрезмерной жестокости, – обеспокоенно фыркнул Гетман.

— Пи-пи-пи, Волчок, мне кажется, ты слишком суров! – испуганно пискнула Мышка. Освободив кота, отряд мышиных индейцев прибыл в расположение партизан и вызвался сражаться вместе против вражеского войска. Но странное заявление Волка встревожило даже непримиримую матушку Мышки.

— Пи-пи-пи, надеюсь, этот косматый разбойник не разнесет в щепки наш лес, – проворчала она.

— Ой, Серый, ты еще ничего не сделал, а мне уже страшно, – дрожа призналась Сумьяна. Ее брат, Петушок с Курочкой и Праатаман с пятью казаками с молчаливой настороженностью уставились на Волка.

— Р-р-р, я польщен вашим вниманием, братцы, – усмехнулся он. – Но это не то, о чем вы подумали. У меня есть кое-что пострашней моих зубов!

И Волк достал из кисета, висевшего у него на поясе… длиннющего и бледного, как лунный луч, червя. Увидев его, Сумьяна громко завизжала, Гетман выгнул спину дугой и ощетинился, птички встревоженно захлопали крыльями, мыши пронзительно запищали, а казаки и мальчик невольно отступили назад.

— Что у Серого за страшилище? – взволнованным шепотом спросил старый Атаман у Сумыслава.

— Да вроде обычный червячок, – растерянно ответил мальчик. – Зубастик рассказывал, что ловит на червей рыбу.

— Сомневаюсь, чтоб какая-нибудь рыба позарилась на это чудовище. Да она, скорее, голодовку объявит, чем клюнет на него, – возразил Макар и на всякий случай взвел курок на своем мушкете.

— Таким монстром кого хочешь можно до смерти напугать, – буркнул Богдан. А Григорий ни слова не говоря прицелился в страшилище из огромного пистоля, который был чуть короче мушкета.

Довольный произведенным эффектом, Волк вытянул перед собой лапу с ужасным червем и неожиданно кинулся с ним на врага.

— Р-р-р! Ура! Спасайся, кто может!

— А-а-а! – при виде жуткого извивающегося создания истошно завопили москиты и бросились наутек.

— Р-р-р! Что, не нравится мой червячок?! – весело загоготал им вдогонку Серый. Он повернулся мордой к партизанам, чтоб сообщить им о победе над неприятелем, и потерял бдительность. А в следующий миг поплатился за это. Откуда ни возьмись набежали новые вражеские солдаты и схватили Волка.

— Р-р-р, братцы, прощайте! – в отчаянии закричал он защитникам Сказочного леса.

— Вау-вау, лапы прочь от моего лучшего друга! – по-лисьи залаяла Патрикеевна. Но никто из врагов ее не испугался.

— Ах так! Ну, держитесь, гадкие москиты! – рассвирепела Лиса.

— Не переживай, мы сейчас же освободим Волка! – решительно заявил Праатаман, вынимая из-за пояса пистоль.

— Мы не дадим Серого в обиду! – пообещали казаки и дружно зазвенели клинками.

— Кукареку, ко-ко-ко, мы мигом заклюем разбойников! – воинственно закукарекали, закудахтали Петушок с Курочкой.

— Пи-пи-пи, а мы перегрызем шнурки на их ботинках и ремни на брюках, – весело запищали мыши. – Ты только скажи, Лиса.

— Вау-вау, я сама с ними справлюсь! – неожиданно отказалась от помощи Патрикеевна. Она вдруг залихватски свистнула и, навострив уши, стала к чему-то прислушиваться.

— Мяу, что с тобой, подруга? – удивился Гетман. – Ты свистишь, прям как папа моего хозяина, когда смотрит футбол по телеку.

— Эй, скорее закройте свои лица и мордочки! Сейчас сюда прилетят кровопийцы! – озабоченно вскрикнул Сумыслав, вспомнив обещание Лисы напустить на врага ужасных комаров.

— Тс-с-с! – приложила лапку к мордочке Рыжая. А в следующий миг земля в лесу внезапно задрожала, заходила ходуном, и вдали послышался чей-то тяжелый топот. С каждым мгновеньем странный шум становился все ближе и громче. Услышав его, неприятельские воины стали пятиться к лесу.

— Ой, кажется, к нам бежит какое-то большое животное, – забеспокоилась Сумьяна. – Наверное, мамонт.

— Суми, но мамонты давно вымерли, – возразил ее брат.

— Тогда это слон.

— Мяу, судя по топоту и тому, как дрожит земля, неизвестным зверем и вправду может быть слон, – поддержал девушку Гетман. – Я читал в книге по истории Древнего мира, что в армии Ганнибала, великого полководца из Карфагена, были боевые слоны. Они наводили ужас на древнеримских солдат!

— Кукареку! Патрикеевна, признавайся, кого ты к нам вызвала, – обеспокоенно потребовал Петушок.

— Ко-ко-ко, давай выкладывай, что ты задумала! – сердито закудахтала Курочка.

— Не скажу, – с заговорщическим видом ухмыльнулась Лиса. – Сейчас сами увидите.

— Пи-пи-пи, пусть будет слон, но только не тот жуткий червяк, которым Волчок хотел напугать москитов! – пискнула Мышка и спряталась за спину своей матушки.

— Топот все ближе, – тоже волнуясь, сообщил Сумыслав.

— Хм, никогда раньше не встречал слонов, – смущенно признался Праатаман. – Будет интересно на него посмотреть.

Каково же было удивление старого Атамана и всех партизан, когда они увидели, кто в действительности вызвал в лесу переполох. Это была маленькая, но очень смелая коза.

— Фердинанда, фас их! – внезапно скомандовала Лиса и махнула хвостом на москитов, не успевших укрыться в лесной чаще. Воинственно топнув копытцем, боевая коза нацелилась рогами на врагов и погнала их прочь.

— А-а-а! – с новой неистовой силой заорали вражеские солдаты и кинулись врассыпную куда глаза глядят. Но не тут-то было! Фердинанда мигом их догнала и стала бодать их по очереди пониже спины.

— У-у-у! – еще истошней взвыли захватчики. Чтоб спастись бегством от ужасной козы, им пришлось отпустить Волка.

— Р-р-р, подруга, спасибо тебе! Ты освободила меня из плена, – обняв Лису, всплакнул от радости Волк.

— Зубастик, благодари за это не меня, а Фердинанду, – усмехнулась Рыжая. – Она постаралась.

— Р-р-р, твоя коза – огонь! Обратила в бегство целую армию москитов! – восторженно зарычал Серый. Затем деловито сообщил: – Фердинанда гонит врагов в сторону топкого болота.

— Вот и хорошо, – довольно потерла лапки Патрикеевна. – Чужие солдаты провалятся в трясину и утонут.

— Нет! Мы не должны быть похожими на них, – неожиданно воспротивилась Сумьяна. В ее руке откуда ни возьмись появился знакомый будильник. Девушка подняла над головой руку с необыкновенным хронометром и громко крикнула, обращаясь к вражеским воинам: – Эй, куда же вы? Смотрите, что у меня есть!

Москиты тотчас стали как вкопанные, развернулись, как завороженные, направились к девушке и за считанные мгновенья окружили ее плотным кольцом.

— Нужно срочно спасать Суми! – взволнованно воскликнул мальчик.

— Казаки, за мной! – отдал приказ Праатаман.

— Ура! Разобьем в пух и прах врага! – закричали в ответ воины и все как один устремились в атаку. За казаками не раздумывая последовали Сумыслав, Гетман, Волк, Лиса, Петушок с Курочкой и отряд мышиных индейцев во главе с Мышкой и ее храброй матушкой.

Однако не успели партизаны сделать и десяти шагов, как из гущи вражеских солдат послышался звон. Это зазвенел будильник. А в следующий миг произошло невероятное! Стоило будильнику только зазвенеть, как все москиты тотчас претворились в резиновые игрушки. Точь-в-точь такие же, какие Сумьяна подарила Волку и Лисе. Это были кубики, мячики, машинки, кораблики, солдатики, куколки, звери, птицы и рыбки. Симпатичные и совершенно безобидные.

Коза подошла к резиновому солдатику и хотела было его боднуть, но Сумьяна ее остановила.

— Брось его, Фердинанда! Этот вояка теперь не страшнее сосновой шишки.

— Я не верю своим глазам! Суми, ты настоящая кудесница! – изумился предводитель казаков. – Как тебе удалось превратить целое полчище вражеских воинов в разноцветный мусор?

— Ну что вы, дедушка Атаман! Никакой это не мусор, – укоризненно промолвила девушка, – а обыкновенные детские игрушки.

Она подняла с земли игрушечных зайца и ежика. Протянула резинового ежа Праатаману.

— Вот, держите.

— И что мне с ним делать? – опешил старый казак.

— Как что? Играть, – ухмыльнулась Сумьяна. И вдруг заговорила детским голоском: – Привет, ежик, я зайка. Давай дружить.

— Давай, – растерянна пробормотал Праатаман и нечаянно нажал на бок резинового ежа, отчего тот громко запищал. От неожиданности командир казаков выронил игрушку, а его воины весело захохотали. – Пан Атаман, вы клялись нам, что никого не боитесь, а испугались игрушечного ежа!

— Ну вас! – обиженно фыркнул Праатаман, отчего в этот раз рассмеялись все партизаны: Сумыслав с сестрой, Гетман, Волк с Лисой, Петушок с Курочкой и мышиные индейцы. Усмехнулся и сам Атаман. Он поднял с земли резиновую игрушку и снова надавил на нее.

— Мяу, ежик пищит потому, что в его бок вставлена специальная пищалка – крохотная капсула с наконечником, – объяснил кот-всезнайка.

— Надо же, до чего дошло колдовство, – покачал головой предводитель казаков.

— Никакое это не колдовство, – улыбнулась девушка. – Пищалка – всего лишь техническая деталь.

— Суми, чуть не забыл: что у тебя звенело? Когда москиты хотели взять тебя в плен? – внезапно спросил Яков. – Звон был таким же красивым и мелодичным, как у моей сабли.

— Это будильник зазвенел, – ответила девушка и показала хронометр.

— Он тоже техническая деталь? – поинтересовался Макар. – Если да, то он чем-то похож на мой мушкет.

— Нет, будильник не ружье, – возразила девушка. – Это прибор, который отсчитывает время. Но иногда он способен творить чудеса.

С этими словами Сумьяна обвела рукой лужайку, на которой валялись резиновые фигурки.

— К примеру, вот такое чудо!

Поглядев на гору игрушек, Лиса озабоченно пробурчала:

— И что нам с ними делать?

— Р-р-р, я знаю что. Я открою детский сад для зверят, где они будут играть новыми игрушками! – неожиданно заявил Волк.

— Зубастик, ты хочешь стать звериным нянем?! – не поверила Лиса.

— Р-р-р, это моя старая мечта, о которой я никому не признавался.

— Здорово! Молодец Серый! – послышались со всех сторон одобрительные голоса партизан.

— Вау-вау, – обиженно пролаяла Лиса. – Тогда и я открою детский сад. Что я, рыжая?

— Подруга, а зачем тебе открывать свой сад? Давай работать вместе. Из тебя выйдет отличная воспитательница, заботливая и внимательная, – подбодрил ее Волк. Друзья в знак согласия ударили по лапам и направились в ту сторону, куда умчалась напуганная москитами стая. Серый с Патрикеевной торопились сообщить взрослым обитателям Сказочного леса, что им больше не угрожает опасность, а заодно хотели пригласить маленьких зверят записываться в новый детский сад.

— Фердинанда, за мной! – на миг обернувшись, скомандовала Лиса.

— Ме-е-е! – проблеяла коза и со всех копыт бросилась за хозяйкой.

— Пи-пи-пи, погодите, мы тоже хотим быть нянями! – переглянувшись, в один голос запищали Мышка и ее матушка и кинулись вдогонку за Волком и Лисой. За своими вождями немедленно устремилось все мышиное войско. Спустя мгновенье на лужайке остались лишь Праатаман с бесстрашными казаками, брат с сестрой, их верный кот и неразлучные Петушок с Курочкой.


*11*


— Мяу, мне будет не хватать моей серенькой подружки, – поглядев вслед Мышке, утер лапкой слезы Гетман.

— Кукареку, а мы будем скучать по Волку и Лисе, – признался Петушок. – Я не встречал зверей добрее, чем Зубастик и Патрикеевна.

— Ко-ко-ко, мы с ними так подружились, – грустно добавила Курочка. – Лиса мне теперь как родная сестричка.

— Невероятно! Если кому-нибудь рассказать, что Серый с Патрикеевной и отряд крохотных мышек, будто заправские воины, бились с армией гадких москитов – никто этому не поверит, – сокрушенно покачал головой Сумыслав. – А ведь это чистая правда!

— Мяу, хозяин, ты меня не упомянул, – обиженно шмыгнул носом Гетман.

— Эй, веселее, братцы! – подбодрил кота, птичек и мальчика Праатаман. – Уверен, вы еще не раз с встретитесь со своими друзьями.

Обведя взглядом оставшихся партизан, он громко объявил:

— Поздравляю вас, мои бесстрашные воины! Мы наконец одолели вражеское войско – нанесли ему решающий удар!

— Ура! Мяу-мяу! Кукареку! Ко-ко-ко! – восторженно закричали казаки, дети, кот и хозяева избушки. А Яков, лукаво прищурившись, предложил: – Пан Атаман, победу нужно отметить. Иначе какой же это праздник?

— Да! Верно! – в один голос поддержали побратима Тихон, Макар, Богдан и Григорий.

— Правильные слова говоришь, казак, – улыбнулся старый Атаман. И, скосив озорной взгляд на птичек, спросил: – И где ж мы, интересно, закатим пир?

— Кукареку, конечно, у нас! – сразу смекнув, чего хочет предводитель казаков, бойко закукарекал Петушок.

— Ко-ко-ко, для меня большая честь привечать в нашем доме отважных воинов, на голову разбивших врага! – гордо закудахтала Курочка. Потом миролюбиво добавила: – А за угощения не переживайте. Я еще сварю каши и нарву на грядке свежих овощей и зелени.

— Кстати, после обеда осталось полкаравая, – вспомнила Сумьяна. – Я завернула его в рушник, чтоб хлеб не зачерствел.

— Молодей, Суми! Настоящая хозяйка! – стали хором хвалить казаки девушку, а внимательный Тихон преподнес ей букетик незабудок. После чего партизаны, весело переговариваясь между собой и вспоминая самые опасные и потешные эпизоды сражения с москитами, бодро зашагали к избушке Петушка и Курочки.

Пернатая хозяйка мигом накрыла праздничный стол, казаки, дети, кот и птички расселись по своим местам, и Праатаман, подняв чашку с узваром, произнес тост:

— Все вы знаете, почему мы здесь. Мы победили проклятых москитов, желавших захватить Сказочный лес. Победа далась нам нелегко, и если б не вы, мои дорогие Сумыслав, Сумьяна, Гетман, Петушок и Курочка, а еще Волк с его ужасным червяком и Лиса с боевой козой, не видать нам этой победы, как собственных ушей!

— Мяу, Мышка с матушкой и мышиными индейцами нам здорово помогли! – мяукнул кот.

— И волшебный каравай, – улыбнулась Сумьяна.

— Ура! Вместе мы сила! За победу! – вскочив из-за стола, казаки принялись чокаться друг с другом чашками, в которых был налит сладкий, наваристый, ароматный фруктовый напиток.

После пира старый Атаман заявил:

— Что ж, друзья, наступило время прощаться. Нам пора возвращаться в наш мир. Москиты, увы, не единственные недруги, которые хотели бы завоевать нашу Страну. Святая обязанность казаков – защитить Родину от любых захватчиков!

Повернувшись к детям, коту и птичкам, Праатаман продолжил, при этом голос его подозрительно задрожал, а глаза заблестели, словно утренняя роса в лучах восходящего солнца.

— Сумыслав и Сумьяна, я горжусь дружбой с вами. Вы достойные посланники своего времени! А вам, Петушок и Курочка, я благодарен за гостеприимство и желание прийти на помощь в любую минуту.

Старый казак хотел еще что-то сказать, но вдруг запнулся и резко отвернулся, чтоб никто не увидел его дедовских слез.

Воины сделали вид, что не заметили перемены настроения у своего вожака, а чуткий Гетман потерся мягким бочком о ногу отважного командира.

— Не печальтесь. Все будет мурмяу.

Казаки обняли на прощание детей, погладили кота и птичек и, тоже загрустив, потянулись к выходу из избушки.

— Ко-ко-ко, постойте! – догнала их на пороге Курочка и протянула Праатаману большой ломоть каравая, завернутый в рушник. – Будет вам что перекусить в дороге.

Поблагодарив радушную хозяйку, казаки взяли хлеб, махнули на прощание и разом исчезли, словно были они не отважными сильными воинами, а невесомыми семенами травы, воздушной цветочной пыльцой, призрачными следами высохшего дождя, последними отблесками заката или неуловимым дыханием пронесшегося мимо ветра.

В избушке остались лишь ее хозяева и трое гостей. Тишина, как заботливая наседка, накрыла собой, приголубила все звуки и шорохи в доме. От печи струилось тепло, оно ласково обняло и согрело детей, как мамины руки.

— Суми, покажи фокус, – неожиданно попросил Сумыслав.

— Какой еще фокус? – не поняла сразу девушка.

— Ну тот, который поможет нам вернуться домой.

— Но у меня, братик, больше нет ничего, – смущенно развела руками Сумьяна. – Все фокусы, которые я знала, закончились.

— Мяу, так что же, мы останемся здесь навсегда?! Я так не договаривался! – встревожился кот. – Я ужасно соскучился по моему любимому дивану и книжным полкам. Там еще столько книг, которые я не прочел!

— Кукареку, Гетман, оставайся, – стал подзадорить его Петушок. – Мне нужен в хозяйстве работящий помощник.

— Мяу, нет уж, – фыркнул кот. – В гостях хорошо, а дома лучше.

— Ах, это правда, – вздохнула Сумьяна. Кот и девушка заметно приуныли. Поворчав, Гетман выжидающе посмотрел на мальчика. – Хозяин, придумай что-нибудь.

— Уже придумал! – взволнованно произнес Сумыслав. – У меня родилась идея, которая поможет нам вернуться домой.

— Что за идея? – оживилась Сумьяна.

— Мы должны построить Часолет!

— А это еще что такое? – опешила девушка.

— Мяу, Часолет – это волшебный летательный аппарат, который способен путешествовать во времени! – подпрыгнул от радости Гетман. – Я вспомнил: мы видели такое устройство, когда однажды гостили у старого Атамана и его воинов.

— Верно! – подтвердил мальчик. – Для создания Часолета мне понадобится будильник. А еще нужно какое-нибудь помещение, чтоб испытать наш аппарат.

— Кукареку, да возьми хоть нашу избушку! – неожиданно предложил Петушок. – Она крепкая и добротная. Любое путешествие выдержит.

— Ко-ко-ко, интересно, Сумыслав, что выйдет из твоей затеи, – поддержала мужа Курочка.

— Ладно, пусть будет избушка, – кивнул мальчик. Потом ни с того ни с сего спросил: – У вас есть стремянка?

— Кукареку, а как же без нее! – удивленно откликнулся Петушок. И тут же пояснил: – Лестница нужна для сада. Я поднимаюсь по ней до самых верхних веток деревьев и легко снимаю с них спелые фрукты.

Хозяин избушки принес из сарая стремянку, и мальчик, приставив ее к крыше, забрался на ее конек, вырезанный из дерева в форма петушиного гребешка, и установил будильник между его зубцами.

— Ну, дружище, не подведи, – кивнув необыкновенному хронометру, Сумыслав спустился с крыши.

— Ты и вправду веришь, что из будильника получится Часолет? – загадочно прищурившись, спросила Сумьяна брата, когда тот вернулся в избушку.

— Да! – твердо ответил он.

— Что ж, пусть будет по-твоему, – промолвила девушка. Она хлопнула в ладоши, и избушка вдруг завертелась как карусель. Все быстрей и быстрей! Голова у мальчика закружилась, в глазах все поплыло и утратило ясные очертания.

— Сумьяна! – крикнул он.

— Держись, братик! – донесся откуда-то издалека ее голос. А в следующий миг избушка замерла на месте, и у мальчика прекратилось головокружение.

— Где я? – растерянно огляделся Сумыслав.

— Мяу! Кукареку! Ко-ко-ко! – отозвались кот, Петушок и Курочка. Они были явно чем-то взволнованы.

— А где Суми?

— Тут! – послышался детский голосок. И к мальчику шагнула маленькая девочка.

— Суми, глазам своим не верю! Ты стала собой! – восхищенно воскликнул Сумыслав. Обняв сестричку, он снова осмотрелся по сторонам. – Интересно, куда мы попали?

Мальчик прильнул к окну и радостно закричал:

— Это же наш двор! Суми, у нас получилось! Часолет вернул нас домой! А вон папа с мамой. Курочка, Петушок! – охваченный счастливым порывом, мальчик обнял пернатых хозяев избушки. – Пойдемте, я познакомлю вас с родителями. Они такие же добрые и заботливые, как вы.

Сумыслав отворил дверь, и в нее первым выскочил Гетман. Взяв за руку сестру, мальчик шагнул за котом. Сумыслав оглянулся, чтоб поторопить своих пернатых друзей, но их и след простыл.

— Этого не может быть! Я только что видела избушку! Она словно явилась из сказки, – изумленно призналась мама.

— В избушке были какие-то птицы, кажется, петушок и курочка, – недоуменно добавил папа.

— Это наши новые друзья. Они провожали нас домой, а потом вернулись в свой сказочный мир, – как ни в чем не бывало сообщил мальчик. – Жаль, что я не успел познакомить вас с ними.

— Суми, тебе понравилось путешествовать с братиком? – присев перед дочкой, спросила мама.

— Да, – улыбнулась девочка.

— А тебе, Гетман? – усмехнувшись, папа потрепал по шерстке кота.

— Мяу.

— Что ж, это хорошо. Мы очень рады, что вы вернулись живыми и здоровыми.

Родители и дети направились к дому. Впереди с важным видом, не замечая соседских кошек, шагал Гетман. Внезапно девочка вырвала руку из папиной руки и помчалась назад.

— Суми! – взволнованно закричала ей вслед мама. Затем повернулась к сыну. – Сумыслав, куда это она?

— Потерпи минутку, – загадочно улыбнулся он. Добежав до места, где несколько мгновений назад стояла сказочная избушка, Сумьяна подняла с земли старый будильник.

— Часолет! – отчетливо объявила девочка.

— Мяу! – подтвердил кот.

— Не понимаю, о чем это она? – удивилась мама. Папа молча пожал плечами. И только Сумыслав и Гетман, переглянувшись друг с дружкой, прекрасно поняли, что хотела сказать маленькая Суми. Раз нашелся Часолет – значит впереди их ждут новые невероятные приключения!


Август – сентябрь 2023 г.


В качестве рисунка к сказке использована фотография картины «Хлеб-соль» Марии Гордеевой.

Изумруды для динозавров — сказка

Сказки из бомбоубежища


*1*


В одной прекрасной Стране, в одном чудесном Городе жила-была большая Семья. Самыми старшими в той Семье были дедушка Паша с бабушкой Ирой. У них были четыре внучки: Настя, Тая, Вера и Рита. А у внучек были родители: у Насти с Верой – папа Антон и мама Саша, а у Таи с Ритой – папа Алекс и мама Даша. Ах как дружно, как радостно жила Семья! Папы занимались полезными делами и обеспечивали всем необходимым свои семьи. Мамы были настоящими феями своих домашних очагов. Настя, старшенькая из сестричек, училась в школе. Тая ходила в детский сад. А Вера с Ритой были еще маленькими, поэтому росли дома под присмотром заботливых и любящих мам.

В Семье любили отмечать дни рождения четырех сестричек. День рождения каждой девочки превращался в веселый, яркий, незабываемый праздник! Нередко родители устраивали вечеринки в честь своих маленьких принцесс на природе – в Городе на берегу реки или на даче, неподалеку от которой тоже протекала река. Это были живописные места с уютными пляжами, живой прозрачной водой, пышной зеленью, тенистыми деревьями и вечно голодными комарами. Никто не боялся комаров, но они об этом, правда, не знали и старались изо всех сил укусить взрослых и детей.

На детских днях рождениях все любили вкусно поесть. Если праздник проходил летом на природе, то папы жарили шашлык, а мамы готовили салаты из свежих овощей и зелени. После пира под открытым небом все шли купаться. Река, что протекала поблизости от дачи, была невероятно чистой, вода в ней светилась, как волшебный кристалл. На водной глади мерно покачивались желтые кувшинки, а почти над самым песчаным дном проносились резвые стайки маленьких рыбок. От всего этого чуда было так хорошо на душе, так легко и свободно, что долго не хотелось покидать этот дивный крохотный пляж и возвращаться в пыльную круговерть душного Города.

Жизнь текла размеренно и неторопливо, словно река, и всем казалось, что так будет длиться вечно. Однако внезапно настал день, когда Семья утратила свое маленькое, понятное, близкое счастье. И не только Семья – все жители Города и Страны вдруг попали в беду. А все потому, что на Страну вероломно напала Москития, соседнее государство, которым правил коварный, злой и жадный Пукин. Армия москитов без спроса и предупреждения вторглась в Страну, обрушила на нее огонь из тысяч пушек, самолетов, танков и минометов. Противный правитель Москитии возомнил себя новым великим императором – вздумал завоевать Страну и поработить ее свободолюбивых жителей.

Чтобы не попасть во вражеский плен и не погибнуть от рук гадких захватчиков, семьи четырех сестричек вынуждены были уехать из Города далеко-далеко – в другие страны. Так взрослые и дети из счастливых жителей своей Страны не по своей воле превратились в неприкаянных беженцев. Они поселились в незнакомых городах, в чужих домах и зажили горькой и печальной жизнью.

Один дедушка Паша остался в Городе. Дедушка был упрямцем и ленивцем, и неизвестно чего в нем было больше – упрямства или лени. А еще в доме дедушки и бабушки Иры жили кошка и кот – Боня и Фараон. Тайком от дедушки они стащили у него ключи от квартиры и спрятали их в надежном месте. Поступили кошки так затем, чтоб дедушка не бросил их и тоже не уехал в другую страну.

— Зачем нам, дружище, чужая земля? – как-то намурлыкала старую песенку Боня.

— Мяу, так я никуда и не собираюсь! – решительно мяукнул Фараон. Скосив на дедушку взгляд хитрющих зеленых глаз, он добавил заговорщическим тоном: – И деда не отпустим. Пусть дома сидит, мне за ушками чешет, тебе, Боня, животик гладит и сказки нам рассказывает.

Дедушка в одиночестве загрустил и, чтоб отвлечься от печальных мыслей, стал заново перечитывать свою волшебную книгу. Она называлась «Книжные джунгли», или коротко «Книжджу». Это была в самом деле необыкновенная книга. Тот, кто знал ее секрет, мог запросто из привычного мира перенестись в Книжджу – удивительную сказочную страну, которую населяли динозавры, саблезубые псы и саблезубые мыши. А еще в Книжных джунглях обитали коты и кошки, которые когда-то жили в квартире дедушки Паши и бабушки Иры. Одной из таких кошек была Фаня. Однажды две подружки, Боня и Фаня, чудесным образом попали в Книжджу. Там они подружились с игуанодоном-мамой по имени Дана и ее детками, Диной и Димой. Сперва было все хорошо, но вскоре началось ужасное землетрясение, и мама Дана внезапно провалилась в расщелину в земле. Фане стало жаль маленьких игуанодончиков, и кошка осталась с ними, чтоб воспитывать и заботиться о них. А Боня вернулась в обычный мир: кошка так привязалась к дедушке и бабушке, что и дня не могла прожить без них.

Начитавшись волшебной книги, вспомнив всех своих бывших кошек, дедушка взгрустнул по бабушке Ире, детям и внучкам. Потом собрался и отправился в магазин, где купил подарки: Вере – двухколесный велосипед, Рите – летнюю панамку, а Тае – игрушечный набор, у которого было заманчивое название «Сокровище». А вот Насте дедушка ничего не смог выбрать. Тогда он сел на первый попавшийся троллейбус и купил билет. Потом еще один, еще и еще. Вокруг дедушки и кондуктора образовалось кольцо из зевак. Всем не терпелось узнать, зачем этот странный пассажир купил такое количество билетов. Но вот дедушка заплатил за очередной бумажный квадратик, поднес его к глазам и удовлетворительно хмыкнул – а на ближайшей остановке как ни в чем не бывало вышел из троллейбуса. Дедушка наконец сумел добиться того, чего хотел, – купил счастливый билет!

Дома дедушка разложил подарки в центре комнаты, раскрыл волшебную книгу и стал едва слышно бормотать заклинания. Не прошло и пяти минут, как подарки неузнаваемо преобразились.

Счастливый троллейбусный билет вдруг стал магнитным ключом, которым можно было открыть тайную дверь.

Двухколесный велосипед внезапно обратился в летающий байк. Когда он взлетал, то начинал петь озорную песенку: «Я лечу, лечу, лечу! Кого хочешь прокачу!»

Обычная панамка неожиданно обернулась шапкой с сюрпризами. Для того чтоб их получить, нужно было прежде надеть панамку на голову, громко рассмеяться, попрыгать на одной ноге, потом снять панамку, положить на стол, подождать минуту и осторожно приподнять… В этот момент из панамки должны были высыпаться всякие сюрпризы. Видимо-невидимо!

Дольше всего дедушка провозился с детским набором «Сокровище» – начал кудесничать ранним вечером, а закончил глубокой ночью.

Устало вздохнув, дедушка убрал подарки в шкаф, даже велосипеду нашел в нем место. А книгу «Книжджу» спрятал в укромном месте – на верхней книжной полке. После чего присел на диван.

— Не может война длиться вечно, – сказал себе дедушка. – Придет день, когда наши отважные воины одолеют войско москитов, прогонят их всех до единого с нашей земли, и тогда в мой любимый Город с чужбины вернутся Настя, Вера, Тая, Рита и их папы с мамами. И моя бабушка Ира тоже вернется. Мы соберемся вместе, как в былые времена, и я вручу подарки нашим внучкам. Чтоб они поскорей забыли про войну и думали только о мире.

И такой день однажды настал. Закончилась война, и все беженцы вернулись в родную Страну. Семья вновь собралась вместе. И произошло это в квартире дедушки Паши и бабушки Иры. А иначе и быть не могло.


*2*


Пока шла война с москитами, дедушка Паша вел неприкаянный, одинокий образ жизни. Он загрустил, стал безразличен к уюту и мирным радостям, которые постепенно выветрились из его памяти, как аромат редких, чудесных цветов. Но к приезду дорогих внучек, детей и любимой бабушки Иры дедушка навел в старом доме чистоту и порядок. Для этого дедушка пошел на отчаянный шаг – соорудил из двух табуреток башню и бесстрашно взобрался на нее. Стараясь изо всех сил удержать равновесие и не свалиться вниз, дедушка достал с полки, висевшей под самым потолком, волшебную книгу. Раскрыв ее наугад, он прочел тайное заклинание. Тотчас же из необыкновенной книги явились домашние феи и чародеи-мастера. За считанные мгновения они неузнаваемо преобразили дедушкину квартиру – сделали ремонт, вымыли окна и полы, наполнили дом вазами с цветами и изящными статуэтками, расставили новую мебель. Перед тем как покинуть дедушкин дом, заботливые феи и чародеи привезли откуда-то новый чудо-холодильник, в котором можно было не только хранить продукты, но и готовить необыкновенно вкусные блюда, стирать и гладить вещи и даже смотреть мультфильмы, популярные научные программы и приключенческие сериалы.

— Мяу, не холодильник, а прям трансформер какой-то! – восхищенно мяукнул Фараон.

— Что-то мне не верится, что это техническое чудо-юдо придется нашему хозяину по душе, – глубокомысленно заметила Боня.

Кошка оказалась права. Дедушка Паша был неисправимым старомодным волшебником. Втайне от чародеев и фей он спрятал свою старую газовую плиту и, когда сказочные помощники вернулись в книгу «Книжджу», принялся готовить на плите вкусненькое. Дедушка знал, чем порадовать своих любимых домочадцев. Он сварил свою фирменную солянку с охотничьими колбасками, копчеными сосисками и черными, как ночь, маслинками, пожарил котлеты и картошку с хрустящей корочкой и сделал салат из свежих овощей. А вот торт дедушке пришлось купить в магазине, потому что он так и не научился печь пироги и торты.

И все эти дела дедушка успел закончить за пять минут до прихода его родных и любимых. Ах сколько радости, восторга и улыбок вызвала та долгожданная встреча! Все бросились обнимать друг друга, целоваться и плакать, не пряча счастливых слез. Затем по очереди вымыли руки и сели за праздничный стол. За ним свободно разместились все десять членов Семьи.

— Какая кухня стала большая! – удивленно сказала бабушка Ира и вопросительно посмотрела на дедушку Пашу. – Что ты с ней сделал?

— Это феи и чародеи постарались, – скромно ответил он.

После обеда родители и бабушка с дедушкой остались на кухне, а девочки убежали в комнату. Сестричкам не терпелось познакомиться с дедушкиными подарками, а взрослым не хотелось расходиться. Они так соскучились друг по другу, что не могли наговориться: им казалось, что их встреча – лишь сказочный сон, который в любой миг может оборваться.

Пока папы, мамы и бабушка вели оживленную беседу, вспоминая непростую жизнь в чужих странах, а дедушка в ответ поведал, как он на протяжении долгих месяцев охранял дом от привидений одиночества и чудовищ печали, четыре сестрички разобрали подарки и стали их изучать.

— Ну, сейчас начнется! – радостно потер лапки Фараон.

— Смотри, уже началось! – счастливо взвизгнула Боня.

Первой освоила свой подарок Вера. Она села на велосипед и тотчас взлетела к самому потолку. Девочке пришлось пригнуть голову, чтоб не удариться головой о люстру.

— Я лечу, лечу, лечу! Мою Веру прокачу! – весело запел необыкновенный байк.

— Ух ты, здорово! – возликовала девочка. Она стала стремглав носиться на велосипеде по квартире. залетела на кухню и сделала круг над столом. От неожиданности родители и бабушка на несколько минут лишились дара речи, а дедушка довольно захихикал.

Настя прошлась по квартире и открыла счастливым билетом все запертые шкафы и тумбочки. Правда в них ничего интересного не оказалось. Наверное, билетик понадобится мне потом, решила девочка. Она верила в то, что дедушка не дарит случайных подарков.

Рита сперва не могла понять, что делать с панамкой-фокусницей. Повертев ее в руках, девочка надела ее, затем громко рассмеялась, попрыгала на левой ноге и вдруг почувствовала, как из панамки что-то высыпалось ей на голову.

— Ой! – вскрикнув девочка. Она мигом сняла странный головной убор и обнаружила в нем большую горсть леденцов на палочке. – Ура!

Рита несказанно обрадовалась сюрпризам и поделилась ими с сестрами.

А вот Тая при виде набора «Сокровище» искренне расстроилась. Она подошла к дедушке и, надув губы, с упреком ему буркнула:

— Дедушка, ты подарил мне дитячий подарок, а я уже большая.

Улыбнувшись, дедушка хотел было ответить что-то умное, вроде того, что в незатейливых детских игрушках порой больше смысла, чем в заумных взрослых вещах, но сказал просто:

— Тая, а ты попробуй найти то, что спрятано в этой коробке, и погляди, что из этого выйдет.

— Ладно.

Девочка вернулась в комнату, где продолжали весело играть ее сестры, села за письменный стол, за которым дедушка сочинял сказки, и открыла набор «Сокровище». В коробке оказался песок. Сокровище должно быть спрятано здесь, подумала Тая и стала не спеша и тщательно перебирать пальчиками каждую песчинку. Не прошло и минуты, как девочка обнаружила крохотный зеленый камушек. Неужели это изумруд, изумилась Тая. Она положила камушек на стол рядом с коробкой и продолжила поиски. Вскоре Тая отыскала еще четырнадцать изумрудов.

— И что мне с ними делать? – задумалась девочка. Она вновь опустила руку в песок, пошарила в нем и вынула капроновую нить с замком-защелкой на концах. Недолго думая Тая принялась нанизывать камушки на нить. Внезапно один изумруд выскользнул из ее пальцев, упал на пол и закатился куда-то. Ну и ладно, немножко расстроилась девочка. Она надела на нить последний камушек – и получился браслет. Он загадочно блестел и сверкал, как и положено настоявшему сокровищу.

— Ничего себе! – увидев браслет, недоуменно воскликнула Настя.

— Дай мне поносить, – попросила Вера.

— Я дам тебе за него конфету, – сказала Рита и протянула старшей сестре Чупа-чупс.

— Сначала я померяю браслет, а потом вы, – отказала сестричкам Тая. Она надела на руку браслет с изумрудами, защелкнула замочек, а в следующий миг произошло нечто невероятное. Откуда-то сверху, со стороны, где висели книжные полки, вдруг вылетел миниатюрный динозавр. У него был потешный клюв и крохотные крылья. Он стал испуганно метаться по комнате и кружиться под потолком, где несколько минут назад летала на велосипеде Вера.

— Да это же Петрик! – в один голос восторженно закричали сестрички. Они узнали в динозаврике знакомого птеродактиля, с которым однажды путешествовали в Книжных джунглях.

— Спускайся к нам, Петрик! – позвала Настя.

— Иди к нам! – засмеялась Вера. – У нас весело.

А Рита молча показала птеродактилю леденец на палочке. Заметив сестричек, Петрик издал радостный возглас и уже было метнулся к ним, смешно хлопая крыльями и клацая длинным клювом, как вдруг случилось новое чудо, которого никто не ожидал. Тая так разволновалась при виде динозаврика, что стала теребить браслет и ненароком повернула его вокруг своей руки. И в тот же миг птеродактиль исчез.

— Куда это делся Петрик? – растерялась Тая. – Настя, ты не знаешь?

Девочка повернулась к старшей двоюродной сестре и обомлела от увиденного. Настя замерла, как статуя, приоткрыв рот и вытянув перед собой руки. Вера тоже застыла в странной нелепой позе.

— Ой, что я наделала! – испуганно всплеснула руками Тая и побежала на кухню рассказать о случившемся. Каково же было удивление девочки, когда она увидела своих родителей, папу Антона, маму Сашу и бабушку с дедушкой. Они сидели за столом не моргая и не двигаясь, словно окаменели.

Охваченная страхом и паникой, Тая вернулась в комнату и застала в ней свою младшую сестренку. Надев на голову волшебную панаму, Рита как ни в чем не бывало прыгала на одной ноге.

— Как тебе удалось спастись? – опешила Тая. – Почему ты не замерла, как все?

В ответ Рита мило улыбнулась и раскрыла ладошку: на ней лежал изумруд.

— Ага, это тот камушек, который я уронила, – догадалась Тая. – Значит магия не действует на тех, у кого есть изумруд.

Девочка торопливо расстегнула браслет, сняла два камня и, подойдя по очереди к Насте и Вере, вложила камушки им в руки – и девочки тотчас ожили!

— Что это со мной было? – облегчено вздохнув, спросила Настя.

— Не знаю, – пожала плечами Тая. – Наверное, это все из-за браслета. Сначала он вызвал к нам Петрика, а затем заколдовал вас.

— А как же мои папа с мамой? – встревожилась Вера. – Они тоже заколдованы?

— Да, – кивнула Тая. – Но ты не переживай. У меня много изумрудов. Сейчас я расколдую наших родителей и бабушку с дедушкой.

Девочка вновь направилась на кухню и вложила таинственные камушки в руки взрослых. Но к Таиному удивлению ничего не произошло: папы, мамы, дедушка с бабушкой продолжали сидеть за столом с каменными лицами и в застывших позах.

— Ну и ну! – разочарованно покачала головой Настя, которая тоже пришла на кухню. – На наших родителей изумруды не действуют.

— Здорово же ты их заколдовала, Тая! – с укором произнесла Вера.

— Я не хотела, – чуть не плача стала оправдываться девочка.

— Это все Петрик! – вдруг убежденно заявила Рита.

— Как ты сказала? Петрик? – удивленно посмотрела на нее Настя. – Значит нужно срочно отыскать птеродактиля. Пусть он немедленно освободит от волшебных чар наших родителей и дедушку с бабушкой!

— Где же мы найдем Петрика? – озабоченно спросила Вера.

— В Книжных джунглях! – взволнованно воскликнула Тая. – Я видела, откуда Петрик залетел в дом. Из угла, где висят книжные полки. На самой верхней дедушка хранит свою книгу.

— Хорошо, что ты это заметила, – одобрительно кивнула Настя. – Но как мы попадем в Книжджу?

— Мы полетим туда на нем! – неожиданно объявила Вера и показала на свой велосипед.

— Хм, он слишком мал, – покрутила головой ее старшая сестра. – Мы все на нем не поместимся.

— Ты уверена? – снисходительно ухмыльнулась в ответ Вера. Она провела рукой по велосипеду – в тот же миг его рама заметно удлинилась, и на ней появились три дополнительных сиденья.

— Вот это да! – обрадовалась Рита и первой села на одно из сидений. Остальные девочки последовали ее примеру. Медлила только Тая. Она обнаружила в сторонке застывших, будто чучела, фигурки двух кошек. Девочке стало жаль их. Она подошла к кошкам и вложила в их лапки по камушку, и – о чудо! – Боня и Фараон пришли в себя!

— Ура! – закричали сестрички. Настя подхватила на руки Боню, Тая обняла Фараона и устроилась на свободном сиденье. После чего летающий велосипед взмыл к потолку, подлетел к полке, на которой стояла необыкновенная книга, и, не сбавляя скорости, устремился к ней. Раз – и велосипед с четырьмя сестричками и двумя кошками исчез. Он обратился в золотое облачко и пропал между страницами таинственной книги, словно там были его настоящее место и время.


*3*


Стоило волшебному облачку только пересечь незримую грань между привычным и сказочным мирами, как оно в тот же миг вновь стало летающим велосипедом. А золотая пыльца, парившая в воздухе, обернулась четырьмя юными ловкими наездницами и двумя кошками. Однако радость от чудесного превращения у девочек быстро сменилась страхом и растерянностью. Сестричек ждал неприятный сюрприз – их вдруг охватил ужасный, нестерпимый холод, и они дружно застучали зубами: д-д-д-д!

— Вера, ты уверена, что мы прилетели в Книжные джунгли? – дрожащим голосом пробормотала Настя. – Мне кажется, мы попали в гости к Снежной королеве. Так холодно может быть только в ее королевстве.

— Я ничего такого не делала, просто держалась за руль, – стала оправдываться Вера. – А байк сам выбрал дорогу.

— Д-д-д-д, у меня на носу выросла сосулька, – пожаловалась Тая. Отломав сосульку, она показала ее девочкам.

— Мяу, подумаешь мороз! – насмешливо мяукнула Боня, свернувшись калачиком на коленях у Насти.

— Мяу, я тоже ничего не почувствовал, – похвастался Фараон, сидевший на руках у Таи. – Мне ни капельки ни холодно.

— Хорошо вам так говорить. Ведь у вас есть теплые шубки, – вздохнула Тая и заботливо поглядела на младшую сестричку. – Рита, бедняжка, ты, наверное, сильно замерзла?

Рита ничего не ответила. Она как ни в чем не бывало надела панамку, тихо рассмеялась, постучала одной ногой о другую, потом сняла с головы панаму и стала вынимать из нее теплые вещи: свитера, куртки, штаны, шапки, шарфы и носки.

— Это вам, – улыбнулась Рита и протянула одежду сестрам.

— Спасибо, – поблагодарила Тая. – Ты себе обязательно что-нибудь оставь.

— Угу, – кивнула ее младшенькая.

— А ботинки зимние есть? – обернувшись, спросила Вера. Рита заглянула в панаму. – Это все. Там пусто.

— Ура! Риточка, ты спасла нас! – радостно закричала Настя. Девочки на лету оделись, мигом согрелись и спокойно продолжили путь.

Стоял пасмурный день, небо было серым, как асфальт. Не видать было даже краюшка солнца. Сестрички летели над джунглями, утопавшими в снегу. Снег был везде: на кронах и ветках тропических деревьев, на зеленых лианах, кустах и пеньках. Чем дальше летели сестры, тем пеньков становилось все больше и больше.

— Хм, видно, в Книжджу завелся браконьер! – возмущенно заметила Настя. – Как он безжалостно вырубил джунгли!

— Безобразие! – сердито буркнула Вера.

— Это никуда не годится! – укоризненно покачала головой Тая.

— Он плохой, – грустно вздохнула Рита.

— Надо браконьера поймать! – строго мяукнул Фараон.

— Ш-ш-ш, и поцарапать его как следует! – угрожающе зашипела Боня.

Вскоре джунгли закончились, их сменило унылое пустынное поле, засыпанное снегом и утыканное, словно шипами, пеньками. Девочкам и кошкам было больно смотреть на то, что осталось от Книжных джунглей, и они замолчали. Немного погодя на горизонте показалась одинокая гора. На ее вершине и склонах, как и повсюду, лежал снег.

— Я узнала эту гору! – оживилась Настя. – У ее подножия когда-то находилась лачуга, в которой жили мама игуанодон Дана и ее детки, Дима и Дина.

— Это было наше первое путешествие в Книжджу, – нежно замурлыкала Боня.

— А я где был? – озадаченно спросил Фараон.

— Мяу, тогда тебя с нами не было. И Веры с Ритой тоже. Мы путешествовали в Книжных джунглях вчетвером: Настя, Тая, я и моя лучшая подружка Фаня.

— А-а, Фаня! – радостно замяукал Фараон. – Я помню эту добрую кошку. Я познакомился с ней, когда птеродактиль Петрик повел нас во вторую экспедицию в Книжджу.

— Я тоже вспомнила эту гору и семью игуанодонов! – взволнованно призналась Тая. Ее лицо на миг стало озабоченным. – Однажды произошло сильное землетрясение. Дана вдруг провалилась под землю, но тираннозавр Тирантий спас динозавриху. А может, наоборот, – девочка на миг запнулась, – это Дана помогла тираннозавру выбраться из глубокой расщелины. Я сейчас точно не вспомню. А потом Дана вышла замуж за Тирантия, и он построил замок.

— И у них родился сын, – продолжила, не оборачиваясь, Вера. – Филипп Тирантьевич.

— Ласково – Филя, – с улыбкой сказала Рита. – Он упал в торт.

— Ха-ха-ха! Мяу-мяу-мяу! – четверо сестричек и две кошки тут же весело засмеялись и замяукали, вспомнив, как маленький динозаврик нечаянно провалился на своем дне рождении в праздничный торт.

Немного погодя чудо-велосипед подлетел к замку и опустился у его ворот. Вера слезла с байка и, первой подойдя к воротам, легонько постучала по ним кулачком. Подождав минуту-другую, девочка постучала погромче. А затем забарабанила изо всех сил. Однако никто так и не открыл ворота.

— Странно, – удивилась Вера. – Может, в замке никого нет?

— Ой! – испуганно вскрикнула Тая. – Неужели все динозавры замерзли и погибли от холода?!

— Мяу, не надо заранее устраивать панику, – поспешила успокоить ее Боня.

— Мяу, согласен, – поддержал ее Фараон. Шерсть на его спине встала дыбом. – От твоих слов, Тая, даже мне стало холодно.

— Я сейчас перелечу на байке через крепостные стены и посмотрю, есть ли кто в замке, – отважно заявила Вера. Она вскочила на велосипед, попыталась взлететь на нем, но он, неловко подпрыгнув, снова плюхнулся в снег. От неожиданности девочка опешила и расстроилась. – Кажется, мой байк разучился летать.

— Он просто замерз, – посмотрев на велосипед, заключила Рита.

— Постойте, у меня есть идея! – радостно встрепенулась Настя. Она вынула счастливый билет, подарок дедушки Паши, приложила его к воротам – и, о чудо, они тотчас отворились!

— Ура! – возликовали сестрички и кошки и дружно устремились в открытые ворота.

— Давай помогу, – сказала Настя Вере и, взяв у нее велосипед, покатила его рядом с собой.

На крыльце замка, запорошенном снегом, гостей поджидал громадный динозавр со свирепой наружностью. У него были огромная пасть с зубами размером с голову Фараона, могучие лапы и сильный хвост. Но никто из путешественников не испугался чудовища. Ведь это был Тирантий. А Тая даже рассмеялась при виде тираннозавра: уж больно смешно выглядели валенки на его задних лапах.

— Почему вы не открыли ворота, когда я вам стучала? – сердито спросила Вера.

— Прости, малыш, – виновато развел передними лапами Тирантий. – Створки ворот так прочно примерзли друг к дружке, что даже у меня не хватает силенок их отворить. Это просто чудо, что твоей старшей сестре удалось это сделать!

Затем, обернувшись, тираннозавр восторженно заревел:

— Дана, дети, у нас гости! Скорей идите сюда!

В следующий миг из дверей замка выбежали веселой гурьбой мама динозавриха и ее детки: Дима, Дина и Филя. Следом за семьей тираннозавра и игуанодонов из замка вылетел маленький птеродактиль. Верхом на нем сидела Фаня и счастливо махала гостям своим пушистым хвостом.

— Мяу, как я рада снова видеть вас в Книжджу!

Птеродактиль, сделав круг над замковым двором, приземлился между семьей динозавров и путешественниками.

— Ну что, Тирантий! Я же говорил тебе, что они явятся! – хвастливо заявил он.

— Петрик, зачем ты опять заманил нас в Книжджу? – с напускной строгостью упрекнула крылатого дружка Настя.

— Не сердись на него, – снова рыкнул, но уже тише и ласковей, тираннозавр. – Это я попросил Петрика, чтоб он позвал вас на помощь.

— На помощь? – удивленно переспросила Тая.

— Что у вас стряслось? – озабоченно уточнила Вера.

— Наверно, это зима виновата, – рассудительно предположила Рита.

— Верно! Ты угадала, малышка, – удивленно улыбнулся тираннозавр. Улыбка у него была необыкновенной – одновременно свирепой и доброй. Сделав лапой гостеприимный жест в сторону дверей, Тирантий пригласил: – Проходите в замок, гости дорогие! Отдохните после долгой дороги. А я тем временем расскажу вам нашу печальную историю.

И динозавры, поздоровавшись с гостями, повели их в замок. Оказавшись рядом с Боней, Фаня бросилась ей на шею.

— Подружка, я так соскучилась по тебе!

— А я по тебе, моя любимая Фаня, – прослезилась Боня.

— Ну вот, а про меня никто и не вспомнил, – обиженно шмыгнул носом Фараон.

— Ну что ты! – поспешил подбодрить его Филя. – Я часто тебя вспоминаю. Это так здорово, Фараоша, что ты снова здесь!

И динозаврик с котом крепко обнялись.

Во дворце было невероятно холодно. Кроме одной комнаты, где горел камин. Возле камина была сложена аккуратная пирамида из прозрачных, похожих на лед или хрусталь кубиков. Приведя в эту комнату гостей и членов своей семьи, Тирантий попросил всех расположиться поудобней, набраться терпения и начал свой рассказ.


*4*


— Год тому назад проснулся вулкан. Он выбросил вверх такое огромное облако пепла и пыли, что оно застлало все небо и закрыло собой солнце. Оставшись без солнечного света и тепла, Книжджу вскоре остыли, и началась суровая зима. На джунгли обрушились ужасные ураганы, жестокие морозы сковали льдом реки и озера, безжалостные снегопады засыпали все дороги и пути. В замке стало невыносимо холодно. Чтоб не замерзнуть и не погибнуть, мы принялись рубить джунгли и заготавливать дрова для камина.

— Так это вы, оказывается, браконьеры! Но это же гадко! – не сдержавшись, осуждающе воскликнула Настя

— Вы поступили плохо! – буркнула Вера.

— Зачем мы к вам только приехали в гости? – насупилась Тая.

— Я вас не люблю, – прямо заявила Рита.

— Мяу, Боня, пошли отсюда, – возмущенно фыркнул Фараон. – Я не хочу иметь дело с вредителями Книжджу!

— Постойте! Умоляю, дослушайте мой рассказ! – жалобным голосом попросил Тирантий. Вмиг он сник, опустил стыдливо большую голову и из грозного хищника превратился в беззащитную ящерицу. – У нас не было другого выхода. Так же поступили все жители джунглей: динозавры из других племен, саблезубые псы и мыши. Между обитателями Книжджу все чаще стали вспыхивать ссоры из-за того, кому больше достанется дров. А потом и вовсе началась война за джунгли. Одни динозавры бились с другими, саблезубые псы пытались покусать саблезубых мышей, а те по ночам щекотали им пятки и отгрызали кончики хвостов.

Тираннозавр перевел дыхание и продолжил все тем же виноватым голосом:

— Единственными, кто не срубил ни одного дерева и никого не обидел в Книжных джунглях, были кошки. Однажды к нам во дворец явился Грей, правитель королевства котов. Он пришел не один, а в сопровождении своего слуги – громадного саблезубого пса по имени Сабледог. К его спине был привязан большущий мешок. Грей снял со слуги мешок и сам внес его во дворец. Затем король кошек потребовал, чтоб мы прекратили вырубать джунгли. «Из-за вулкана в Книжджу осталось очень мало чистого воздуха. Лишь одни деревья выделяют кислород, – сказал Грей. Он предупредил нас: – Если мы вырубим все джунгли, то жителям этих мест нечем будет дышать!» «Но тогда мы погибнем от холода», – возразил я. «Мяу, я постараюсь вас спасти», – пообещал король кошек. С этими словами он развязал мешок и высыпал из него на пол груду загадочных кристаллов.

Прервав рассказ, Тирантий взял из пирамиды несколько прозрачных кубиков и бросил их в камин. Тотчас огонь в нем вспыхнул с новой жизнерадостной силой, обдав всех, кто в тот момент находился в комнате, приятным спасительным жаром.

— Какое у вас интересное топливо, – удивленно заметила Настя. – Напоминает по виду куски льда.

— Ты почти угадала. Это углед – лед, который горит, как уголь, – пояснил тираннозавр. – Его изобрел Грей.

— Невероятно! – изумилась Настя. – Но как кот, пусть даже правитель королевства, смог придумать новый вид топлива?

— Наверное, Грей – волшебник, – предположила Тая.

— Нет, – улыбнулся Тирантий. – Король котов – большой ученый!

— Ученые коты бывают только в сказках, – недоверчиво промолвила Вера. После чего Фараон тихонько ей шепнул: – А как же я?

— Зачем вы нас обманываете? – сердито посмотрела на грозного динозавра Рита.

— Я вам рассказываю чистую правду, – обидевшись, возразил Тирантий. Подувшись с минуту, он обвел гостей добродушным взглядом и весело заявил: – Вы бы сейчас Грея не узнали! С недавних пор он стал интересоваться наукой и техникой. Да что там интересоваться – король открыл Университет кошачьих наук!

— Мяу, не может быть, – не поверила Боня.

— Король стал ректором этого университета и велит всем называть себя Грей Теслович Эдисонов.

— Мне все равно не верится, – пожала плечами Настя. – Как такое могло случиться, чтоб кот занялся наукой и изобрел горящий лед?

— Все началось с погреба, – загадочно прищурившись, сообщил тираннозавр. – Однажды король кошек вздумал расширить в своем замке старый погреб, чтоб в нем можно было больше хранить ягод, фруктов и корений. Грей приказал слугам сломать одну из каменных стен и неожиданно обнаружил за ней таинственную библиотеку. В ней хранились сотни книг по магии, физике, математике и механике. Грей так увлекся чтением этих книг, что сутками пропадал в библиотеке. А потом решил создать свой университет, а при нем открыл научно-исследовательский центр.

— Мяу, в этом центре работают сын короля, Грей Второй, и знакомые вам коты и кошки: Мурка, Алиса, Тимофей, Багира и Синза-Сима, – добавила Фаня.

— Мяу, а ты почему не с Греем? – спросила Боня.

— Мне нравится служить нянечкой у Димы, Дины и Фили, – немного смутившись, призналась Фаня.

— Но они уже большие, – удивилась Вера. – Зачем им нянечка?

— Для меня эти динозаврики навсегда останутся маленькими, – окончательно стушевалась кошка. – Я люблю их, как своих котят.

— Это правда, – благодарно улыбнулась кошке Дана. – Спасибо тебе, Фаня, за верность и заботу о моих детях.

Дина, Дима и Филя ничего не сказали. Они окружили со всех сторон добрую кошку и стали с молчаливой любовью согревать ее теплом своих молодых, здоровых тел. В комнате повисло неловкое молчание, которое неожиданно прервал маленький птеродактиль.

— Ну что, сестрички, вы принесли с собой это? – бесцеремонно спросил Петрик.

— Что еще за «это»? – опешила от неожиданности Настя.

— Изумруды, ясное дело, – снисходительно пояснил птеродактиль.

Недоуменно переглянувшись, Настя, Вера и Рита протянули Петрику руки: на их ладошках, сверкая в лучах огня, полыхавшего в камине, лежали красивые зеленые камни.

— Только три! – искренне расстроился Петрик. – Я думал, у вас больше изумрудов.

— Мяу, у нас с Боней тоже есть, – объявил Фараон. И кошки показали два драгоценных камушка.

— Но этого все равно мало, – огорченно вздохнул птеродактиль.

— Эй, приятель, не вешай понапрасну клюв! – подбадривающе подмигнула Тая. Она подошла к летающему велосипеду, прислоненному к стене, открыла сумку, подвешенную к раме байка, и достала из нее горсть изумрудов. Повернувшись к хозяевам замка, девочка звонко сообщила: – Здесь еще десять камушков! Я нашла их в детском наборе «Сокровище», который подарил мне дедушка.

— О, это совсем другое дело! – одобрительно рыкнул Тирантий. – Тая, тебе сильно повезло. Эти камни – настоящее сокровище!

А Петрик вдруг заявил:

— Раз есть изумруды – значит, можно сыграть в дизлот!

— Во что сыграть? – недоуменно переспросила Настя.

— Ну, это такая штука… – начал было птеродактиль, но, встретившись взглядом с Тирантием, мигом смолк. Вновь стало тихо. Динозавры сидели молча, словно воды в пасть набрали.

— Эй, вы что, заболели? – удивилась Рита.

— Если никто не объяснит, о чем хотел сказать Петрик, я не отдам вам изумруды! – строго предупредила Тая.

— Дизлот – тоже подарок Грея, – наконец уклончиво ответил Тирантий. – А изумруды нам не нужны. Пусть они останутся у вас.

Повернувшись к жене, тираннозавр обеспокоенно спросил:

— Как ты думаешь, Дана, нашим гостям можно доверить игру?

— Конечно, дорогой, – ласково улыбнулась динозавриха. – Мы же знаем этих девочек и кошек не первый год.

— Хорошо, – согласно рыкнул Тирантий. Затем попросил Диму: – Сынок, принеси сюда из моего кабинета дизлот.

— Я с тобой! – вызвался помочь Филя. Переваливаясь сбоку набок, словно гигантские фантастические селезни, братья ушли, но уже спустя минуту вернулись, держа в передних лапах какой-то продолговатый предмет, и поставили его посреди комнаты. Неизвестный прибор был размером с небольшой холодильник. Спереди он было оснащен прямоугольным плоским экраном.

— Это что, уличный терминал? – удивленно спросила Настя. – Я несколько раз с его помощью оплачивала свой телефон.

Не дождавшись объяснения, девочка подошла ближе к прибору, всмотрелась в его экран.

— Ой, тут какие-то рисунки! – изумленно воскликнула она. – Да это же картинки динозавров, саблезубых псов и мышей. Та-ак, они расположены горизонтально друг под дружкой по три картинки в каждом ряду.

— Это еще не все, – подал голос птеродактиль. – Там еще есть изображения рыб, бабочек, цветов и фруктов.

— Что это? – обернувшись, Настя вопросительно посмотрела на Тирантия.

— Петрик тебе ужас сказал – дизлот. Игровой автомат.

— А как на нем играть? – тотчас загорелась Тая.

— Дина, покажи гостям, – улыбнувшись, попросила дочь ее мама динозавриха.

— Вот, смотри, – обращаясь к Насте, принялась объяснять юная игуанодониха, – в это отверстие бросаешь изумруд.

— Так вот для чего вам нужны камушки?! – укоризненно произнесла девочка. – Чтоб играть в этот ваш дизлот!

— Что тут плохого? – растерялась Дина. – Нам холодно и страшно. Кажется, что эта ужасная зима никогда не закончится. Мы вынуждены дни напролет сидеть в замке. Это так скучно. А дизлот помогает нам развлечься и не думать о плохом.

Насте стало стыдно от своих слов.

— Прости, я не хотела тебя обидеть. Продолжай, я внимательно тебя слушаю.

— Ладно, – перестала дуться Дина. – После того как опустишь сюда изумруд, нажми вот эту кнопку.

С этими словами девочка игуанодон нажала когтем кнопку на корпусе дизлота, и в тот же миг картинки на его экране быстро-быстро завертелись.

— Ух ты! – восхитилась Настя.

— Теперь нужно снова нажать кнопку, после чего барабаны перестанут вращаться, и…

Дина в другой раз надавила когтем передней лапы на кнопку, и барабаны с картинками тотчас замерли на месте.

— Что ты видишь?

Настя вновь всмотрелась в экран.

— Я вижу опять девять картинок. Правда теперь они все перемешались. Получилась какая-то каша из динозавров, псов и мышей.

— Правильно. Для того чтоб победить в игре, нужно чтоб изображения были одинаковыми вот здесь.

И Дина легонько, чтоб не поцарапать экран, провела когтем под картинками три горизонтальные линии. – Да, чуть не забыла. Размер выигрыша зависит от того, что будет изображено на экране. К примеру, если выпадут три динозавра, ты получишь три изумруда, а если три саблезубые мыши – ты выиграешь пятьдесят драгоценных камушков! Они высыплются из второго отверстия в лоток. Все понятно?

— Да, – кивнула девочка и засмеялась, представив в воображении горку сверкающих камней.

— Тогда сыграй первой в дизлот.

— Без изумруда? – уточнила Настя.

— Можно и без него, – усмехнулась Дина. – Но тогда ты ничего не выиграешь.

— Ясно. Но сперва мы должны разделить изумруды между собой. Тая, раздай всем камушки.

— Хорошо. Но как их разделить?

— Хм, – задумалась Настя. – Нас с кошками шестеро, а камней пятнадцать. Не хватает одного, чтобы было поровну.

— А вы возьмите каждый по два изумруда, а оставшиеся три подарите моим детям, – предложила мама динозавриков. – Они давно мечтали сыграть в дизлот.

Так и поступили. Тая раздала сестрам, кошкам и юным игуанодонам камушки, и началась захватывающая игра.

Первой испытала удачу Рита. Она бесцеремонно растолкала сестер, подошла к дизлоту, кинула в отверстие изумруд и нажала кнопку. Барабаны тут же стремительно завертелись.

— Куда это они так спешат? – недоуменно проговорила девочка и надавила на кнопку снова. Барабаны вмиг замерли, и на экране игрового автомата выпали три картинки экзотических фруктов и шесть разных рисунков вперемешку. А в следующее мгновенье в лоток для выигрыша выкатились двенадцать изумрудов. Засунув их в карман, Рита уступила место Насте.

— Ну, посмотрим, что у меня получится, – заметно волнуясь, сказала она.

Девочка дважды нажала кнопку, и на экране выстроились вряд три изображения саблезубых псов. За них Настя заработала девять изумрудов.

— Для начала неплохо, – похвалила себя девочка.

После Насти один за другим сыграли две сестрички и кошки. У Веры совпали картинки сразу в двух рядах. Это были изображения цветов и рыб. Они принесли девочке 36 камушков.

Самый крупный выигрыш достался Тае. Благодаря тройке саблезубых мышей она получила 50 изумрудов!

Боне и Фараону повезло намного меньше. Боня выиграла шесть изумрудов, а Фараон всего три.

— Хорошо тебе, Боня, – обиженно шмыгнул носом кот. – Тебе бабочки достались, а мне динозавры. Они хоть и большие, но бесполезные.

— Мяу, не расстраивайся так, приятель, – попыталась успокоилась его кошка. Скосив взгляд на хозяев замка, она шепнула: – Погляди на настоящих динозавров. Что-то они не рады нашим победам.

И вправду Тирантий, Дана, Петрик и даже Фаня сидели с удрученными мордами.

— Мяу, может, они нам завидуют? Не ожидали, что мы выиграем столько изумрудов? – подкинув на лапке три камушка, предположил Фараон.

— Тс-с-с, мама игуанодонов идет к нам, – порывисто прижала лапку к мордочке Боня.

Дана с печальным видом приблизилась к своим детям и умоляющим голосом попросила их:

— Дина, Дима, Филя, не подведите нас.

— Мы постараемся! – взволнованным голосом пообещал Филя. А спустя мгновенье забрал из лотка пятнадцать изумрудов.

— Мама, я этого не хотел, – отчего-то стал оправдываться динозаврик. Дана загрустила еще сильней. А когда следом за Филей выиграли Дима с Диной на двоих 48 камушков, добрая динозавриха от отчаяния разрыдалась. К ней подошел Тирантий и ласково обнял.

— Ну-ну, дорогая, не стоит так расстраиваться. Видно, Грей что-то не учел или напутал, когда вручил нам дизлот. Гости и наши дети не виноваты в том, что удача оказалась на их стороне.

— Грей подарил нам неправильный дизлот, – всхлипывая, пробормотала Дана. – На нем можно только выиграть, а проиграть нельзя.

— Не плачь. Лучше давай пригласим всех игроков отпраздновать победу.

И Тирантий зычным рыком объявил:

— Теперь, друзья, предлагаю всем пройти в соседний зал. Там мы накрыли для вас праздничный стол, чтоб вы могли отметить свою прекрасную игру!

— А что нам делать с изумрудами? – спросила Настя. Подумав, тираннозавр предложил: – Можете сложить из камушков пирамиду вроде той, что стоит возле камина.

Девочкам, кошкам и трем динозаврикам понравилась эта идея, и вскоре посреди комнаты выросла изумрудная пирамида.

— Ха-ха-ха, – глядя на нее рассмеялась Вера. – Это похоже на новогоднюю елку.

— Ага, – согласилась Тая, – очень похоже. Ее и наряжать не надо.

— Новый год – мой любимый праздник, – мечтательно произнесла Настя.

— Не знаю, о чем ты говоришь, но праздник вас ждет в соседней комнате! – подбадривающе рыкнул тираннозавр и направился в столовую. За Тирантием последовали гости, птеродактиль и Фаня. Последними, едва передвигая лапами, двинулись Дана и трое ее детей. У динозавров были такие виноватые морды, словно они минуту назад совершили что-то ужасное и непоправимое.

Неудивительно, что никто в замке поначалу не заметил отсутствия Риты. Первой обнаружила, что с ними нет малышки, Настя, когда уже все расселись за праздничным столом.

— Тая, а где твоя младшая сестра?

— Мяу, она осталась в комнате с камином, – вместо девочки сообщил Фараон. – Я слышал, как она недовольно ворчала: «Не хочу есть, а хочу играть!»

— Тогда скорее бежим к Рите! – спохватилась Настя. – Чует мое сердце, она нам устроит сюрприз!

Все дружно выскочили из-за стола и метнулись в соседнюю комнату. А в следующий миг хозяевам замка и гостям предстала печальная картина: рыдая и размазывая слезы по щекам, Рита сидела на том месте, где несколько минут назад возвышалась пирамида из изумрудов.

— Я все проиграла, – всхлипывая, грустно сообщила Рита. – Не осталось ни одного изумрудика.

— Не может быть! – оторопела Настя. А Тая с Верой молча застыли с открытыми ртами.

— Ну, Рита, погоди! – сердито буркнул Фараон.

— Она еще ребенок, – попыталась защитить девочку Боня.

Гости дружно приуныли. Зато с динозаврами произошло невиданное превращение!

— Какая же ты молодец, Риточка! – не сговариваясь подпрыгнули от радости Тирантий и Дана и бросились обнимать своих детей. Фаня облегченно замурлыкала, а Петрик неожиданно счастливо заклекотал: – Ура, мы спасены!


*5*


Старшие сестрички не скрывали своего негодования. Девочкам очень не понравилось, с каким искренним восторгом встретили обитатели замка новость о Ритином проигрыше.

— Чему вы радуетесь? – насупилась Тая. – У нас не осталось ни одного изумруда.

— Кажется, я поняла, – подбоченясь и приняв грозный вид, Настя решительно двинулась на динозавров. – Вы все это заранее подстроили, да?!

Но динозавры ничего не ответили. С ними произошла новая перемена: на смену необъяснимой радости пришли озабоченность и тревога.

— Петрик, сколько должно пройти мгновений с того момента, как дизлот принял все камни? – спросил Тирантий.

— По-моему, Грей сказал, двадцать пять секунд.

— Дима, Филя, немедленно хватайте дизлот и вынесите его во двор! – взволнованно взревел тираннозавр. Сыновья тотчас исполнили указание отца – подняли игральный аппарат и торопливо понесли его прочь из дворца.

— Ваш дизлот украл наши изумруды, – поглядев вслед динозаврикам, сердито промолвила Вера и топнула ножкой. – Сейчас же отдайте их нам!

— Потерпите немного, и мы вам все объясним, – попыталась успокоить девочек Дана. Устремив на нее осуждающий взгляд, Рита горько вздохнула. – Вы жадные. Как вы могли?

— Мяу, а меня вот другое беспокоит, – буркнул Фараон. – Почему Петрик сказал: «Мы спасены»?

— Мяу, а я сейчас спрошу у него об этом! – угрожающе фыркнула Боня и, ловко запрыгнув на птеродактиля, вонзила в его спину когти. – Признавайся, противный воробей, кто это вас спас и от чего?!

— А-а-а! – истошно заверещал птеродактиль. Он стал крутиться, вертеться на одном месте, махать крыльями, стараясь сбросить с себя кошку, но та крепко вцепилась в него.

— Тирантий, помоги! – в отчаянии закричал птеродактиль. Но тираннозавр рассеянно отмахнулся от него. – Потом, Петрик. Сейчас начнется. Скорей все на выход!

С этими словами динозавр кинулся к дверям. Не раздумывая вслед за Тирантием устремились его жена Дана, дочь Дина, нянечка Фаня и птеродактиль, верхом на котором сидела сердитая Боня.

— Что сейчас начнется? – спросила Вера у старшей сестры.

— Не знаю, – пожала плечами Настя. – Пойдемте во двор. Посмотрим, что там будет.

И четверо сестричек тоже направились к выходу из замка.

— Рита, где твоя панама? – заметив, что младшая сестренка без головного убора, спохватилась Тая.

— Я сняла ее и положила на дизлот, когда играла.

— Зачем ты это сделала?

— Я думала, что волшебная панамка поможет выиграть много изумрудов, – виноватым голосом объяснила Рита.

— Эх ты! – укоризненно вздохнула Тая. Но тут же, улыбнувшись, надела свою шапку на голову малышки. – Так ты не замерзнешь!

— А как же ты? – поглядев на сестру, спросила Рита.

— Не беспокойся, у меня есть капюшон.

И сестры, взявшись за руки, побежали догонять Настю с Верой.

— Мяу, куда это они все пошли? Там же холодно, – сокрушенно мяукнул Фараон. Оставаться одному в опустевшей комнате ему не хотелось, и он, продолжая ворчать, недовольно поплелся за девочками.

Снаружи всех встретил крепкий мороз. Он тотчас начал щипать за уши, щеки и морды. Небо было по-прежнему пасмурным и темно-серым, без единого проблеска солнца.

— Бр-р, ну и погодка сегодня в Книжджу! – поежился Фараон.

— Боня, может, ты наконец слезешь с меня? – жалобно попросил Петрик.

— Ладно, так и быть, – смилостивилась над ним кошка и спрыгнула с птеродактиля.

Выйдя из замка, Дима с Филей поставили игральный аппарат посреди заснеженного двора.

— Рита, смотри, вон твоя панамка! – сказала Тая и показала на дизлот, на крышке которого лежал забытый головной убор.

— Что дальше делать, отец? – озабоченно спросил Дима.

— Р-р-р, не знаю, – растерянно зарычал в ответ Тирантий. – Если б здесь был Грей, он бы наверняка сказал.

Окинув всех, кто собрался во дворе замка, беспомощным взглядом, могучий тираннозавр обеспокоенно прорычал: – Кто знает, сколько мгновений уже прошло?

Посмотрев на свои ручные смарт-часы, которые она надевала всякий раз0, когда отправлялась гулять, Настя громко сообщила:

— Девять.

— Р-р-р, значит уже сейчас…

Не успел Тирантий договорить, как вдруг произошло нечто невероятное. Из верхней панели игрального автомата, из того места, где лежала Ритина панамка, внезапно ударил ввысь ослепительный луч света. Он был такого же цвета, как изумруды, которые девочки и кошки поначалу выиграли, а потом неожиданно проиграли.

— Вот это да! – восторженно вскрикнула Настя. – Такого я еще не видела.

— Прямо как в цирке! – обрадовалась Тая.

— Панамку жалко, – расстроилась Рита.

— Я не поняла, что это еще за фокус такой? – недоуменно хмыкнула Вера. Повернувшись к девочке, Тирантий хотел было что-то прорычать ей в ответ, но тут случилось новое чудо. Первой его углядела Фаня. Скромная, тихая с виду кошка оказалась на редкость зоркой.

— Мяу, смотрите, – счастливо мяукнула она, – дым рассеивается!

Все тут же запрокинули головы и с немым изумлением уставились на небо. Стоило загадочному зеленому лучу только пронзить облако пепла, как оно стало распадаться на серые, будто звериная шерсть, клочья. А те тотчас принялись стремительно таять и растворяться в воздухе. Немного погодя от мрачного облака не осталось и следа. Небо прояснилось, обрело прозрачную синеву – и вдруг озарилось лучами долгожданного, спасительного солнца! Оно явилось, казалось, из ниоткуда и привело в неописуемый восторг всех, кто стал счастливым очевидцем его возвращения.

— Ура! – хором и вразнобой заревели, закричали, замяукали динозавры, девочки и кошки. – Солнце! Мы спасены!

Все бросились обниматься и поздравлять друг дружку с победой над вредным облаком. Обитатели замка и гости были так потрясены происшедшим, что не заметили, как погас необыкновенный зеленый луч. Первой на это обратила внимания Тая. Она увидела, как ее младшая сестренка подошла к игровому автомату и преспокойно сняла с него панаму.

— Рита, не приближайся к дизлоту! Это опасно! – запоздало крикнула девочка и тут только заметила, что луч погас. – Ой, а куда он делся?

— Действительно, волшебный луч пропал, – тоже удивилась Настя. Она показала тираннозавру на дизлот и строго спросила: – Тирантий, может, ты объяснишь наконец, что это на самом деле за аппарат?

— Да, Тирантий, давай выкладывай, что здесь только что произошло! – поддержала старшую сестру Вера.

— Мяу, и почему Боня выиграла шесть камушков, а я только три, – обиженно шмыгнул носом Фараон.

— Но я не знаю, что это за прибор, – растерянно пробормотал динозавр.

— Никто из нас не знает, – виноватым голосом признался Филя.

— Это мог бы объяснить Грей, – включилась в разговор Дана. – Два дня назад король кошек снова явился к нам в замок и доставил эту машину.

— Грей прибыл к вам опять с саблезубым псом? – уточнила Вера. – Вы говорили, слугу звали Сабледог.

— Нет, король прилетел к нам на пеньке, – покрутив большой головой, сообщил тираннозавр.

— На чем, на чем?! – изумилась Тая.

— На пеньке, – уже не так уверенно повторил Тирантий. Ему самому с трудом верилось, что на пеньке можно летать. И тут на помощь отцу пришел Дима.

— Это чистая правда! – горячо заговорил игуанодон. – Грей в своем научном центре научил летать один пенек. Король заявил, что скоро ему удастся все пеньки в джунглях превратить в летательные устройства. «От этого будет двойная польза, – сказал Грей. – Мы освободим Книжджу от пеньков, очистим землю под посадку семян и саженцев новых деревьев. И вдобавок обеспечим обитателей джунглей бесплатным транспортом. Топливом для пеньков будет служить кислород».

— Здорово! – похвалила Тая. – И что произошло, когда Грей привез к вам дизлот?

— Ничего особенного, – раздался позади девочки клекот маленького птеродактиля. – Король только сказал, чтоб я немедленно отправился в ваш мир, точнее, в дом дедушки Паши и бабушки Иры, дождался вас и привел в Книжджу.

— Зачем, Петрик, ты это сделал? – смерила птеродактиля строгим взглядом Настя.

— Чтоб вы сыграли в дизлот, – смутился он.

— Но зачем? – сурово нахмурилась Вера.

— Ну чего вы ко мне пристали! – чуть не заплакал Петрик.

— Мы не знаем, зачем вы понадобились королю кошек, – заступился за приятеля Дима. А Дина, улыбнувшись, добавила: – Грей просто сказал нам, что вы должны обязательно проиграть все изумруды. А почему, не объяснил нам.

— И вы проиграли все камушки! – радостно воскликнул Филя. Но встретившись с осуждающим взглядом Веры, тотчас потух и спрятался за широкую мамину спину.

— Мяу, в том, что мы проиграли, виновата Рита! – сердито напомнил Фараон. И тут неожиданно вмешалась Боня. – Мяу, Рита ни в чем не виновата. Ты что, Фараон, не понял? Она просто сделала так, как того хотел король кошек.

— А вон и он легок на помине! – неожиданно муркнула Фаня и махнула хвостом. Все посмотрели туда, куда показала кошка, и вправду увидели Грея. Он летел к замку, сидя на обычном пеньке, но держался с таким гордым видом, словно восседает на троне. Рядом с королем устроилась какая-то кошка, которую сразу не удалось разглядеть.

— Да это же Синза! – наконец узнала ее Настя. – Моя любимая кошка!

Спустя пару мгновений Грей ловко посадил посреди двора пенек и, спрыгнув с него вместе с Синзой, подошел к динозаврам девочкам и кошкам-гостьям.

— Настя, Вера, Тая, Рита, Боня и Фараон, вы большие молодцы! От всех Книжных джунглей объявляю вам благодарность! – торжественно произнес король.

— Мяу, вы спасли джунгли от вечной зимы и неминуемой гибели, – с уважением добавила Синза. Скосив взгляд в сторону Насти, она приветливо мяукнула: – Привет, хозяйка!

— Грей, может, хоть ты объяснишь, что это за прибор? – кивнув кошке, девочка обратилась к королю.

— И откуда взялся зеленый луч? – уточнила Вера.

— И почему Рита поиграла все изумруды? – вздохнув, спросила Тая. Ее младшая сестра не стала ни о чем спрашивать. Она улыбнулась Грею и сказала: – А у меня на панамке дырочка.

С этими словами девочка показала королю кошек свою панаму, в которой светилось крохотное, размером меньше, чем спичечная головка, отверстие.

— Ладно, так и быть, я вам все расскажу, – лукаво прищурившись, мяукнул Грей. – Но начну издалека.


*6*


— Давным-давно я жил в мире людей. У меня был друг – мальчик по имени Антон, – король кошек на миг замолчал, мечтательно поднял кверху глаза, которые вдруг стали влажными и блестящими. Смахнув слезинки, Грей устремил ласковый взгляд сначала на Настю, потом на Веру. – Вы, наверное, догадались, что тем мальчиком был ваш будущий папа? В детстве Антон любил мастерить всевозможные поделки, собирать модели из конструкторов, шить мягкие игрушки и даже печь вкусные пироги. А еще Антон обожал выжигать на дереве рисунки. Для этого он брал увеличительное стекло, садился на скамейку и, направив на нее стеклышко, пропускал через него солнечный свет. Стекло в несколько раз увеличивало силу лучей, наделяло их энергией огня. Благодаря этому они могли выжечь бороздку на дереве и дыру в бумажном листе. Мой друг интересовался наукой и техникой и как-то рассказал мне, как устроен лазерный аппарат. С той поры прошло много времени, и я успел забыть, чему учил меня мальчик Антон. Но вот однажды я спустился в свой подвал, где хранится мое главное сокровище – древняя библиотека, стал перебирать книги и неожиданно наткнулся на старый номер журнала «Юный техник». В нем подробно описывалась конструкция лазера. И я подумал, что нам нужно создать такой прибор, чтоб с его помощью прожечь дыру в облаке пепла.

— Я читала о лазере, – сказала Настя. – Его используют для резки разных материалов, измерения расстояния, считывания информации с цифровых дисков, проведения сложных хирургических операций и для многих других полезных дел.

— Правильно! – похвалил Грей. – А ты знаешь, как устроен лазер?

— Нет, не успела прочесть.

— Ладно, я расскажу, – кивнул кот. – Лазер состоит из трех основных элементов: лампы, резонатора и стержня. В мире людей стержень делают из рубинов, но я взял для его изготовления другой драгоценный камень. Он так же, как и рубин, способен создавать лазерные вспышки. Точнее, в создании вспышек участвуют атомы камня. Происходит это под воздействием света лампы.

— Я не понимаю, о чем ты говоришь, – буркнула Вера.

— Мяу, попробую объяснить, – терпеливо мяукнул в ответ Грей. – Приведу пример. Ночью ты спишь, тебе никуда не нужно идти и спешить. Твое тело находится в покое, оно отдыхает. Но вот наступает утро. Ты завтракаешь, и еда наполняет твой организм энергией и полезными элементами. После завтрака ты чувствуешь в себе прилив сил и отправляешься на детскую площадку, где вместе с сестричками и другими детьми весело бегаешь, прыгаешь и играешь, пока мама не позовет тебя на обед. Вот так же происходит и с атомами камня, из которого изготовлен стержень. Их обычное состояние похоже на твой сон: они спокойны и никуда не спешат. Но стоит лампе только загореться, как атомы в стержне мигом заряжаются энергией света.

— И бегут на детскую площадку, – пошутила Настя.

— Нет, – даже не улыбнувшись, покрутил головой кот. – Они стремятся вернуться к привычному, ленивому и сонному, состоянию. Для этого атомам приходится избавляться от лишней энергии, и в этот момент они начинают излучать фотоны – крохотные частички света.

— Это и есть лазерная вспышка? – уточнила Тая.

— Еще нет. Каждый по отдельности фотон испускает слабый световой сигнал. Для того чтоб его усилить, используют резонатор.

— Опять непонятное слово, – нахмурилась Вера.

— Погоди, сейчас ты все поймешь. Резонатор – это два зеркала, которые расположены с двух сторон стержня. Заднее зеркало непрозрачное, оно не пропускает свет, а переднее – полупрозрачное, сквозь него могут проходить фотоны. Эти зеркала схожи на ракетки для игры в настольный теннис. Только отбивают, точнее, отражают зеркала не шарики, а фотоны. Много-премного фотонов! Частицы света носятся туда-сюда между зеркалами. Чем дольше горит лампа, тем больше фотонов накапливается в стержне. Наконец наступает момент, когда фотоны вырываются сквозь полупрозрачное зеркало в виде короткой лазерной вспышки. Но поскольку таких вспышек, или, как их называют ученые, импульсов, возникает великое множество, они сливаются в единый лазерный луч.

— Все это, конечно, занятно, – усмехнулась Настя. – Но я так и не уловила связи между лазером и дизлотом.

— Ха-ха-ха, это была присказка! – засмеялся Грей. – А вот сейчас начинается самое интересное. Стержень и резонатор находятся внутри игрального автомата!

— А-а, так вот куда пошли наши изумруды! На изготовление стержня, – догадалась Тая.

— Верно, – удивленно мяукнул кошачий король. – А ты очень сообразительная.

— Но зачем ты придумал эту глупую игру с изумрудами? – укоризненно спросила Вера. – Я бы тебе и так отдала камушки.

— А вот тут ты ошибаешься! – весело потер лапки Грей. – Теперь я могу вам признаться. В это трудно поверить, но сначала у меня не было ни одного изумруда. Да-да! Это вы привезли с собой в Книжджу камушки. Но их оказалось недостаточно, чтоб изготовить стержень. Мяу, я это предусмотрел и заранее придумал дизлот – аппарат, способный превратить крохотную горсть изумрудов в гору драгоценных каменей! Однако, чтоб дизлот мог создать много камушков, вы должны были сыграть с ним и выиграть у него. И вы выиграли!

— А когда изумрудов стало столько, что мы смогли сложить из них целую пирамиду, – моя сестра проиграла все до единого камня, – вздохнула Тая. Но уже не так грустно, как раньше.

— Мяу, точнее, отправила камушки в дизлот, где специальный прибор за считанные мгновения изготовил из изумрудов стержень.

— А где же лампа, которая должна освещать стержень? – оглядевшись по сторонам, поинтересовалась Настя. – Тоже спрятана внутри игрального аппарата?

— Вот и не угадала! – фыркнул от удовольствия ученый кот. – Этой лампой послужили все вы, мои дорогие друзья, кто сразился с дизлотом!

— Мяу, что, и даже я? – с сомнением мяукнул Фараон.

— Да! – счастливо воскликнул король. – И ты, и твоя подружка Боня, и девочки играли с таким запалом и увлечением, что ваша энергия передалась изумрудному стержню – сначала разбудила в нем атомы, а затем заставила их делиться фотонами. И вот эти крохотные частички света в нужный момент слились в могучий лазерный луч. Он вырвался из дизлота и пронзил облако пепла. Что было дальше, вы видели собственными глазами.

— Мяу, это было потрясающее зрелище! Противное облако разлетелось на клочья и освободило место благородному солнцу! – восторженно заявила Боня. И все снова радостно закричали «Ура!» Кроме Веры.

— Я думала, здесь есть какая-то загадка, – разочарованно промолвила она. – А оказалось, все так просто: стержень из изумрудов, два зеркальца и наше хорошее настроение.

— Просто говоришь? – неожиданно обиделся король кошек. – А ну-ка скажи, как дизлот смог за одно мгновение забрать у Риты пирамиду изумрудов?

Вера молча пожала плечами.

— Мяу, а я скажу тебе как. С помощью панамки!

— Не может быть! – не поверила Тая.

— Еще как может, – утвердительно мяукнул Грей. – Дедушка Паша отлично справился со своей работой.

— Кто-о?! – изумилась Настя. – Дедушка Паша?

— Он – хитрюгин, – сердито сказала Рита.

— Мог бы и сказать мне, что за изумруды спрятаны в наборе «Сокровище», –осуждающе покачала головой Тая. Одна Рита весело засмеялась: – Ха-ха-ха, дедушка Паша!

— Мяу, неужели вы этого не знали? – с заговорщическим видом подмигнул девочкам кошачий король. – Подарки, которые дедушка подарил каждой из вас, мои любимые сестрички, были придуманы мной, вашим мудрым другом! Летающий велосипед – чтоб Вера смогла доставить вас всех в Книжные джунгли. Счастливый билет – чтобы Настя открыла крепостные ворота…

— Изумруды – для изготовления стержня, – подхватила Тая.

— Совершенно верно! А панамка оказалась самым необычным, хитрым подарком. Сперва она подарила вам массу забавных и полезных вещей, а когда вы утратили бдительность – забрала у вас все изумруды и отправила их в дизлот.

— Невероятно! – восхищенно повторила Настя. – Грей, неужели этот необыкновенный план спасения Книжджу родился в твоей голове?

— Нет, конечно, – скромно опустил глаза кот. – Над планом работал весь мой Центр. Кстати, знаете, как он называется?

— Как? – не отрывая взгляда от Грея, спросила Рита.

— Магик-Наук.

— Что это значит? – уточнила Тая.

— А то, что в своей деятельности мы используем не только науку, но и магию!

— Неужели? – недоверчиво отозвалась Вера.

— Мяу, а как ты думаешь, почему кубики льда горят в камине, словно угольки, а пни летают, подобно миниатюрным вертолетам? – снова лукаво прищурил один глаз Грей. Не дожидаясь ответа, кот огорошил всех, кто в тот момент собрался в замковом дворе: – Благодаря магии!

Махнув в сторону пня, на котором он прилетел с Синзой, Грей попросил свою спутницу:

— Мяу, будь так любезна, принеси нашу незаменимую помощницу!

Кошка тут же исполнила просьбу своего короля. Какого же было удивление девочек, динозавров, Бони и Фараона, когда они увидели, что держит в лапах Синза. Это была книга, причем точь-в-точь такая же, как та, что хранилась в доме дедушки Паши и бабушки Иры.

— Постойте, – подозрительно взглянув на книгу, недоуменно воскликнула мама динозавриков. – Эта книга мне знакома. Когда-то она хранилась в моем дома. Грей, как она к тебе попала?

— Мур, госпожа, – виноватым голосом вдруг муркнула Фаня. – Это я дала почитать книгу Грею. Произошло это, когда случилось ужасное землетрясение и ты с Тирантием провалилась в расщелину. Я надеялась, что Грей найдет в книге волшебное заклинение, которое выручит вас обоих из беды.

— Так вот, оказывается, кому я обязана своим спасением! – заплакала от счастья Дана и по очереди обняла Фаню и Грея. Дима, Дина и Филя тоже принялись горячо благодарить двух кошек.

— А я что, рыжий! – заклекотал Петрик и недолго думая кинулся обнимать Фаню с Греем. – Эй, у вас есть заклинание, которое поможет мне найти невесту? А то надоело жить самому.

Один тираннозавр воздержался от динозавровых нежностей: боялся ненароком помять бока и сломать косточки своим спасителям. Стоя в сторонке, Тирантий умиленным взглядом наблюдал, как его жена и дети нежно тискают находчивых, заботливых кошек.

— Вот так новость! – изумленно произнесла Настя. – Фаня с Греем, выходит, герои Книжджу!

— Сплошные сюрпризы, – удивленно покачала головой Тая.

Тем временем солнце согрело землю, деревья и растопило снег. Он растаял столь стремительно, что никто этого даже не заметил. Теперь на месте сугробов и залежей снега сверкали, играя с солнечными лучами, озорные лужицы и кое-где уже пробилась первая зеленая травка. В Книжджу пришла весна!

— Ну, раз мы помогли вам покончить с вредным облаком и вернуть солнце – значит мы можем возвращаться домой, – неожиданно заявила Вера динозаврам, когда те немного успокоились.

— Мама с папой наверняка волнуются, где мы пропадаем так долго, – поддержала двоюродную сестру Тая.

— Останьтесь еще на часок! – стал упрашивать девочек король кошек. – Поможете посадить новые джунгли.

— Где ж мы возьмем семена деревьев? – недоуменно спросила Настя.

— Мяу, а ты не догадываешься? – ухмыльнулся кот и с загадочным видом уставился на Риту. Девочка сразу все поняла. Она надела на голову панамку, громко засмеялась, попрыгала на одной ножке, затем сняла волшебный головной убор – а в нем горка семян!

— Налетай! – по-взрослому крикнула Рита. Ее сестрички, Боня, Фараон и Фаня тотчас разобрали семена. Потом оседлали пеньлеты, как Грей назвал летающие пеньки, стали на них кружиться над джунглями и сеять сверху новую жизнь. Тирантий, Дана и их дети отказались от летательных аппаратов. Динозавры взяли из Ритиной панамки по горсти семян и отправились на поляну, где зимой срубили все деревья.

— Мы должны загладить свою вину, – торжественно прорычав, заявил тираннозавр, – и возродить в этом месте джунгли!

Петрик быстрее других разбросал свои семена. Подлетев к Рите, птеродактиль сунул в ее панаму свой длинный клюв и удивленно заклекотал:

— Какая у тебя необыкновенная панамка! Семена в ней даже не собираются заканчиваться!

— Потому что эту панамку подарил мне дедушка Паша! – гордо сказала девочка. – А подарки у дедушки только волшебные.

Немного погодя к гостям и обитателям замка присоединились все жители Книжных джунглей: саблезубые псы, такие же клыкастые, как они, мыши и динозавры из других племен. Звери выстроились в очередь к Рите и, набрав у нее щедрые жмени семян, дружно принялись засеивать вырубленные пустыри и лесные опушки.

Не прошло и полдня, как семена дали всходы и наперегонки потянулись к солнцу. Одно семечко оказалось особенно шустрым и резвым: оно принялось стремительно расти и вскоре превратилось в фантастическое дерево.

— Мяу, вам пора в дорогу, – вдруг сказал сестрам и их кошкам Грей. – Скорей забирайтесь на дерево – оно вынесет вас туда, куда мечтают вернуться ваши маленькие благородные сердца!

Переглянувшись друг с дружкой, девочки схватили на руки Боню и Фараона и дружно забрались на ветки загадочного дерева. И оно, подобно необыкновенному лифту, увлекло путешественников в небо.

— До свидания! – закричали они уже откуда-то сверху, где небесная лазурь чудесным образом слилась с позолотой солнечного света. – Мы к вам еще вернемся!

— Погодите, вы забыли у нас летающий велосипед, счастливый билет и панамку! – запоздало спохватился Петрик.

— Пусть наши подарки останутся у вас, – донесся с недостижимой выси едва слышный голос Таи. – Они будут напоминать вам о нашем невероятном приключении!

И тут вдруг Настя велела сестрам встревоженным голосом:

— Срочно пригните головы!

Вера, Тая, Рита и даже Боня с Фараоном послушно пригнулись, а когда вновь подняли головы, обнаружили себя в доме дедушки Паши и бабушки Иры. В квартире громко играла музыка. Папы Антон и Алекс, мамы Саша и Даша, а с ними бабушка с дедушкой весело отплясывали под заводную мелодию.

— Чего это они танцуют? – удивилась Тая.

— Потому что мы их расколдовали, – убежденно ответила Рита.

— Вот они и радуются, – добавила Вера.

— Прям как маленькие дети, – усмехнулась Настя. А затем предложила сестрам: – Пойдемте на кухню. Я здорово проголодалась, пока мы путешествовали в Книжджу.

И девочки не сговаривались зашагали на кухню, где еще был накрыт обеденный стол.

— Мяу, мы с вами! – крикнул Фараон. – Боня, я тоже не прочь перекусить.

И кошки устремились следом за сестричками.

— Как мир спасать, так мы им нужны, – бухтел на бегу кот. – А как дело доходит до обеда – они тут же про нас забывают!

Боня молча семенила за ворчливым приятелем и вспоминала недавнее путешествие по Книжным джунглям. Неужели это и вправду было с нею? Неужто это не сон?

— Без магии здесь не обошлось, – решила кошка и принялась с аппетитом уплетать сметану. – Мяу, вкуснотища! Такой в Книжджу и близко нет.


7 июля – 4 августа 2023 г.

Сумыслав на планете драконов — сказка

Сказки из бомбоубежища


*1*


Эмма была капитаном летающей подводной лодки Стилус, а Люблорд – мужем Эммы и пилотом подлодки. Узнав о существовании таинственных Межгалактических часов, собиравшихся взорвать Вселенную, экипаж Стилуса отправился на поиски опасных МЧ. Была еще одна причина, по которой Эмма с Люблордом покинули родную планету Сумуйя. Это – внезапная смерть их маленького сына. Родители не смогли смириться с горем, бесконечно винили себя в гибели своего ребенка и, казалось, навсегда утратили покой в душе и опору под ногами. Угрожающая информация о космических часах-бомбе отвлекла Эмму и Люблорда от печальных мыслей, наполнила жизнь молодых людей новым смыслом. И они поклялись друг другу, что ради памяти о сыне должны найти проклятый хронометр и уничтожить его. «Время не обмануть, а смерть обмануть можно», – сказала Эмма мужу перед отлетом с Сумуйи.

В пути у Стилуса внезапно вышел из строя один из двух ядерных двигателей, и летающая подлодка была вынуждена совершить экстренную посадку на неизвестной планете. Она была уникальна, потому что одновременно была планетой и солнцем. А звали ее Примастра. Планета угасала от старости и безнадежного одиночества: в поисках спасения и новых миров Примастру покинули все ее жители.

Люблорд и Эмма не дали погаснуть и умереть удивительной планете. Экипаж Стилуса погрузил поврежденную подлодку в центр планеты и приспособил сохранившийся двигатель под тепловой генератор. Он заменил собой остывшее ядро Сумуйи – согрел ее новой мощной энергией и озарил новым живительным светом.

До взрыва Межгалактических часов оставались считанные дни. Эмма с Люблордом ясно понимали, что сами они не успеют найти хронометр-бомбу. Поэтому они решили устроить звездную гонку, пригласив на нее своих друзей. Задачей гонщиков было отыскать в космосе Межгалактические часы и доставить их на Примастру. Участниками гонки случайно стали космические странники с Земли: Атаман с отважными воинами, мальчик Сумыслав, его подружка Золя, кот Гетман, воробей Граф, настоящий сказочный Дракон и четыре маленькие земные стихии: Камушек, Ветерок, Уголек и Ручеек. Неожиданно гонку возглавил самонадеянный и настырный правитель москитов Пукин, обогнавший остальных участников необыкновенного состязания на летающем танке.

Диктатору удалось первому завладеть жутким хронометром. Его привезли на Примастру. Когда Пукин понял, что ему не удастся стать единовластным хозяином Межгалактических часов, он вздумал их сломать – оторвал часовые стрелки. Это привело к ужасающим последствиям: МЧ превратились в неуправляемую воронку времени, которая принялась всасывать в себя все живое и неживое. Противный Пукин, не желая, чтоб его арестовали Атаман с его бесстрашными старзаками, кинулся в ту воронку, а за диктатором последовали остальные земляне.

Последней, кто прыгнул в безжалостную воронку, была капитан Стилуса. Земляне помогли мне найти Межгалактические часы и спасти Вселенную, поэтому я в долгу перед ними, решила Эмма. Я обязана их защитить от угроз времени и опасностей космоса. Расставанием с мужем было стремительным. «Ты знаешь, где меня найти!» – крикнула она Люблорду и нырнула в уже становившуюся призраком воронку времени. Храбрая девушка даже представить себе не могла, что ее ждет.

Хищный омут втянул в себя Эмму, словно мгновенье-песчинку. Но вместо того чтоб перенести в прошлое, в которое на секунду раньше доставил землян, он неожиданно на полпути забросил девушку в непроходимую чащу. Этой чашей оказался Лес времени. В нем росли неохватные деревья-тысячелетия. Самыми мощными ветками на них были столетия, годы – молодыми ранимыми веточками, а юными незрелыми почками – зарождающиеся дни и ночи.

Эмма быстро заблудилась в том Лесу, и немного погодя непроглядная ночь застигла ее возле старого сухого дерева – давно позабытого тысячелетия. Девушка решила заночевать меж его мозолистых, повидавших многое на своем долгом веку корней, но вскоре ее вспугнули чьи-то жуткие крики и вой. Словно рядом шальные разбойники расправлялись с заблудившимися странниками – последними свободными часами и минутами. Охваченная ужасом, Эмма вслепую бросилась бежать в кромешной темноте, наугад ногами нащупывая путь, руками разводя заросли одичавшего, таежного времени.

Вдруг Эмма споткнулась о незримую корягу и покатилась кубарем с откоса в невидимую бездну. Падая, девушка ударилась обо что-то головой и потеряла сознание. Последнее, что выхватил ее светлый разум из мрака дремучего времени, была случайная ветка дерева, которая поймали ее в падении, да так и оставили висеть на себе, словно одинокий беззащитный листок.

Рано поутру привели в чувство Эмму утренняя прохлада и заботливые лучи восходящего солнца. Оглядевшись, девушка обнаружила себя висящей на дереве, чудом выросшем на склоне глубокого ущелья. Эмма еще не знала, как выкарабкается отсюда, но была счастлива уже оттого, что осталась жива.

Однако вскоре радость от нового дня сменилась очередным ужасом. В небе внезапно возникло крылатое чудовище. Оно стремительно направлялось к дереву, спасшему девушку. Это был дракон. Он хотел было схватить Эмму, но за нее неожиданно заступилось дерево: оно стало бить, хлестать и царапать чудовище ветками. Тогда змей сломал ветвь, за которую зацепилась девушка, и, прижав к груди добычу, унес ее на дальний край Леса времени. Покружив над деревьями-тысячелетиями, дракон наконец отыскал громадное древо, посреди которого зияло большое темное дупло. Продолжая сжимать в лапах живую ветку с пленницей, дракон влетел в дупло – а в следующий миг вылетел из дупла другого дерева, росшего на противоположном конце Вселенной, на мало кому известной планете драконов Кондра.


*2*


Дракона, похитившего Эмму, звали Дракизом. Девушка прочла имя змея на медальоне, висевшем на его груди. Прочла не сразу, а лишь после того, как спасительная ветка, с которой Эмма не захотела расставаться, как бы невзначай коснулась ее лба.

Вылетая из дупла, служившего входом в космический портал, ветка словно ненароком зацепилась за дерево, и змей неуклюже рухнул наземь. Придя в ярость, дракон ударил по дереву мощной когтистой лапой и оставил на стволе след в форме трех глубоких продольных борозд. Затем сердито рыкнув на девушку, Дракиз понес ее к одинокой высокой горе. Над вершиной горы, как из печной трубы, струился тонкий дымок, а у подножия расположился замок драконов.

Правили тем замком король Драон и королева Драона. Бесцеремонно ворвавшись во дворцовый зал, где в тот момент обедали король, королева и маленький дракончик, Дракиз грубо бросил к ногам короля пленницу. На высокой спинке стула, на котором сидел король, замерла птица, похожая на большую белую ворону. Стоило дракону-похитителю только явиться в зал и кинуть на пол пленницу, как птица, презрительно зыркнув на Дракиза, вспорхнула со стула и улетела прочь.

— Отец, ты просил найти ее и доставить к тебе. Так вот она! – зарычал дракон. – Прикажи ей исполнить то, что ты задумал!

— Дракиз, ты как всегда торопишься, – примиряюще улыбнулась Драона. Окинув пристальным взглядом девушку, она вдруг пригласила ее к столу: – Пообедай вместе с нами, чужестранка.

Во время трапезы маленький дракон не отводил от пленницы любопытного, восхищенного взгляда.

— Ты совсем не похожа на дракона, – наконец признался он.

— Да. Потому что я не дракон, а человек.

— Че-ло-век, – по слогам произнес малыш. Потом насмешливо добавил: – Ты некрасивая, у тебя маленькая пасть, нет крыльев и сильных лап. Но ты мне нравишься.

— Спасибо, – улыбнулась в ответ девушка. Кинув косой взгляд в сторону Дракиза, она прошептала: – Я немного побаиваюсь твоего старшего брата, но ты мне тоже симпатичен. У тебя есть имя?

— Да, Дрим.

— А меня зовут Эмма.

Девушка хотела было еще рассказать, что она с планеты Сумуйя, но не успела. Внезапно пол и стены замка вздрогнули, да с такой силой, что зазвенели оконные стекла и опрокинулись бокалы, стоявшие на столе.

— Хм, в последние дни Жарх стал напоминать о себе все чаще и чаще, – помрачнел Драон. Поймав недоуменный взгляд девушки, он долго смотрел на нее в упор, но так и не произнес ни слова.

После обеда Драон приказал Эмме явиться к нему в кабинет. Король восседал на троне. На его спинке устроилась знакомая белая птица, а на высоком, подобно церковному аналою, столике справа лежала книга в золотом переплете. Тайком от короля девушка вынула из одежды волшебную ветку и коснулась ею загадочной книги. «Словарь драконов и магов», – тотчас раздался в голове Эммы незнакомый голос.

Смерив пленницу испытующим взглядом, Драон наконец заговорил с ней.

— Оракул, – король глазами указал на птицу, – поведал мне, что ты можешь спасти нашего больного младшего сына.

— Что с ним?

— Никто этого не знает. Дрим молчит и не хочет жить.

— Как молчит и не хочет жить?! – удивилась девушка. – Я весь обед проболтала с вашим сыном. Он показался мне вполне жизнерадостным, разговорчивым и смышленым.

— Ты разговаривала не с ним, а с его идеальным фантомом.

— С кем?! – опешила Эмма.

— Оракул создал образ нашего сына, который мы бы хотели видеть в реальности.

Внезапно из зала донесся иступленный крик королевы.

— Дракиз, что там? – вздрогнув, словно от резкой боли, воскликнул король.

— Отец, Дрим опять взялся за свое, – послышался встревоженный голос старшего сына короля.

— Что это значит? – обеспокоенно спросила девушка.

— Дрим бьется головой об стену, пока не выступит кровь. Приходится связывать его крылья и лапы, пока он не успокоится и не пообещает больше не увечить себя, – обреченно вздохнул Драон. И Эмма, глядя на него, подумала, что все заботливые, любящие отцы одинаковы, независимо от того, кто они: люди или драконы. Помолчав, король с трудом продолжил: – Но проходит время, и все повторяется. Дрим не щадит себя и упрямо стремится покончить с собой. Если ты вылечишь его, чужеземка, мы щедро вознаградим тебя, нет – испепелим пламенем.

Стоило королю только произнести последние слова, как Оракул на его плече неожиданно распахнул вороний клюв – и из него вырвалось белое, как перья птицы-провидица, пламя.

Эмме отвели крохотную спальню, обставленную ее теплыми, уютными воспоминаниями о родном доме, и велели, пока в замок проникает солнечный свет, не отходить от дракончика. А когда наступает ночь, укладывать спать малыша и ни в коем случае не бросать без присмотра его дерзкие, непокорные, беззащитные сны.

Однажды за игрой дракончик так заигрался, что сильно ударил девушку. Не удержавшись, она дала ему сдачу. И вдруг услышала незнакомый враждебный голос:

— Ударь меня еще раз!

— Нет, что ты, – Эмма в испуге попятилась от младшего сына короля. Вся дрожа, она бросилась извиняться: – У меня это вышло случайно. Прости меня!

— Ударь! – вдруг свирепо взревел, подобно старшему брату, Дрим. – Иначе я сообщу отцу, что ты мне сделала больно, и он прикажет тебя казнить!

— Тогда тебе не с кем будет играть, – овладев собой, с достоинством ответила Эмма. Подумав, юный дракон согласился. – Это правда. Кроме тебя, со мной никто не хочет иметь дело.

Еще помолчав миг-другой, он произнес прежним доброжелательным чужим голосом:

— Где ты так научилась ладить с детьми?

Эмме пришлось рассказать, что когда-то у нее была семья: муж и меленький сын, которого звали Кит. Воспоминания неожиданно накатили на девушку ледяной, освежающей волной, и она живо представила на месте дракона своего сына.

— И где же твой сын? – равнодушно спросил Дрим.

— Однажды Кит, – вздохнув, нехотя продолжила рассказ Эмма, – тайком отправился на Звездное озеро и утонул в нем.

— Твой сын утонул?! – вмиг встрепенулся дракончик и с интересом посмотрел на свою воспитательницу.

— Да, Кит погиб. Я до сих пор люблю его и скучаю по нему.

— Дрим, уже поздний вечер! – раздался вдруг поблизости строгий голос королевы. – Тебе пора ложиться спать.

И в комнату, шагая вперевалку, как заботливая утка-мать, вошла Драона. Взглянув недовольно на девушку, она отчитала ее:

— Впредь не заигрывайтесь допоздна. Мой сын должен быть приучен к порядку и дисциплине.

— Простите, Ваше Величество, – смутилась и покраснела Эмма. Взяв осторожно дракончика за крыло, она повела его в спальню.

— Я не хочу больше слушать твои колыбельные! – лежа под тростниковым одеялом, капризно заявил Дрим. Затем, лукаво подмигнув девушке, он шепотом попросил: – Расскажи еще о своем сыне.

Эмма решилась не сразу. В ее сердце накопилось столько боли и отчаяния, что ей непременно нужно было выговориться. И неважно, кто был ее слушатель. Пусть даже это избалованный, нездоровый маленький дракон.

— То, что я тебе сейчас расскажу, не знает даже мой муж Люблорд. Как-то я прослышала про Межгалактические часы и захотела ими непременно завладеть. Я думала с их помощью обернуть время вспять – вернуться в прошлое и спасти сына. Но я понимала, что никто не станет рисковать жизнью и пускаться на опасные поиски мало кому известного космического хронометра лишь из-за одного моего сына. Тогда я распространила весть, что Межгалактические часы вот-вот взорвут Вселенную. И мой план сработал! Через какое-то время зловещие часы нашли и доставили на Примастру, где в тот момент я жила с мужем. Поначалу я была на седьмом небе от счастья, но никому не показала своих чувств. Я надеялась подчинить необыкновенный хронометр своей воле и наконец исполнить мечту моего сердца – оживить любимого сына. Какого же было мое разочарование, когда стало известно, что Межгалактические часы и вправду являются неисправимой, ужасной бомбой! Люблорд спрятал МЧ в саркофаге, способном выдержать взрыв воинственных часов и таким образом спасти Вселенную. Но коварный диктатор с планеты Земля сумел похитить отвратительный хронометр, а затем превратил его в еще более жуткое оружие – воронку времени.

Замолчав, Эмма вытерла на лице слезы. Ей было больно и стыдно.

— Не расстраивайся так, – вдруг послышался в спальне грубый низкий голос. Таким голосом Дрим требовал от Эммы, чтоб она его ударила. На этот раз дракон проявил к девушке искреннее сострадание. – Тебе не удалось вернуть сына, но у тебя есть еще любящий муж.

— Ах, если б он меня нашел! – сокрушенно всплеснула руками Эмма. – Поддавшись внезапному порыву чувств, я прыгнула в воронку времени следом за землянами, но вместо того чтоб оказаться на их планете, очутилась в дремучем Лесу времени. Там я едва не погибла. Меня спасло дерево, росшее на самом склоне глубокого ущелья. От этого дерева у меня осталась память – зеленая ветка. Хочешь на нее посмотреть? Вот она, – девушка показала дракону ветку, с которой не расставалась с тех самых пор, как благородное дерево не дало ей упасть на дно ущелья. – За нее я чудом зацепилась, когда падала в пропасть. Твой старший брат схватил меня прямо с этой веткой и унес на вашу планету. Люблорду ни за что не найти меня здесь.

Эмма так увлеклась рассказом, что не заметила, как маленький дракон, увидев зеленую ветку, не удержался и украдкой съел ее.

— Что ты наделал?! – разрыдалась девушка.

— Прости, я не знал, что она так дорога для тебя, – принялся успокаивать ее Дрим. Он вдруг обмер, а в следующий миг изрыгнул из себя часть ветки. – Ты больше на меня не сердишься?

— Нет, – покачала головой девушка и обняла дракончика.

— Как ты думаешь, я когда-нибудь выздоровею?

— Дрим, ты уже здоров, – убежденно промолвила Эмма. Смутившись, заметила: – Вот только твой голос. Он такой густой и низкий, как у большого дракона.

— Я знаю. Но уже привык к нему. Оракул говорит, что во мне живет взрослая душа.

— Не верь Оракулу, – ласково улыбнулась Эмма. – Ты – мальчишка, а душа у тебя детская.


*3*


Эмма с Дримом сдружились, как мать с родным сыном, и даже стали чуточку похожи друг на друга. У девушки появились повадки дракона, а глаза младшего королевского сына обрели форму и ясность очей его воспитательницы. Это не осталось не замеченным королевой. Но Драона была столь благодарна Эмме за выздоровление своего младшенького, что приняла сближение сына с девушкой без упреков и недовольств. Король тоже был крайне признателен гостье, как теперь называли бывшую пленницу, и собрался было выполнить свое слово – щедро наградить ее, но не успел.

Жарх вновь не просто напомнил о себе, а буквально разбушевался! Подземные толчки следовали один из другим, земля содрогалась и тряслась, пол в королевском замке почти беспрерывно ходил ходуном, а стены, казалось, вот-вот треснут и развалятся. Королевская семья старалась во что бы то ни стало сохранять выдержку и спокойствие, но с каждым часом это давалось ей все сложней. Вскоре из вершины горы повалил густой дым, взметнулись ввысь снопы огненных искр, и внезапно фонтаном забила лава. Сжигая все на своем пути, она ринулась по склону вниз, к подножию горы, где стоял беззащитный перед такой великой стихией замок драконов.

— Жарх окончательно проснулся и обрушил на нас всю свою мощь, – глядя в окно, застекленное прозрачным материалом, схожим на стекло, обеспокоенно заявил король. Только что закончился обед, но никто из членов семьи не спешил покидать зал. Драона, Дракиз и Дрим с встревоженным видом смотрели на своего короля, ожидая, какое решение он примет в столь непростой ситуации. Но Драон не спешил оглашать свою волю.

— Жарх – это вулкан? – не выдержав затянувшегося молчания, уточнила Эмма.

— Вулкан? – вопросительно посмотрев на нее, переспросил король.

— Это – гора, изнутри которой извергается лава – текучий поток расплавленных земных пород.

— Хм, нет, – покачал головой Драон. – Жарх – подземное царство огнитов. А правит ими царь Огнистий. Огниты могут впадать в спячку на долгие десятки, а иногда сотни лет. А когда они пробуждаются, ими овладевает непомерный голод. И тогда они рвутся наружу, поедая все на своем пути.

— Неужели они могут съесть и дракона? – недоверчиво спросила Эмма.

— Один огнит на это не способен. Он столь мал, что дракон может прихлопнуть его кончиком хвоста. Но огнитов несметное полчище.

— Ты упомянула вулкан и лаву, – охваченная сильным волнением, сказала Драона, обращаясь к гостье. – Армия огнитов, подобно огненной лаве, скоро затопит нашу планету, не оставив после себя ничего живого!

— Но как же вы?! – невольно побледнела Эмма. – Неужели драконы не могут дать отпор хищным огнитам?

Не дождавшись ответа, гостья с любопытством посмотрела на белую птицу, дремавшую на плече своего хозяина.

— А что говорит ваш прорицатель? Наверняка он знает пути к спасению.

Стоило девушке только упомянуть имя Оракула, как он тотчас встрепенулся, взлетел к потолку и вдруг перевернулся вниз головой – да так и обмер в воздухе. Глядя на этот странный безмолвный символ, Эмма озабоченно произнесла:

— Тут и без объяснений все понятно.

Затем она перевела взгляд на Драона.

— Ваше Величество, но ведь у вас есть Книга драконов и магов. Я видела ее в вашем кабинете. Может, вы найдете в Книге заклинания, которые помогут остановить наступление огнитов?

— У тебя, без сомнения, пытливый ум и ясная логика, – одобрительно отозвался король. – Отвечу на твои вопросы. Оракул не способен изменить ход войны с огнитами – он лишь вещает. А волшебная Книга понадобится нам в главном сражении с ворогом.

— Так я угадала! – воскликнула Эмма. – Эта Книга – оружие!

— Наше оружие не книжные заклинания, а наши клыки, когти и испепеляющий врагов пламень! – едва сдерживая ярость, прорычал Дракиз. – Но нас гораздо меньше, чем огнитов. Все, что мы можем, это обороняться. Поэтому мы построим Башню драконов.

— А это еще что такое? – удивилась девушка.

— Тебе этого лучше не знать и не видеть, дорогая, – тяжко вздохнула Драона. – Страшное зрелище, которое способна выдержать далеко не каждая дракониха. А такая слабая чужеземка, как ты, подавно.

Король и его сыновья уставились на гостью испытующими взглядами, а королева, помолчав, продолжила:

— Эмма, ты избавила от недуга нашего младшего сына. Мы в долгу перед тобой и хотим спасти тебя от огненных зубов огнитов.

Повернувшись к юному дракону, Драона приказала твердым, не терпящим возражений голосом:

— Дрим, ты должен доставить Эмму туда, откуда она прибыла к нам.

— В Лес времени? Но я не хочу туда больше! – неожиданно заупрямилась девушка. – Позвольте, Ваше Величество, быть с вами и впредь. Я не боюсь опасности.

— Отец, мама, я останусь с вами и буду сражаться с огнитами! – пылко воскликнул Дрим.

— Нет, ты еще слишком мал! – резко отрезал Драон. А Драона с назиданием сказала: – Не перечь отцу, сынок. Ты должен выполнить его волю.

— Эмма заслуживает того, чтобы жить дальше, – поддержал родителей Дракиз. – Как и ты, брат.

Они простились впопыхах. Король с королевой были безнадежно печальны. Драон плакал, Драона беспомощно висела на его могучем крыле и умоляла о гордости и бесстрашии. Драконьи слезы были размером с птичье яйцо. В падении они затвердевали и становились похожими на прозрачные кристаллы. Так вот из чего сделаны стекла в окнах замка, сообразила Эмма.

— Вам пора! – поторопил старший брат. Он шумно втянул носом воздух. – Огниты совсем близко. Я чувствую смрад их раскаленных тел.

— Проведи странников к вещему дереву и возвращайся, – велел король.

— Хорошо, отец, – кивнул Дракиз и первым двинулся к выходу из замка. Дрим заметно подрос и окреп с того дня, как Эмма впервые увидела его. Но ей все равно было неловко садиться верхом на юного дракона: как никак он был ее воспитанником.

— Не стесняйся, – словно угадав ее мысли, подбадривающе подмигнул Дрим. Девушке не оставалось ничего другого, как залезть дракону на спину.

— Я готова, – обняв Дрима за шею, сообщила Эмма.

— Пусть вам сопутствует удача! – улыбнувшись, сказала королева. После чего два королевских сына вылетели из замка и устремились к соседнему лесу.

Сколько не кружил Дракиз над лесом, так и не смог найти дерево с дуплом. Дракон начал нервничать и беспокойно махать крыльями.

— Мне нужно возвращаться! – наконец объявил он. – Отец не справится без меня.

— Лети, Дракиз. Я смогу найти дупло, – поспешила успокоить его Эмма. Она с нежностью погладила его по крылу. – Спасибо за доброе сердце, которое ты так неуклюже скрываешь за гневом и ворчанием.

— Прощай, брат, – всхлипнул, не выдержав расставания, юный дракон.

— Не плачь, Дрим. Твои слезы бесценны. Ты сможешь купить на них новую планету.

Поцеловав младшего брата своей свирепой с виду мордой, Дракиз улетел, а Эмма попросила Дрима сесть на землю. Когда он исполнил ее просьбу, девушка слезла с дракона и стала бродить по лесу.

— Вот оно! – вдруг закричала она.

Дрим мигом подлетел к Эмме. Она стояла против дерева с таким огромным дуплом, в котором мог запросто поместиться даже взрослый дракон.

— Видишь эту отметку? – девушка показала на следы от когтей на стволе дерева. – Ее оставил твой брат.

Перед тем как отправиться в портал, Эмма достала старую, но по-прежнему зеленую ветку, поцеловала ее и тихо попросила:

— Помоги мне и в этот раз.

После чего девушка снова села верхом на дракона, а он, на миг оглянувшись в ту сторону, где находился его родной замок, взмахнул крыльями и стремглав влетел в дупло.

Так вышло, что именно в этот момент волшебная ветка внезапно засохла. При этом она отдала столько любви-энергии, что ее хватило с лихвой, чтоб изменить траекторию портала, по которому летел Дрим. Наверное, поэтому, вместо того чтоб оказаться в Лесу времени, юный дракон с наездницей вдруг очутились на Сумуйе – родной планете Эммы.


*4*


Войдя в атмосферу Сумуйи, летающая акула-подлодка стала плавно снижаться. Позади, в десятке метров от нее, следовал Дракон. Он летел и с благодарностью думал о том, что космическое путешествие подарило ему много новых друзей. Одним из них было симпатичное морское чудовище с невероятно добрым, отходчивым сердцем и настойчивым, целеустремленным характером. Только с таким характером можно было научиться летать. Причем не хуже крылатого змея.

Люблорд быстро разобрался в механизмах управления акулой и, двигая рычагами вверх-вниз, влево-вправо и вперед-назад, уверенно вел летающую подводную лодку к космодрому. Сумыслав, Золя, Гетман и Граф приникли к лобовому стеклу, закрывавшему средний глаз акулы, в котором ее бывший хозяин, прапрадед Пукин, устроил капитанскую рубку. Мальчик, девочка, кот и воробей с немым изумлением рассматривали незнакомую планету. С каждым мгновеньем она становилась все ближе и больше. Наконец стали ясно различимы зеленая равнина, за которой возвышались зеленые горы, и река. Спустившись с гор, река зеленой извилистой лентой бежала вдоль равнины навстречу летящей акуле.

— Смотрите внимательно, сейчас будет кое-что интересное! – вдруг предупредил Люблорд. Остальные члены экипажа еще плотней прижали к стеклу свои носы, морду и клюв. В этот момент акула достигла горной гряды, пересекла ее, и в следующий миг восхищенным взглядам Сумыслава, Золи, Гетмана и Графа предстало прекрасное зеленое озеро, в которое с одного из горных склонов падал необычный, словно сплетенный из мокрой травы и тростника, зеленый водопад.

— Ух ты как красиво! – невольно всплеснула руками Золя.

— Потрясающе! – восторженно произнес Сумыслав.

— Чик-чирик, никогда не видел ничего изумительней! – радостно зачирикал Граф. И только Гетман недоуменно буркнул: – Мяу, у меня такое впечатление, что у того, кто раскрасил эту планету, не нашлось других красок, кроме зеленой.

— Не ворчи, приятель, – неожиданно раздался поблизости голос Федора. – Зеленый цвет – особенность Сумуйи. Тебя же не удивляет, что Земля – голубая планета, а Марс – красная.

— Федя, где ты прячешься? – обрадовалась фантому ума девочка.

— Я не прячусь, – снова отозвался ФУ, – а руковожу посадкой акулы.

— Так это, оказывается, ты управляешь подлодкой? – ухмыльнулся Люблорд.

— Конечно, я! Ты, приятель, этого просто не замечаешь.

— Ха-ха-ха! – послышался в рубке веселый смешок. Это смеялась Алука. – Вы оба неправы. Если я не захочу чего-нибудь делать или вздумаю поступить по-своему, вы не сможете меня остановить. Как, например, сейчас!

С этими словами акула, перестав слушать команды пилота, внезапно повернула к озеру и резко пошла на снижение.

— Эй, Алука, что ты делаешь?! – спохватился Люблорд.

— Я знаю, что ты втайне мечтаешь побывать на Звездном озере, но боишься признаться себе в этом.

И акула, потешно растопырив плавники и хвост, мягко плюхнулась на водную гладь, вмиг превратив ее сонное прозрачное зеркало в мириады бойких кристаллов-брызг. Следом за Алукой приводнился Дракон. Команда летающей подлодки выбралась из ее третьего глаза, залезла акуле на спину и стала во все глаза любоваться водопадом, озером и его живописными берегами, такими же зелеными, как вся местность вокруг.

— Люблорд, почему Алука сказала, что ты мечтал здесь оказаться? – спросил Сумыслав.

— Чик-чирик, да, почему? – сев на плечо пилоту, зачирикал любопытный воробей.

Лицо парня вмиг помрачнело, покрылось морщинами, будто он постарел сразу на несколько лет. Глаза его потухли, а руки опустились, как подбитые птичьи крылья.

— Вы что сделали с Люблордом?! – встревоженно вскрикнула Золя. – На нем лица нет!

— Мяу, ничего такого мы не делали, – принялся оправдываться Гетман. – Мой хозяин всего лишь спросил, что связывает Люблорда с этим озером. Почему он втайне стремился сюда.

— Кажется, я знаю причину, – сокрушенно вздохнув, откликнулся из фулота Федор.

— Мяу, а тебя, справочное бюро, никто не спрашивает! – фыркнул кот.

— Чик-чирик, тоже мне всезнайка, – раздраженно чирикнул воробей.

Сумыслав с Золей, переглянувшись, лишь растерянно пожали плечами. Повисло тягостное, неловкое молчание.

— Это очень печальная история, – наконец заговорил Люблорд. – У нас с Эммой был маленький сын по имени Кит. Однажды он тайком от нас отправился на озеро и… и…

Охваченный внезапным волнением, вызванным горестными воспоминаниями, крепкий могучий пилот акулы-подлодки заплакал как дитя.

— Ну-ну, перестань, дружище, – бережно окатила его прохладной водой Алука, зачерпнув ее из озера громадным хвостом. – Прости, что не по твоей воле принесла вас сюда и разбередила твою память.

— Мяу, я, конечно, извиняюсь, – деликатно мяукнул Гетман, – но мне непонятно, чем могло привлечь к себе маленького мальчика это озеро? Как по мне, в нем нет ничего обычного.

— Да, ты прав, приятель, если б это было озеро сметаны, тогда б другое дело, – раздался поблизости насмешливый голос Дракона. Он плавал рядом с акулой-подлодкой, стараясь не пропустить ни единого слова из беседы между участниками ее команды. Змею стало нестерпимо жаль молодого пилота, и он захотел подбодрить его шуткой. Она вызвала улыбку у всего экипажа, даже у Люблорда.

— Мяу, от сметаны я бы сейчас не отказался, – мечтательно промяукал кот.

— Чик-чирик, но озеро сметаны ты б не осилил, – озорно чирикнул воробей.

— Гетман лопнул бы от такого количества сметаны! – рассмеялась Алука.

— И все же, Люблорд, что заставило твоего сына прийти сюда? – решил продолжить разговор об озере Сумыслав.

— Звезды, – коротко ответил парень. А затем объяснил: – Озеро неслучайно называется Звездным. Ведь ночью в нем отражаются звезды.

— Мяу, тоже мне диво! – снисходительно фыркнул кот.

— Гетман, не перебивай! – строго одернула его Золя. Но Люблорд не обиделся и не смутился. Напротив, улыбнувшись каким-то своим мыслям, видимо, теплым и светлым, он вдруг признался: – Это не простые звезды. Их нет на небе.

— Как нет?! – не поверил мальчик. – Откуда же в озере их отражение?

— Не знаю, – вновь улыбнулся парень. Обведя всех взглядом, исполненным внезапного воодушевления и восторга, он сказал: – Но и это еще не все. Звезды в озере отражаются золотые! Вы только представьте себе, кругом одна сплошная зелень: зеленая ночь, зеленые горы, зеленые небо и озеро – а в воде плавают золотые звезды!

— Невероятно! – в сильном волнении Золя прижала руки к груди. А Сумыслав честно заявил: – Я бы тоже без спроса сбежал на это озеро ради золотых звезд.

— Мяу, согласен, – муркнул кот. – Это заманчивей сметаны.

— Постой, но что же все-таки случилось с твоим сыном? – осторожно спросил Дракон.

— Неужели он утонул? – грустно вздохнула Алука.

— Нет, – покрутил головой Люблорд. – Мы с Эммой так и не узнали, что в ту ночь произошло с Китом. А вместо его маленького, детского тела мы обнаружили в озере… отражение нашего сына. Оно было таким же лучистым, светлым и золотым, как звезды, плававшие вокруг.

Затаив дыхание, команда летающей подлодки слушала печальный рассказ своего пилота.

— А что было потом? – прошептала Золя.

— Мы похоронили отражения Кита.

— Можно увидеть его могилу? – мягко спросил Дракон.

— Я как раз туда и хотел вас провести. Место, где похоронен Кит, находится рядом с космодромом.

— Тогда не будем терять время! – вдруг взяла на себя обязанности капитана Алука. – Мигом все по своим местам!

Люблорд, Сумыслав, Золя, Гетман и Граф тотчас вернулись в капитанскую рубку. Парень задраил ее герметичным прозрачным стеклом, занял место пилота и, уверенно управляя рычагами, поднял акулу в небо. Змей пристроился сзади необыкновенной летающей подлодки. Когда Алука и Дракон уже были высоко над Звездным озером, позади послышался странный шум, похожий на хлопот крыльев. Не удержавшись, змей оглянулся и, потрясенный увиденным, изумленно воскликнул: «Эмма!»

Разорвав струи водопада, словно нити чудесного ковра, из недр падающей воды внезапно вылетел незнакомый молодой дракон. Верхом на нем и вправду сидела Эмма.

— Глазам своим не верю! – удивленно покачал головой змей и кончиком хвоста протер себе глаза: не привиделась ли ему бывший капитан летающей подлодки Стилус?

— Привет, Дракон! – крикнула Эмма и помахала ему волшебной веткой: орошенная щедрыми каплями водопада, ветка вновь ожила и зазеленела. Пришпорив таинственного дракона, девушка бросилась догонять старого приятеля. Спустя мгновенье они поравнялись, и крылатый незнакомец подозрительно уставился на волшебного змея.

— Мне не нравится, как ты на меня смотришь! – недовольно рыкнул Дракон. – Сейчас же отвернись!

— И не подумаю, – дерзко ответил чужак. – Хочешь, сам отворачивайся!

— Эй, мальчики, не ссорьтесь! – поспешила примирить двух крылатых чудовищ Эмма. – Давайте я вас познакомлю. Дрим, это – Дракон, Дракон, это – Дрим.

Затем, пристально поглядев на змея с Земли, девушка спросила:

— Как ты оказался на Сумуйе?

— Хм, этот же вопрос я хотел задать тебе, – сердито буркнул Дракон. Девушка сделал вид, что не заметила его недружелюбного тона.

— Хорошо, я скажу тебе. Мы с Дримом направлялись в Лес времени, но каким-то чудом очутились на моей родной планете.

Снова с любопытством уставившись на Дракона, Эмма поинтересовалась:

— Ты здесь один?

— Нет, у нас большая компания: Сумыслав, Золя, Люблорд…

— Что-о?! – услышав родное имя, взволнованно вскрикнула Эмма. – С тобой мой муж? Где он?

— Да вон же, управляет Алукой! – змей указал хвостом на летевшую впереди акулу.

— Всякое я видела на своем веку, но летающую акулу встречаю впервые! – охваченная внезапной безудержной радостью, засмеялась девушка. – А ну-ка, Дрим, догони этого небесного тихохода.

— С превеликим удовольствием! – тоже рассмеялся юный дракон. И за считанные мгновенья догнал и даже обогнал необыкновенную летающую подлодку. Каково же было удивление Люблорда, когда он вдруг увидел сквозь стекло капитанской рубки свою жену, сидевшую, точно заправская наездница, на спине незнакомого дракона.

— Вот это да! – обомлел парень. – Эмма! Там моя жена!

— Этого быть не может, – послышался из фулота недоверчивый голос Федора. – Откуда она может здесь взяться?

— Эмма сказала мне: «Ты знаешь, где меня найти». И нашла меня сама! – Люблорд был на седьмом небе от счастья.

— Мяу, что, если это мираж? – засомневался Гетман.

— Чик-чирик, очень похоже на оптический обман, – согласился с другом Граф.

— Сейчас проверим, – кивнул пилот. Он откинул лобовое стекло и, волнуясь, закричал: – Эмма! Любимая!

— Люблорд! – закричала она в ответ. И бесстрашно перепрыгнула со спины юного дракона прямо в объятия мужа. Их нежданная встреча была столь волнительной, что прослезился даже Гетман.

— Мяу, а ну вас! – вытирая лапкой на мордочке слезы, проворчал он. – Заставили плакать почтенного кота.

— Чик-чирик, хочешь, я выклюю твои слезы? – предложил простодушный воробей.

— Мяу, Граф, ты с ума сошел! За такие слова я тебя слопаю и не оставлю ни одной косточки!

— Не надо меня лопать, – попятился воробей и показал клювом на Люблорда, продолжавшего держать в объятиях Эмму. – Лучше обними меня, как он.

— Как?! Как ты здесь оказалась? – осыпая жену поцелуями, спросил парень.

— А ты? – улыбнулась она.

— Я прилетел на Сумуйю с друзьями в надежде встретить тебя.

— Твое сердце тебя не обмануло, любимый. Ну а я уже отчаялась еще когда-нибудь увидеть тебя, – вздохнула девушка. И она поведала Люблорду и всему экипажу летающей акулы невероятную историю: – Прыгнув следом за землянами в ужасную воронку, в которую превратились Межгалактические часы, я неожиданно оказалась в Лесу времени, а из него попала на планету драконов Кондра. На планету напали безжалостные огниты, и король драконов вздумал спасти от верной гибели своего младшего сына и меня заодно с ним. Мы бежали с Кондры через портал, спрятанный в дупле вещего дерева. Однако вместо того чтоб вернуться в Лес времени, мы вдруг очутились на Сумуйе.

— Но на нашей планете нет деревьев с дуплом, – с сомнением заметил Люблорд.

— Верно. Мы с Дримом случайно нашли выход из портала в водопаде.

— В каком еще водопаде? – насторожился парень.

— В том самом, который падает в Звездное озеро.

— Невероятно! – удивился Люблорд. – Сколько раз я бывал на озере и любовался водопадом, но никогда бы не подумал, что за ним скрывается путь в другой мир!

Так за милым разговором двух влюбленных супругов команда акулы-подлодки достигла плоскогорья. На его краю возвышался зеленый камень, а вокруг него росли золотые, будто звезды, цветы. Как Алука смогла без единой подсказки Люблорда отыскать могилу Кита, навсегда осталось тайной. Акула села посреди плоскогорья, служившего космодромом, и замерла с грустным видом, видимо, вспомнив своих погибших акулят. А путешественники, включая Дрима, направились к камню. На нем были высечены одно слово и две даты.

— Ну, здравствуй, сынок, – пробормотал сдавленным голосом Люблорд. А Эмма не смогла произнести ни слова: рыдая, она повисла на плече мужа. Все смущенно замолчали и опустили глаза. И вдруг эту грустную тишину нарушил чей-то смех.

— Хи-хи-хи, – захихикал фантом ума.

— Фу, Федор, как тебе нестыдно! – с укором сказала Золя.

— Мяу, нашел где смеяться! – возмущенно зашипел Гетман. – Жаль, что ты не вылазишь из своей переноски, а то б я тебя поцарапал.

— Чик-чирик, а я бы клюнул в твою глупую голову! – грозно нахохлился Граф.

— Что с тобой такое, Федор? – с досадой спросил Сумыслав. – У Люблорда и Эммы погиб сын. Мы пришли на могилу Кита, чтоб почтить его память. А ты бессовестно хихикаешь.

— Ну, во-первых, у меня есть сомнения, что Кит погиб, – стал оправдываться ФУ.

— Что ты сказал? – недоуменно уставился на фулот Люблорд.

— То и сказал, – фыркнул фантом ума. – Посмотри на дату смерти. Ее больше нет!

— Ой! – вскричала от неожиданности Эмма. – Она и вправду исчезла с памятника.

— Вот, а я вам что говорю, – приободрился Федор. Голос его зазвучал громче и веселей. – А во-вторых, смеялся я совсем по другому поводу.

— И по какому же? – хмуро спросил Дракон.

— А ты, приятель, оглянись и поймешь.

Змей обернулся и в тот же миг резко подпрыгнул, словно его кто укусил.

— Чудобус! – восторженно заревел Дракон. Все тут же посмотрели туда, куда глядел змей, и, вмиг позабыв, где находятся, тоже изумленно закричали: – Чудобус! Чудобус!

В небе над плоскогорьем, с каждым мгновеньем увеличиваясь в размерах, плыл знакомый летающий автобус. На его подножке стоял Атаман и радостно махал рукой.

— Ну, и как вам мой сюрприз? – снова захихикал Федор, но в этот раз на него никто не обиделся и не приструнил. Чудобус умело приземлился рядом с акулой-подлодкой, и все, кто был на космодроме, кинулись встречать путешественников с Земли.


*5*


— Дядя Атаман, я так вам рада! – засмеявшись счастливым смехом, Золя бросилась предводителю старзаков на шею и нежно обвила ее маленькими детскими ручками.

— А мне рада? – усмехаясь, спросил Тарас.

— Конечно! Я по всем вам сильно соскучилась.

— Я тоже скучал, – улыбнувшись, признался Сумыслав. Он обнял Атамана и его пятерых воинов и крепко пожал каждому руку.

— А нас почему не обнимаешь, Сумыслав? – состроив сердитые рожицы, забурчали вразнобой Ветерок, Камушек, Ручеек и Уголек. Они устроились на плечах Степана и как ни в чем не бывало болтали ножками.

— Ой, мои дорогие! – обрадовался мальчик. – Давно я вас не тискал.

— Эй, даже не думай об этом! – фыркнул Камушек.

— Ого! – опасливо подул Ветерок. – Пока мы не виделись, ты подрос на целых десять сантиметров и наверняка стал сильней.

— Не слушай этих ворчунов, – смешливо забулькал Ручеек. – Можешь смело напиться из меня!

— Иди скорей ко мне, приятель! – призывно вспыхнул Уголек. – Только, гляди, не обожгись о меня.

Люблорд тоже несказанно был потрясен появлением старзаков и четырех земных стихий.

— Вот так встреча! Невероятно! – восхищенно воскликнул он, обнимая Атамана, Степана, Тараса, Михаила, Андрея и Семена. – Никак не ожидал увидеть вас на Сумуйе!

— Мяу, вы же собирались после ремонта Чудобуса вернуться на Землю, – недоуменно помахивая хвостом, напомнил Гетман.

— Чик-чирик, неужто вы заблудились в космосе? – предположил Граф и в волнении распушил перышки.

— Уверен, Атаман со своими воинами прибыл сюда неслучайно, – усмехнулся мудрый змей.

— Дракон, ты как всегда прав, – в ответ улыбнулся вожак старзаков. Повернувшись к Люблорду, он серьезно заявил: – Я привез тебе ключ, который ты забыл в Чудобусе.

— Какой еще ключ? – опешил пилот Алуки.

— От вашего дома.

— Но наш дом никогда не запирался на ключ, – растерянно промолвила Эмма, стоявшая подле мужа.

— Разве? – сделал удивленное лицо Атаман. А затем, не выдержав, громко расхохотался. – Шутка с ключом не удалась. Но я так рад за тебя, Люблорд, что ты сумел найти свою жену!

— Вообще-то это я нашла его, – улыбнулась Эмма.

— Вот как! Так это тебя, дорогая, следует записать в войско старзаков?

— И все же, пан Атаман, что привело вас на Сумуйю? – спросил Люблорд.

— Мяу, не томите нас. Скорей признавайтесь! – потребовал Гетман.

— Чик-чирик, не тяните кота за хвост! – поддержал друга Граф. – Рассказывайте, мы ждем!

— Ух, какие вы нетерпеливые! – ухмыльнулся главный старзак. Затем обеспокоенным тоном сказал: – Я переживал за вас. За вашу жизнь и безопасность. Случись что-нибудь с тобой, Сумыслав, и с твоими друзьями, я бы никогда этого себе не простил. В общем, я решил перестраховаться и убедиться, все ли у вас в порядке.

— Поэтому мы здесь, – объяснил Степан.

— А у вас, как мы видим, мир и покой, и никто вам не угрожает, – добавил Тарас.

— Мы-то в порядке, а вот драконам угрожает смертельная опасность, – вдруг сообщила Эмма.

— Каким еще драконам? – удивился Атаман.

— С планеты Кондра, – пояснила девушка. – Я попала на нее совершенно случайно, когда прыгнула следом за вами в воронку времени.

— Надо же, Кондра. Никогда не слыхал о такой планете, – обескураженным тоном признался предводитель старзаков. – И какая же беда случилась с драконами?

— Огниты! – неожиданно раздался поблизости встревоженный голос Дрима. Решив не мешать встрече старых друзей, юный дракон устроился в сторонке и с молчаливым достоинством прислушивался к оживленному разговору.

— Кто это? – настороженно уставившись на незнакомого ему крылатого змея, спросил главный старзак.

— Пан Атаман! – спохватилась Эмма. – Простите, я забыла представить вам своего нового друга – младшего сына короля драконов.

— И как вас, Ваше Величество, зовут? – с почтением склонил голову Атаман перед юным змеем. Остальные старзаки тоже вежливо поклонились.

— Никакой я не «Величество», – смутился дракон. – Зовите меня просто Дрим.

— Отлично! – похвалил его за скромность Атаман. – А теперь расскажи, кто такие огниты и чем они угрожают твоей планете.

— Это огненные воины. Они живут в подземном царстве Жарх. Когда они собираются вместе, то становятся похожими, как говорит Эмма, на расплавленную лаву. Правит Жархом властолюбивый царь Огнистий. Недавно несметные полчища его воинов явились из подземного царства и стали уничтожать все на своем пути.

— Хм, что нужно этим огнитам? – нахмурился вожак старзаков.

Дрим замешкался, обдумывая ответ, и тут Эмма пришла на помощь своему крылатому другу.

— Огненные воины стремятся захватить королевство драконов, разделаться со всеми его жителями, а царя Огнистия сделать новым и единственным владыкой Кондры.

— По-моему, эти огниты хотят слишком многого! – возмутился Атаман. – Что скажешь, Степан?

— А что тут говорить! – пылко откликнулся старзак. – Надо немедленно отправляться на планету драконов и раз и навсегда проучить наглых огников.

— Огнитов, – с улыбкой поправила Эмма.

— А, без разницы, – сердито отмахнулся старзак. – Главное поставить захватчиков на место!

— Степан дело говорит! – одобрительно зашумели остальные старзаки.

— Что ж, мне нравится ваш настрой, хлопцы, – кивнул их вожак. – А хватит ли у нас оружия для борьбы с огненными оккупантами?

— Его предостаточно, – заверил Тарас. – Осталось больше половины арсенала пулеметов, гранатометов и боеприпасов к ним.

— Зато мы безоружны, – с досадой развела руками Эмма. – Все лучеметы и фотонные пушки остались на Примастре.

— Ну, лучеметы я вам не обещаю, а пистолеты вам дам, – подбадривающе ухмыльнулся в ответ Атаман. С этими словами он протянул девушке свой пистолет и показал, как им пользоваться. Люблорду отдал пистолет Тарас, а заодно снабдил парня несколькими обоймами с патронами.

— Дядя Атаман, а нам оружие? – загорелся Сумыслав.

— Мяу, нам бы не помешало что-нибудь посерьезней, чем пистолеты. К примеру, я б не отказался от дробовика, – решительно мяукнул кот.

— Чик-чирик, а я не откажусь от дюжины гранат, – отважно чирикнул воробей. – Я буду, как боевой дрон, летать над позициями огнитов и метать в них гранаты!

— Об этом и речи не может быть! – твердо отказал Атаман. – Детям, котам и воробьям не положено оружие.

— А вот фантому ума дробовики и гранаты даром не нужны, – вдруг послышался рядом насмешливый голос.

— Федор? – искренне обрадовался предводитель старзаков. – Ты тоже здесь?

— А где ж мне еще быть? – фыркнул ФУ. – Сижу безвылазно в кармане Люблорда и всем раздаю указания.

— Ну какой же ты, Федор, болтун! – укоризненно покачала головой Эмма. – У тебя язык без костей.

— Само собой, без костей. Ведь мой язык виртуальный, – шутливо отреагировал фантом ума. Затем вновь обратился к главному старзаку: – Пан Атаман, скажите, а Хром с вами? Я так соскучился по моему клопику.

Не успел вожак и рта открыть, чтоб ответить, как ФУ радостно завопил:

— Хрон уже отозвался! Он в кабине Чудобуса!

— Интересно, как он с тобой связался? – удивленно спросил Люблорд. – Ведь на Сумуйе нет Фантомной сети.

— Тоже мне проблема, – усмехнулся Федор. – Мы с клопиком так сдружились, что для общения нам не нужна никакая Фантомная сеть. Он запросто читает мои мысли, а я – его.

— Твой приятель оказался на редкость смекалистым и полезным, – похвалил Атаман. – Хром открыл нам портал, через который мы за считанные минуты добрались до Сумуйи.

— Скорей покажите мне клопика! – сгорая от нетерпения, воскликнул Федор. Степан сходил в летающий автобус и устроил свидание ФУ с закадычным другом – принес хрона времени в пустом спичечном коробке.

— Пусть клопик переселится ко мне на фулот, – попросил фантом ума.

— Нет, дружище. Мне придется тебе отказать, – покрутил головой предводитель старзаков. – Хром – прекрасный проводник. Он мне понадобится в новом нашем космическом путешествии.

— Ну, ладно, – вздохнул Федор. – Клопик, будем и дальше поддерживать с тобой мысленную связь. Ты только не грусти, как я.

Степан отнес хрона назад в Чудобус, и вся компания стала готовиться к полету на планету Кондра.

— Отныне мы будем зваться спасателями драконов! – объявил Атаман. – Все согласны?

— Да! – дружно откликнулись все, кто в тот момент был на космодроме. И только Алука сонно махнула хвостом.

Каждый из экипажей спасателей занял места в своих летательных аппаратах. Старзаки вернулись в Чудобус, Эмма села верхом на Дрима, а Люблорд, Сумыслав, Золя, Гетман и Граф, разбудив задремавшую акулу-подлодку, забрались в ее средний глаз. Решив больше не оставлять своего друга без защиты и опеки, четыре маленькие стихии вызвались лететь вместе с Сумыславом. После чего необыкновенная эскадрилья поднялась в небо и устремилась в сторону, где находилось Звездное озеро. Первым мчался Чудобус, за ним пристроилась Алука, а за акулой летел Дрим с Эммой. Замыкал воздушный строй могучий и надежный, как скала, Дракон.

Спустя время команда спасателей достигла Звездного озера. Юный дракон хотел было слету проникнуть в портал, скрытый за живописной бурлящей стеной водопада, но Эмма вдруг остановила крылатого друга.

— Погоди минутку, – сказала девушка. Объятая неизъяснимым трепетом, она достала волшебную ветку и вскрикнула от неожиданности. На ветке откуда ни возьмись выросли три крохотные молоденькие веточки. Они расходились в стороны, как расходятся на перекрестке три дороги. Оцепенев, девушка с изумлением смотрела на три новые зеленые жизни, затем поцеловала ветку и едва слышно промолвила:

— Я рада за тебя, любимая, что ты продолжаешь расти и удивлять меня. Прошу тебя, помоги мне и моим друзьям и в этот раз.

— Эмма, пора! Мы всех задерживаем, – нетерпеливо рыкнул Дрим. – Может быть, в этот самый миг решается судьба моего королевства. И не только его, но и всей Кондры!

Слова крылатого друга привели девушку в чувство. Спрятав ветку, Эмма пришпорила дракона, и он словно ракета, сорвавшись с места, первым влетел в водопад. За Дримом последовали Алука, управляемая Люблордом, и Дракон. Последним, кто пронзил водную стихию, был Чудобус. Его окна тотчас застлала живая прозрачная ткань, сотканная из тысяч струй-нитей. «Ну зачем я приказал переделать подлодку снова в автобус?» – пробурчал себе под нос Атаман. А в следующий миг был вынужден закрыть глаза рукой: столь ослепительны были лучи незнакомого солнца, ворвавшиеся в Чудобус сквозь вымытые до блеска окна. Мы на Кондре, догадался вожак старзаков.


*6*


Выскочив из необыкновенного водопада-портала, летающий автобус очутился в чужом небе. Кругом насколько хватало глаз простирались бескрайние воздушные просторы, заселенные редкими облаками. Внизу лежала неведомая планета. Ее поверхность была похожа на гигантскую поджаристую хлебную корку. Тут и там ее лизали хищные языки пламени, а из тех мест, где огонь сжег все живое, в прозрачную лазурную высь поднимались серые хмурые дымы.

— Пан Атаман, куда путь держать? – озабоченно спросил Степан, в тот момент несший вахту рулевого.

— Хороший ты вопрос задал, старзак, – озабоченно покачал головой его командир. Он на миг задумался. Потом вскинул голову и встревоженно осмотрелся по сторонам. – А где остальные? Акула с Люблордом и его командой? Эмма на молодом драконе?

— Никого не видать, – отозвался из кабины Степан. – Мы здесь одни.

— Постойте, я кого-то заметил! – крикнул вдруг Тарас, находившийся в задней части автобуса. Он приник к стеклу и взволнованно махал рукой остальным старзакам. – Вижу какую-то птицу! Она летит прямо на нас.

— Что за птица? – насторожился Атаман.

— Неизвестной породы. Абсолютно белая. Да вон же она!

Подойдя к заднему стеклу, Атаман увидел в него крылатое существо, полностью белое и чем-то напоминавшее земную ворону. Подлетев к Чудобусу, птица села прямо на стекло, внезапно клюнула его и тут же взлетела. Сделав круг, странная птаха снова опустилась на автобус, легонько стукнула клювом о его корпус, вновь сорвалась с места и стремглав полетела прочь.

— Эта птица зовет нас за собой, – задумчиво пробормотал Атаман. И тотчас скомандовал: – Степан, разворачивай Чудобус! Полетим за пташкой. Поглядим, куда она нас приведет.

Этой пташкой оказался Оракул. Немного погодя он привел по воздуху летающий автобус к замку драконов. Со всех сторон его обтекала огненная лава. С каждым мгновеньем ее становилось все больше, она росла, как тесто на дрожжах, и угрожала вскоре подняться до уровня крепостных стен.

— Так вот какие они, эти огниты. Как же из много! – обеспокоенно произнес Атаман. Спросил: – А где наш проводник?

— Птица исчезла, – доложил Степан.

— Я видел, она полетела в замок, – сообщил Тарас. Он присел перед прозрачным люком, встроенным в пол Чудобуса, и пристально наблюдал за тем, что происходило внизу.

— Хм, значит пташка неслучайно возникла на нашем пути. Кто-то из замка нарочно подослал ее к нам, – заключил предводитель старзаков.

— Пан Атаман, в крепости какое-то движение! – встревоженно воскликнул Тарас.

— Что за движение?! – резко повернулся в его сторону вожак.

— Да вы сами посмотрите. Я даже не знаю, как это назвать.

Атаман подошел к люку, посмотрел вниз и оторопел от увиденного. Посреди замка еще стремительней, чем полчище огнитов, вырастала башня. Живая башня: ее камнями и кирпичами были драконы! Самые крупные и крепкие из них держали на своих плечах более мелких и слабых собратьев, а те были опорой для третьих крылатых змеев, третьи подставляли плечи и спины четвертым и так без конца. При этом драконы воодушевленно выкрикивали какие-то слова, которые было не разобрать: Чудобус находился достаточно высоко над замком.

— Зачем драконы строят башню? – удивился Тарас.

— Нужно у них об этом спросить, – задумчиво проговорил Атаман. Затем решительно крикнул в сторону кабины: – Степан, идем на снижение!

Командир вмиг приободрился, повеселел, глаза его воинственно заблестели. Он испытующе уставился на Михаила, Андрея и Семена.

— Ну что, хлопцы, соскучились по настоящему делу? Вот оно, в сотне метров под нами!

И Атаман бодро приказал:

— Старзаки, приготовьте оружие! Защитим драконов от нашествия вражеского войска!

Неожиданно нос летающего автобуса сильно накренился, и старзакам, чтоб не упасть, пришлось схватиться за поручни.

— Эй, Степан, полегче! – смеясь крикнул командир.

— Пан Атаман, нужно торопиться. Огниты уже на крепостной стене. Лава вот-вот может затопить замок! – отозвался из кабины Степан. – Жаль будет, если драконы погибнут.

— Этого ни в коем случае нельзя допустить! Ведь драконы наверняка занесены в Красную книгу.

Увлеченные атакой на огнитов старзаки упустили из виду два летательных объекта, почти одновременно возникших в небе неподалеку.

За несколько минут до того, как Чудобус бросился спасать замок драконов от нашествия огненных воинов, с Алукой случилось нечто необычное, чего не мог предвидеть ни ее экипаж, ни мудрый Дракон, ни даже сверхсообразительный фантом ума. Вылетев из портала, акула неожиданно оказалась в подземелье. Кругом стояла кромешная тьма, изредка озаряемая далекими смутными всполохами огня, и было нестерпимо жарко, как в бане, в которую папа несколько раз брал с собой Сумыслава.

— Такое ощущение, что мы попали в пекло, – вытерев пот со лба, буркнул Люблорд.

— Никакое это не пекло, а подземное царство огнитов, – возразил Федор. – Мы находимся в самом сердце горы Жарх.

— Мяу, Алуке совсем плохо! – озабоченно мяукнул Гетман. – Она едва дышит.

— Чик-чирик, бедненькая, она долго не продержится в такую кошмарную жару, да еще без капельки воды, – встревоженно чирикнул Граф.

— Нужно срочно выбираться отсюда! – решительно заявил Сумыслав.

— Ага, но для начала придется сразиться с вражескими солдатами, – заявил Дракон и махнул хвостом туда, где продолжали вспыхивать загадочные огни. Они становились все ярче и ближе и больше не гасли. Таинственные подземные светлячки вдруг соединились друг с другом и образовали пламенный вал. Он стремительно покатился навстречу акуле-подлодке, источая невыносимый жар и излучая ослепительный свет, подобно мощным прожекторам. Вскоре в пещере стало светло как днем, и спасатели наконец смогли разглядеть тех, кто к ним приближался.

— Ой, это же огниты! – испуганно воскликнула Золя. – Они кругом.

Клокочущая воинственная лава, окружив путешественников, стала неумолимо сжимать вокруг них кольцо. Достав пистолет, Люблорд несколько раз выстрелил по огненным воинам, а затем разочарованно покачал головой.

— От этого оружия никакого проку.

— У нас есть кое-что получше! – заверил Ветерок.

— Да-да, мы сейчас покажем этим наглецам! – смело заявил Камушек. Ударившись о каменный пол, он отскочил от него и отлетел в самую гущу огнитов. Раз – и пробил насквозь вражескую шеренгу. Два – опрокинул, как домино, вторую!

— Интересно, где Камушек научился так воевать? – удивился Сумыслав. Тем временем три остальные маленькие стихии тоже вступили в бой с неприятелем. Ветерок так дунул на огненных солдат, что они, словно искры, разлетелись в разные стороны. Ручеек, вырвавшись фонтаном из бутылки, в которой он путешествовал, потушил целый вражеский строй. А Уголек с Драконом испепелили своим пламенем еще несколько десятков огнитов.

Однако на месте павших вражеских воинов тотчас появились новые. Их стало еще больше, чем было. А командовал ими совсем юный предводитель. Он был похож на маленького рыцаря, с ног до головы одетого в стальные доспехи. На его лицо было опущено забрало, в одной руке незнакомец сжимал меч, а в другой держал щит. Незаметно для спасателей вожак огнитов появился в пещере и, подняв над головой меч, отважно повел свое войско в атаку на летающую акулу, в это время изнывавшую от дикой жары.

— Мяу, а это еще кто такой?! – мяукнул Гетман, изумленно уставившись на бесстрашного рыцаря. – Неужто царь огнитов?

— Чик-чирик, для царя он слишком юн, – недоверчиво чирикнул Граф.

— Сумыслав, погляди, предводитель огнитов примерно твоего возраста, – недоуменно заметил Люблорд. – И даже рост у вас примерно одинаковый. Жаль, что его лица не видно.

Присмотревшись к незнакомцу, пилот акулы-подлодки озадаченно добавил:

— А еще он напоминает мне… Но этого быть не может!

— Я пойду договорюсь с тем рыцарем, – вдруг вызвался мальчик. – Объясню, что мы не желаем ему зла.

— Мне не нравится твоя затея, – недовольно пробурчал Дракон.

— Да-а, идея, прямо скажем, не фонтан, – поддержал змея Федор. – Сумыслав, я бы не стал на твоем месте рисковать.

Но Дракону и фантому ума не удалось остановить мальчика. Выбравшись из третьего глаза акулы, он решительно направился к огнитам.

— Будь осторожен! – крикнула ему вдогонку Золя.

— Я постараюсь, – не оглядываясь ответил Сумыслав. Однако стоило ему только приблизиться к незнакомцу, как тот вмиг приставил меч к груди мальчика.

— Сдавайся! – потребовал юный рыцарь. – Иначе вы погибнете все до единого!

— Кто ты? – стараясь сохранять спокойствие, спросил Сумыслав.

— Я – Огнислав, царевич огнитов. А ты отныне мой трофей. Иди вперед! И скажи своим соплеменникам, чтоб они даже не пытались тебя спасти, – я мигом проткну тебя насквозь!

Мальчик был вынужден повиноваться. Повернувшись к акуле-подлодке, он крикнул, стараясь не выдавать своего отчаяния:

— Люблорд, Золя и все мои верные друзья! Оставайтесь на месте и не волнуйтесь за меня.

— Давай шагай! – упершись мечом в спину пленника, юный полководец огнитов повел его прочь от Алуки.

— Эх, я же предупреждал, – обреченно простонал из фулота Федор.

— Я сейчас же разделаюсь с этим противным царским сынком! – заревел от ярости Люблорд. Он схватил пистолет и нацелил его на Огнислава.

— Нет! – закричав, повисла на его руке Золя. – Вы же слышали, царевич убьет Сумыслава, если мы заступимся за него.

— Что если мы украдкой подкрадемся к противному рыцарю? – заговорщически зашелестел Ветерок. – Я подниму вихрь и засыплю песком забияке глаза!

— А я стукну по его глупой макушке! – сердито крякнул Камушек. – Этого зазнайку и шлем не спасет.

— Я просочусь сквозь его забрало и устрою ему маленькое наводнение, – пробурчал Ручеек.

— А я поджарю Огниславу пятки! – загорелся Огонек.

— Отставить! – строго прикрикнул на четыре стихии Люблорд. – Золя права. Нельзя рисковать. Это может плохо кончиться для нашего друга.

— Мяу, мой бедный хозяин, – горько вздохнул Гетман и смахнул лапкой с мордочки слезу. Всем стало не по себе. Экипаж летающей акулы, затаив дыхание, провожал мальчика ошеломленными взглядами. Вражеское войско тоже застыло на месте, ожидая, что предпримет их предводитель.

И тут вновь произошло нечто необычное. Внезапно на каменном полу, между строем огнитов и Алукой, возник, будто большой солнечный зайчик, золотой круг. Царевич подвел Сумыслава к загадочному пятну и приказал:

— Становись!

Мальчик ступил в центр круга, следом встал на него Огнислав и дал знак своим воинам. В следующий миг их живая клокочущая лава со всех сторон хлынула к светящемуся кругу, подхватила его на свои пламенные плечи и за считанные мгновения подняла к кратеру горы Жарх, служившему воротами из подземного царства.

— А вы что же стоите?! Скорей выручайте друга! – внезапно пришла в себя Алука. И не дожидаясь команды пилота, она ринулась вдогонку за необыкновенным кругом, уносившим прочь Сумыслава. Ее не остановила даже плотная бурлящая лава вражеского воинства. Слету пробив ее насквозь, акула-подлодка оказалась в голубом океане – прекрасном небе планеты драконов. Оно было удивительно уже тем, что, как как две молекулы воздуха, походило на земное небо. Летающая акула вырвалась на свободу и наконец вдохнула полной акульей грудью: «Ух, хорошо!»

Незадолго до этого Эмма верхом на Дриме достигла третьего выхода из портала. Им оказалось знакомое дупло вещего дерева. Выбравшись из него, юный дракон тотчас устремился к родному замку. Больше всего на свете Дрим мечтал обнять маму, папу и старшего брата своими уже окрепшими крыльями.

При подлете к замку Эмма с Дримом застали жуткую картину. Армия огнитов, охватив крепость гигантским пламенным кольцом, пыталась взять ее штурмом. А из сердца замка, словно космическая ракета, вздымалась необыкновенная башня, сложенная из сотен драконовых голов, крыльев, плеч, спин и лап. Драконы с неистовой одержимостью карабкались друг на друга, казалось, стремясь подняться к самим небесам.

— Так вот она какая, Башня драконов! – вспомнила рассказ королевы Эмма. – Драона была права: зрелище и вправду не для слабонервных.

— Невероятно! Мы здесь не одни! – вдруг взволнованно сообщил Дрим. Встревоженная его голосом девушка подняла взгляд и увидела в небе два летательных объекта, зависших над замком с противоположных сторон.

— А там еще кто?! – радостно встрепенулась Эмма. – Неужели Чудобус и Алука?

— Да, это они, – кивком головы подтвердил дракон. – Видимо, Атаман и Люблорд собираются атаковать неприятельское войско.

— Пусть будет так. А мы с тобой ударим отсюда! – решительно заявила Эмма. Она достала пистолет, который ей вручил предводитель старзаков, вставила в оружие обойму с патронами и радостно скомандовала: – Дрим, вперед!

— Да здравствует королевство драконов! – крикнул крылатый змей и храбро понесся с небес на врага. В тот же миг, словно повторяя отважный поступок юного дракона, летающий автобус и акула-подлодка дружно ринулись вниз, а их экипажи принялись забрасывать гранатами и поливать из пулеметов свинцом вражеских воинов.


*7*


Однако огниты оказались серьезными противниками. Привычным для спасателей оружием их сразить не удалось. Огненные солдаты жадно глотали пули и гранаты и становились от этого еще злей и сильней.

Командовал вражеской армией царь Огнистий. Он выглядел настоящим великаном в сравнении со своими воинами и был похож на злобного трансформера из фантастического фильма, который любил смотреть Сумыслав. Огнистий был груб и безжалостен даже к своим солдатам. За малейшую провинность он их жестоко наказывал – проглатывал, как хищный зверь свою жертву. Царь отличался не только непомерной кровожадностью, но и неуемной отвагой и упрямством. Взобравшись на гребень огненной лавы, Огнистий десять раз водил свое войско на штурм замка драконов, но ему не удалось завладеть даже его малой частью. Словно смирившись с неудачей, владыка подземного царства неожиданно отвел свои полки от крепостных стен и устроил привал неподалеку.

Этого не могли не заметить спасатели. Воспользовавшись передышкой в сражении, Чудобус, Алука и Дрим один за другим приземлились в замковом дворе, посреди которого возвышалась, подобно фантастическому дереву, Башня драконов. Атаман созвал в летающем автобусе совет, на который пригласил экипаж акулы-подлодки и Эмму. Дрим вызвался патрулировать небо над замком.

— Не нравится мне это затишье, – поделился своими опасениями, юный дракон. – Отец рассказывал, что Огнистий – невероятно коварный, вероломный правитель. Он способен на самые отвратительные поступки.

На совете Люблорд сообщил грустную новость:

— В подземелье Жарха на нашу команду внезапно напал отряд огнитов. Им командовал юный царевич. Он взял в плен Сумыслава и увел с собой.

— Возмутительно! Как вы могли такое допустить?! – рассердился Атаман.

— Мяу, царевич пригрозил, что убьет моего хозяина, если мы попытаемся его освободить, – виновато развел лапками Гетман.

— Чик-чирик, это произошло так быстро, что мы растерялись, – сокрушенно чирикнул Граф.

— Кто этот юный наглец, – продолжал гневаться вожак старзаков, – который посмел на вас напасть? Он тоже из рода огнитов?

— Нет, он похож на человеческого подростка, но лица его нам не удалось разглядеть, – принялся рассказывать пилот Алуки. – Царевич одет в кольчугу и латы, а на голове его шлем с забралом. Но, невзирая на это, мне показалось, что я уже где-то встречал этого мальчика.

— Где?! – встревожилась Эмма. Ее сердце вдруг заколотилось, словно птица, которую вот-вот выпустят на свободу. Люблорд не успел ответить. Атаман поднял руку и решительно объявил: – Клянусь, я освобожу Сумыслава! Но сейчас мы должны подумать, как нам победить огнитов.

Предводитель старзаков на миг смолк, обвел спасателей испытующим взглядом и продолжил:

— Я согласен с Дримом. Огнистий явно что-то замышляет. Но вот что, об этом можно только гадать.

— Да что тут гадать! – отозвался из фулота озабоченный голос Федора. – Царь Жарха ждет подкрепление.

— Откуда оно может взяться? – с сомнением спросил Атаман.

— Я знаю откуда! – вдруг взволнованно воскликнул Люблорд. – Это подкрепление приведет сын Огнистия.

Подтверждения слов пилота акулы-подлодки долго ждать не пришлось. Меньше чем через десять минут вернулся Дрим и, охваченный сильным волнением, объявил:

— Огнистий снова пошел на штурм! К его войску примкнул новый отряд воинов. Но это еще не все! Только что я видел Сумыслава! Он летел в сторону замка вместе с каким-то подростком в рыцарских доспехах. Вероятно, это сын Огнистия. Он держит вашего друга в плену.

— Какой ужас! – вскрикнула Золя и в отчаянье прижала руки к груди.

— Мяу, я этого не переживу, – застонал Гетман и закрыл глаза лапками.

— Чик-чирик, кошмар! – сокрушенно зачирикал Граф.

— А ну-ка сейчас же бросьте сеять тут панику! – строго осадил девочку, кота и воробья Атаман. – Нужно немедленно вызвать огнитов на переговоры и узнать, чего они хотят в обмен на пленника.

— Позвольте мне заняться переговорами. То, что Сумыслав оказался в плену у врага, моя вина! – в сердцах воскликнул Люблорд. – Мне нельзя было его отпускать из Алуки.

— Дорогой, я отправлюсь с тобой к огнитам! – твердо заявила Эмма и крепко взяла мужа за руку.

— Мяу, без меня вам не обойтись, – храбро мяукнул Гетман. От недавней его растерянности не осталось и следа. – Я лечу вместе с вами!

— Чик-чирик, а без меня вы тем более не справитесь! – гордо взмахнул крыльями Граф и сел коту на голову. Переглянувшись, четыре маленькие стихии молча запрыгнули пилоту акулы-подлодки на плечи. Дракон и Дрим тоже было хотели присоединиться к группе переговорщиков, но Атаман категорически им запретил:

— Вам нельзя отправляться с Люблордом. Огнистий может принять вас за воинов короля Драона и тогда передумает менять Сумыслава.

— Ну и компания собралась, – раздался из кармана Люблорда насмешливый голос Федора. – Прям новые Бременские музыканты!

Шутка фантома ума осталась незамеченной: никто из спасателей даже не улыбнулся. Так все сильно переживали за жизнь Сумыслава.

— Желаю удачи! – напутствовал Атаман переговорщиков. Покинув Чудобус, они заняли места в среднем глазу акулы-подлодки, и она взлетела.

Перед этим огненная лава, словно гигантский батут, подбросила кверху золотой диск с двумя мальчиками. Вылетев из кратера Жарха, необычный летательный аппарат сделал круг над вершиной горы, затем, слегка накренившись, стал плавно снижаться к ее подножию – туда, где находилась крепость драконов. В этот миг Дрим и заметил Сумыслава и тотчас помчался в замок, чтоб сообщить спасателям о неожиданной встрече.

— Ты уверенно стоишь на ногах. Даже не покачнешься, – глядя на пленника, с удивлением в голосе заметил Огнислав.

— А, это несложно, – улыбнулся Сумыслав. – Я дома часто ездил на гироскутере.

— Что это?

— Двухколесное транспортное средство. Приводится в движение двумя миниатюрными электромоторами. А еще в него встроены специальные гироскопические датчики. Они помогают тому, кто ездит на гироскутере, удерживать вертикальное положение.

— Хм, ты интересно рассказываешь. Откуда ты, чужестранец?

— С планеты Земля. Я тоже хочу кое-что спросить у тебя. Можно?

— Спрашивай. Все равно тебе недолго осталось.

— Что это за необычное устройство, на котором мы летим?

— Огнелет. Отец подарил мне на день рождения.

— Мои родители тоже всегда делали мне подарки на день рождения, – вздохнув, Сумыслав потупил взгляд, чтоб царевич не заметил слез, внезапно навернувшихся на глаза. – Что со мной будет?

— Ты должен погибнуть.

— Разве я сделал тебе что-нибудь плохого?! – невольно вскрикнул мальчик.

— Нет, – равнодушно пожал плечами Огнислав. – Но ты оказался на стороне драконов. Отец говорит, это наша планета, драконам на ней не место.

— Но Кондра – большая планета, на ней места хватит всем.

— Отец считает иначе. Поэтому все должны погибнуть, кроме огнитов. Но я дам тебе шанс, – Огнислав нацелил забрало на Сумыслава. – Или ты, или королевство драконов! Пусть король Драон выбирает, кого спасать.

Мальчики опустились на огнелете к самым крепостным стенам, вокруг которых продолжала воинственно клокотать вражеская лава. Потом обогнули Башню драконов и едва не столкнулись с акулой-подлодкой. Как раз в этот момент она взлетела с замкового двора, собираясь отправиться на поиски царевича. А он тут как тут!

— Ой, это чудовище я уже видел в нашем подземном царстве! – оторопел от неожиданности Огнислав и вытянул перед собой руку с мечом, готовясь дать отпор жуткому монстру.

— Ха-ха-ха, ты испугался Алуки! – весело рассмеялся Сумыслав. Затем уже спокойным тоном пояснил: – Раньше акула и вправду была пострашней любого чудовища. Когда служила диктатору Пукину. А потом она стала добрым и преданным другом.

— Что же произошло, что она так изменилась?

— На сердце акулы оказалось пушечное ядро. Мы освободили Алуку от ядра, и она неузнаваемо переменилась. Перестала быть чудовищем! Да. А еще она научилась летать, как мой друг Дракон.

Сумыслав хотел было что-то добавить, но не успел. В среднем глазе акулы вдруг отворилось прозрачное защитное стекло, и из рубки показались Люблорд с Эммой. С их появлением Огнислав вновь осмелел и повел себя агрессивно.

— Сейчас же сдавайтесь! – внезапно приставив меч к сердцу Сумыслава, угрожающе потребовал царевич. – Иначе ваш друг погибнет.

— Ах! – вскрикнула Эмма. У нее резко закружилась голова, ноги подкосились, и она, покачнувшись, повалилась набок. Люблорд едва успел подхватить жену на руки.

— Не волнуйся так, любимая. Мы не дадим Сумыслава в обиду!

— У незнакомого мальчика голос нашего сына, – вдруг прошептала Эмма. – Но это невозможно.

— Что-о?! – опешил ее муж. Он пристально всмотрелся в лицо царевича, по-прежнему закрытое забралом. Затем повернулся к четырем маленьким стихиям. Они примостились на панели управления подлодкой и буравили Огнислава сердитыми взглядами. – Кажется, кто-то обещал проучить этого наглого мальчишку?

— Мы!! – в один голос откликнулись волшебные друзья.

— Мяу, я, конечно, ценю храбрецов. Но как вы доберетесь до царевича? – с сомнением спросил Гетман.

— Чик-чирик, я их доставлю на себе, – неожиданно вызвался помочь Граф.

— Мяу, из твоей затеи ничего не выйдет. Царевич заметит тебя в тот же миг, как ты вылетишь из акулы.

— А вот и не заметит! – донесся откуда-то изнутри низкий голос Алуки. – Позади меня есть небольшое отверстие.

— Фу! – брезгливо фыркнул Федор.

— Не «фу», а запасной выход, – совершенно серьезно поправила фантома ума Алука. – Через него, Граф, ты сможешь незаметно выбраться из меня. Послушай моего совета, дружок! Подлети к царевичу сзади. Он ничего не заподозрит.

Воробей так и поступил. Посадив на крылья крохотные земные стихии, он пробрался из рубки к хвосту акулы, где находился запасной выход, незаметно выпорхнул наружу и подлетел сзади к Огниславу.

— Эй, вы что там, заснули?! – нетерпеливо крикнул экипажу акулы царевич. – Вы слишком долго думаете! Считаю до трех, и тогда вашего друга уже ничего не спасет. Раз, два…

Но «три» Огнислав не успел произнести: неожиданно его атаковал воздушный десант, притаившийся на воробье. Первым кинулся к царевичу Ветерок. Он налетел на мальчика с такой силой, что тот едва устоял на ногах. Упав с неба, Камушек стукнул по шлему царевича. Ручеек, просочившись сквозь щель в забрале, забрызгал мальчишке глаза. А Уголек так накалил рукоять меча, что царевич вскрикнул и выпустил из руки оружие.

— Ай, мне что-то попало в глаза! – растерянно воскликнул Огнислав и поднял забрало. А в следующий миг раздался изумленный крик Эммы: – Кит, это ты?! Глазам своим не верю!

— Сынок, ты жив! – тоже закричал из подлодки Люблорд, увидев лицо мальчика. – Выходит, там, в подземелье, предчувствие меня не обмануло. Это был и вправду ты!

— Я вас не знаю, чужеземцы! – сердито буркнул мальчик. Он снял с головы шлем, залитый водой, и положил подле ног. – Кто вы?

— Мы твои родители, – улыбнулась Эмма. – Неужто не узнал?

— Чушь! – вспылил мальчик. – Меня зовут Огнислав. Мой отец – повелитель подземного царства. А моя мать умерла при родах.

— Но это неправда. Я – твоя мама, – мягко возразила Эмма. – Погляди на нас, Кит, мы живы.

— И любим тебя больше всего на свете, – счастливо улыбаясь, добавил Люблорд.

— Мяу, это самое крутое кино, которое я когда-либо видел! – восторженно мяукнул Гетман.

— Чик-чирик, у меня просто нет слов, – растрогался Граф.

— Это не кино, а чудо, которое может случиться только в настоящей жизни, – восхищенно воскликнула Алука. Она и ее экипаж так были потрясены внезапной встречей с пропавшим сыном Люблорда и Эммы, что упустили из виду второй огнелет. Он появился откуда ни возьмись и незамеченным затаился под брюхом акулы-подлодки. На огнелете находился Огнистий. Он замер в тревожном, немом ожидании.

Тем временем Кит продолжал бушевать. Он еще плотнее прижал острие своего меча к груди Сумыслава.

— Если вы немедленно не сложите оружие, я прикончу этого мальчишку! – грозно объявил Кит.

— Но он ни в чем не виновен, – попытался защитить Сумыслава Люблорд.

— Хватит слов! – вконец разъярился Кит. – Меняю жизнь моего пленника на вашу, чужестранцы!

— Тогда разреши его убить мне, – неожиданно предложила Эмма. В ее голосе послышались грозовые нотки, глаза угрожающе заблестели. Слова девушки застали юного рыцаря врасплох, он опустил меч и в недоумении уставился на отважную, безжалостную чужестранку. А та, не отводя взгляда от мальчика, твердо продолжила: – Негоже царевичу марать руки в крови. Алука, подойди к нему ближе.

— Дорогая, ты уверена, что собираешься поступить правильно? – удивленно отозвалась акула.

— Да.

— Тогда ладно.

Акула плавно двинулась к золотому диску, на котором застыли два мальчика: один в растерянности, а второй в ужасе от того, что его ожидает. И тут произошло то, чего никто не ожидал. Внезапно из-под брюха летающей акулы-подлодки выскочил Огнистий и устремился во весь опор к царевичу.

— Огнислав, не слушай незнакомку! – на лету заорал правитель Жарха. – Она – ведьма!

— Лжешь, подлый правитель! – в ответ гневно закричала Эмма. Резко оттолкнувшись от края рубки, девушка бесстрашно прыгнула из акулы на огнелет с двумя мальчиками. На одно-единственное мгновение Эмма опередила царя огнитов, мчавшегося к Киту и Сумыславу снизу. В прыжке девушка выхватила волшебную ветку, с которой не расставалась, и хлестнула ею сына. В тот же миг он издал истошный вопль. Из рта мальчика выскочило неизвестное существо, похожее на огненную змейку. Охваченное дрожью ярости и гнева таинственное создание метнулось прочь и пронзило насквозь правителя огнитов, подоспевшего в этот момент. Огнистий тотчас испустил дух и свалился со своего огнелета. Зато с Китом случилось невероятное превращение. Стоило ему только избавиться от пламенной змеи, как он в тот же миг облегченно вздохнул. Взор его прояснился и утратил былую враждебность. Увидев перед собой Эмму, мальчик с изумлением воскликнул:

— Мама, неужели это ты?!

Переведя взгляд на Люблорда, мальчик едва не заплакал от счастья.

— Папа, ты все-таки нашел меня!

Оглядевшись по сторонам, Кит растерянно пробормотал:

— Как? Как я здесь оказался?

— Мы можем об этом только гадать, – улыбаясь сквозь слезы, Эмма прижала к груди сына.

— Наверное, причина внезапного исчезновения Кита – Звездное озеро, – послышался из кармана Люблорда голос фантома ума. – А еще безграничное детское любопытство вашего сына: он давно мечтал разведать, что находится внутри водопада.

— Эй, Федор, хватит вешать водоросли на уши моего экипажа! – вдруг резко перебила ФУ Алука. – Если б у тебя были глаза, а не только искусственный интеллект, ты пришел бы в ужас от того, что происходит сейчас в замке!

И все, кто был в акуле-подлодке и на огнелете, как по команде посмотрели вниз.

— Огниты обезумели! – ошеломленный увиденным, пробормотал Кит.

После гибели своего повелителя огненные воины и вправду пришли в ярость и с новой силой бросились на штурм замка, стремясь во что бы то ни стало затопить его огнедышащей лавой. Напор вражеского войска сдерживала лишь необыкновенная Башня драконов, продолжавшая упрямо тянуться к небу, словно в нем находилось спасение.

— Где-то там Атаман со своими старзаками, – озабоченно проговорил Люблорд.

— Мяу, а еще Дракон с Дримом, – встревоженно мяукнул Гетман.

— И мой маленький клопик, – вздохнул Федор. – Надеюсь, никто не обидел Хрона.

— Граф, быстро возвращайся! – строго велела Алука. – И про волшебных друзей не забудь.

— Чик-чирик, я мигом! – послушно чирикнул воробей. Подхватив на крылья Камушка, Ветерка, Ручейка и Уголька, гревшихся на солнышке сидя верхом на рыцарском шлеме, Граф стремглав метнулся к акуле. После чего Алука обратилась к девушке, продолжавшей, стоя на огнелете, обнимать своего сына: – Эмма, тебе тоже лучше вернуться.

— А я останусь с Китом! – твердо заявил Сумыслав.

— Хорошо, – согласилась акула.

Вскоре вся команда снова собралась в капитанской рубке и теперь выжидающе смотрела на двух мальчиков.

— Сумыслав, поможем драконам! – бесстрашно вскричал бывший царевич.

— Еще как поможем! – радостно отозвался мальчик. – И моим друзьям старзакам тоже!

— Тогда вперед, в атаку!

Взявшись за руки и крепче упершись ногами в огнелет, мальчики первыми ринулись вниз в сторону замка. За ними устремилась акула-подлодка.

— Любо-дорого поглядеть на этих сорванцов, – довольно промолвила она. – Ведь они так напоминают мне моих отважных акулят!


*8*


Башню велел построить король Драон. Он собрал в замке чрезвычайный совет, на который пришли не только члены королевской семьи, знатные вельможи, благородные рыцари и бесстрашные военачальники, но и драконы-ремесленники и змеи-хлебопашцы. Всех беспокоила судьба родного королевства, ни один дракон не желал бесславно сгинуть в поганом огне незваных пришельцев из подземного царства Жарх.

— Мы будем строить Башню драконов до последнего жителя нашего королевства! – объявил на совете Драон. В одной лапе он держал Книгу драконов и магов, а другой пересчитывал своих подданных. – В этой Башне наша сила и шанс к спасению. Каждый из нас станет частицей Башни, а чтоб она была крепка, незыблема и неподвластна нападкам и козням врага, мы будем читать эту Книгу. Вспомните самые сокровенные слова из нее, те, что легли вам на сердце, и произнесите их громко, со всей силой, которую заложили в вас родители и наша планета-мать. Пусть огниты трепещут от страха, слыша ваши заклинания! Ведь они не просто магические слова – это несокрушимое оружие драконов, способное совладать даже с таким могучим злом, как армия Огнистия.

— Отец, я помню такое слово! – не сдержав нахлынувших чувств, вскричал Дракиз. – Свобода – когда твоим крыльям не тесно в толпе!

Слова старшего королевского сына словно послужили сигналом. Драконы всех чинов и сословий тотчас выбежали из замка во двор и принялись сообща строить Башню. Король с королевой не раздумывая встали в ее основании. Драон и Драона были древних благородный кровей и не могли поступить иначе. Один за другим нескончаемой чередой на плечи короля и королевы стали взбираться их подданные. Еще недавно они безоговорочно поклонялись своему повелителю, а сейчас, поправ его королевский сан, торопились построить спасительную Башню. При этом драконы с каким-то веселым, задорным отчаяньем выкрикивали слова из волшебной Книги, которым их научили их родители, а им передали по наследству их отцы и матери.


— Азбука – ясли для новорожденных слов.

— Башня – время, текущее снизу вверх.

— Великаны – сбывшиеся сны гномов.

— Гномы – пиксели великанов.

— Драконы – пазлы магической Башни.

— Еда – съедобные заклинания.

— Жизнь – кисть с красками.

— Звезды – перчинки в супе Вселенной.

— Игла – застывший луч света.

— Крыло – воплощение небесного облака.

— Люди – лепестки цветов, которых не должно было быть.

— Магия – слюна дракона.

— Надежда – проросшие зерна пшеницы.

— Огни – светлячки глухих.

— Память – когда можешь обнять того, кого нет.

— Рука мага – рыба пустыни.

— Соль – любовь без воды.

— Тело – часть души, пожелавшая ощущать нежность и боль.

— Ум – вулкан смыслов.

— Флаг – рубашка героя.

— Хор – жалоба цикад.

— Цветок – дитя звезд.

— Червь – нить земного клубка.

— Шаг – мечта хромого.

— Щедрость – первое качество солнца.

— Энергия – доказательство магии.

— Юность – будущее без мускулов и шрамов.

— Якорь – заноза времени.


Поначалу Драон и Драона держались за крылья, подобно тому как люди держатся за руки. Король с королевой были женаты полста лет, но по-прежнему с пылкой нежностью любили друг друга. Но вскоре их подданные, сами того не желая, развели их в стороны – разорвали их крылья.

— Любовь – это вода на пересохших губах, – лишь успела шепнуть мужу королева.

— Поцелуй – роса для сердца! – крикнул Драон вслед ускользающей от него жене.

Спустя какое-то время Башня поднялась над стенами замка. Драконы так старались, так усердно стремились к спасению, что Башня у них выросла столь высокой, что стала покачиваться от порывов ветра. Однако огнитов магическое сооружение не остановило: вражеские воины продолжали упорно штурмовать крепость, метать в нее огненные камни и заливать кипящей плазмой. Вскоре на дальней от двора стороне замка вспыхнул пожар. Заметив пламя и дым, король содрогнулся: в той части замка находился его кабинет, библиотека и ее бесценная жемчужина – Книга драконов и магов. Но Драон был бессилен что-либо сделать: важнее его кабинета, библиотеки и даже Книги было спасение его королевства, которое он в это мгновенье стойко удерживал на своих плечах и крыльях.

К тому времени оба отряда спасателей воссоединились. Благополучно проскочив сквозь облако дыма, поднимавшееся над охваченным огнем замком, Алука грузно плюхнулась между Чудобусом и двумя крылатыми змеями.

— Что я вижу, подруга, ты по-прежнему летаешь, как старый допотопный дирижабль, – с иронией заметил Дракон. – А садишься, так вообще курам на смех!

— Эй, приятель, – надулась в ответ акула, – выбирай выражение! А то я мигом вспомню свою бурную молодость, когда я служила одному кровожадному диктатору, и слопаю тебя за милую душу.

— Ну вы даете! Ведете себя как малые дети, а с виду солидные создания, – стал потешаться над акулой и Драконом Дрим. Он уже успел усвоить: эта ворчливая парочка лишь на людях устраивает спектакль, ссорится и бранится. На самом деле Алука с Драконом были без ума друг от друга, и каждый из них готов был пожертвовать жизнью ради друга.

Следом за акулой-подлодкой приземлился огнелет с двумя мальчиками. Это произошло на глазах Атамана.

— Хм, у вас пополнение? – подозрительно уставившись на спутника Сумыслава, спросил он у Люблорда. В этот момент пилот летающей подлодки, выбравшись вместе с экипажем из рубки, подошел к Чудобусу.

— Да, – улыбнувшись, подтвердил Люблорд.

— Это наш сын, – тоже с улыбкой сообщила Эмма. Повернувшись к огнелету, она крикнула: – Кит, Сумыслав, идите к нам!

Но мальчиков не нужно было звать: они и так направлялись к летающему автобусу.

— Кит, познакомься, это Атаман – командир отряда старзаков, – сказала Эмма. – Пан Атаман, это – Кит, наш с Люблордом сын.

— Погодите! – с лица вожака не сходило подозрительное выражение. – Люблорд, еще час назад ты рассказал мне другое. Что этот парень – сын царя огнитов, зовут его Огнислав и что он захватил в плен Сумыслава. Разве не так?

— Совершенно верно, но это, к счастью, оказалось неправдой, – смущенно покачал головой пилот. – Мне было невдомек, что за рыцарскими доспехами скрывается мой родной мальчик. Вдобавок он вел себя не как наш сын – был враждебен и агрессивен, называл себя царевичем и все порывался убить Сумыслава, если мы не выполним его условия.

— Что еще за условия? – насторожился предводитель старзаков.

— Царевич потребовал, чтоб мы сдали огнитам замок в обмен на свободу Сумыслава. А затем захотел и наши жизни в придачу.

— Какой наглец! – рассердился Атаман. – И вы посмели этого маленького негодяя привезти в наш лагерь?!

— Дорогой, ты окончательно сбил с толку пана Атамана, – дернула за руку Люблорда Эмма. – И настроил его против нашего сына. В действительности все было не так.

— Хм, вы меня запутали, – буркнул вожак. Его злость прошла, он догадался, что ситуация, в которой оказались Люблорд, Эмма и их пропавший сын, непростая. – Кто-нибудь мне наконец объяснит, что произошло?

— Можно я попробую? – вдруг раздался рядом голос Кита. В нем не было ни капли страха и растерянности.

— Хорошо, я слушаю, – кивнул Атаман.

— Ладно, вот мой рассказ. Пока мы мчались сюда, Сумыслав успел рассказать о вас всего несколько слов. Что вы командир отважных воинов старзаков и что перед тем, как попасть на Кондру, вы побывали на моей родной планете Сумуйя. Вы, наверное, обратили внимание, какая она необычная: абсолютно все на ней зеленого цвета. И только в одном месте, на Звездном озере, можно увидеть золотые звезды. Точнее, отражения звезд, которых нет и никогда не было на небе. Эта загадка не давала мне покоя с раннего детства. Меня неумолимо влекло к себе Звездное озеро, дни напролет я пропадал на нем, пытаясь разгадать тайну золотых звезд. Однажды я без спросу сбежал из дома, спустился к озеру, разделся и прыгнул в его освежающую зеленую воду. Как вдруг увидел, что ко мне плывет змея, такая же золотая, как звезды, рассыпанные на озерном зеркале. Змея показалась мне прекрасной, ничего красивее ее я раньше не встречал. Я протянул к ней руку, желая прикоснуться к ее золотой спинке. Но змея неожиданно кинулась на меня и, стрелой вылетев из воды, впилась мне в грудь. А потом… потом… – вдруг запнулся Кит. Он тяжело задышал, из глаз его покатились блестящие, отливающие золотом слезы. – Простите, что-то стало с моей памятью – я не могу вспомнить, что было со мной дальше.

— Если вы не против, я могу завершить рассказ Кита, – внезапно донесся голос Федора из фулота, который по-прежнему находился в кармане Люблорда. Не дожидаясь согласия и одобрения, фантом ума бодро продолжил: – То была не змея, а магическое заклинание, которому коварный царь огнитов придал форму золотой гадюки. У Огнистия не было своих детей, и он всю жизнь мечтал о наследнике. Царь долго исследовал космос, пытаясь найти достойного кандидата в своего сына. И наконец нашел – мальчика на планете Сумуйя! Огнистий через портал отправил на Сумуйю волшебную змею, и она сделала свое подлое дело – подкараулила в Звездном озере Кита и заколдовала его. Дальше было просто: сквозь водопад мальчик проник в портал и оказался на Кондре. Огнистий внушил Киту, что он – Огнислав, его родной сын. С той поры у царевича ни разу не возникало сомнения, кто он. Пока Огнислав час назад не встретил своих настоящих родителей и Эмма не стегнула его волшебной веткой – вот тогда он и стал прежним Китом. Ну, в общем как-то так.

— Браво, Федор, потрясающий рассказ! – похвалил Атаман. Пятерым старзакам, двум драконам, акуле, Люблорду с Эммой, Сумыславу и Золе, воробью и четырем маленьким стихиям тоже понравился рассказ фантома ума. Они восторженно засвистели, загалдели, зарычали, зачирикали, захлопали руками, лапами и крыльями. Не разделил всеобщего веселья только Гетман.

— Фантазер, ты меня называл! – недоверчиво фыркнул кот. – Это про тебя песня, Федор.

— Не хочешь, не верь, – снисходительно отозвался ФУ. – Главное, что большинству друзей моя легенда понравилась. И никто ее не сможет ни опровергнуть, ни объяснить другими словами, каким образом Кит очутился на чужой планете, почему он забыл своих родителей и превратился в царевича. Точно так же, как никто не объяснит мне, откуда на Кондре взялись драконы и зачем они строят эту гигантскую Башню.

— Среди нас есть член королевской семьи, – глядя на Дрима, улыбнулся Атаман. – Может, он сможет ответить?

И все как по команде повернули головы к юному дракону, до этого по обыкновению ни проронившему ни слова.

— Мяу, а ну-ка, Дримчик, скажи нам, откуда на планете появились драконы! – сгорая от нетерпения, потребовал Гетман.

— Чик-чирик, ну же, приятель, не молчи! Мы ждем! – бесцеремонно зачирикал Граф.

— Об этом вам следовало бы спросить моего отца, короля Драона, – пожал крылами юный дракон. – Но сейчас ему не до нас.

— Но, может быть, твой отец перед сном рассказывал тебе сказки или читал Книгу драконов и магов? – предположила Эмма.

— Да, вспомнил! – оживился Дрим. – Однажды отец прочел в Книге одну историю. Это была стародавняя легенда о планете Кондра. Она, словно зародыш, плавала внутри бескрайнего океана. Населяли тот океан лишь рыбы и морские чудовища, и не было на планете ни клочка суши, на котором могла бы обсохнуть и согреться живая тварь. Но однажды в океан из космоса упала звезда. Она проделала долгий путь к планете и, когда достигла океана, в тот же миг глубоко состарилась и умерла. Выжило на звезде одно-единственное семя. Оно упало на дно океана и вскоре проросло. Росток стремительно пошел вверх и, пока рос, выпил пол-океана. Спустя время росток окреп, его ствол стал могучим, он выпустил множество ветвей, а те покрылись бесчисленными зелеными листьями – в конце концов росток превратился в дерево. Весной оно расцвело, а осенью ветки дерева согнулись под тяжестью щедрых плодов. Вскоре из дерева появились драконы.

— Это как? Из плодов, что ли? – удивленно спросил Сумыслав.

— Не знаю, – развел крыльями Дрим. – В легенде об этом не было сказано. Лишь в самом конце были слова, что в том дереве находилось большое дупло. Может быть, драконы явились на Кондру из дупла.

— Знаешь, а мне нравится твоя легенда, – поддержала юного змея Эмма. – Мы с тобой не понаслышке знаем, что дупло – вход в космический портал.

— Хорошо бы прочесть эту легенду, – мечтательно сказал Сумыслав. – Наверняка в ней есть кое-что, о чем не вспомнил Дрим.

Сумыслав хотел было сказать что-то еще, возможно, предложить свою версию появления драконов, но тут мальчика перебила Золя:

— Ой, смотрите, замок горит!

— О, только не это! – в отчаянье застонал Дрим. – Там кабинет отца и его волшебная Книга.

— Ах как жаль! – вскрикнула Эмма. – Теперь мы никогда уже не узнаем, что было на самом деле в той легенде.

— Да, – печально кивнул Люблорд. – Книга наверняка сгорела и унесла с собой тайну, скрытую в старинной истории.

Спасатели приуныли. Но вскоре произошло событие, которое мигом отвлекло их от грустных мыслей и заставило действовать энергично, дружно и решительно.


*9*


Несмотря на волшебные заклинания, которые выкрикивали драконы, Башня вместо того чтобы быть крепкой и неприступной, вдруг стала мягкой и уязвимой. Она сильно накренилась, угрожая в любой момент рухнуть и развалиться.

— Отец, что происходит?! – встревоженно зарычал Дракиз, стоявший на плечах короля. – Неужели Книга нас обманула и все, что в ней написано, не стоит ломаного когтя дракона?

— Не говори так, сын мой! – простонал снизу Драон. Ему было немало лет, он помнил эту планету еще с той давней поры, когда солнце кормило Кондру молоком звезд. – Книга драконов и магов – лабиринт смыслов и загадок. Схоже на то, что мы читали Книгу не в том порядке.

— Или пропустили самые важные страницы, – донесся из толщи Башни обреченный голос королевы.

— Мама, папа, брат, не отчаивайтесь! – безумно рыдая, Дрим бегал вокруг основания Башни. Он пытался пролезть, пробиться, протиснуться сквозь, казалось, намертво сцепленные между собой крылья и лапы драконов, чтоб стать частью их великого целого, но его соплеменники с грубой лаской гнали юного дракона прочь. Все в королевстве любили младшего королевского сына и желали ему жизни.

Спасатели с горечью наблюдали за тем, как необыкновенное сооружение драконов, в которое они вложили всю свою любовь и преданность, неумолимо приближается к гибели.

— Башню нужно срочно спасать! – не выдержав печального зрелища, взволнованно закричал Сумыслав. – Она стала похожа на Пизанскую башню.

— Это что еще такое? – с интересом посмотрел на мальчика Люблорд.

— Есть такая башня на Земле. Она является колокольней одного старинного собора в Италии, – принялся с энтузиазмом рассказывать мальчик. – Башня называется так потому, что ее построили в городе Пиза.

— И что, сильно она наклонилась? – озабоченно спросила Эмма.

— Я читал, что она наклонилась на пять градусов сразу после того, как построили третий этаж. Виной тому были плохой фундамент и мягкий грунт, на котором стали возводить башню. Это случилось очень давно, в далеком двенадцатом веке. Но затем фундамент укрепили, и башня немного выпрямилась.

— Хм, как же нам укрепить Башню драконов? – задумчиво произнес Атаман, внимательно слушавший Сумыслава.

— Я знаю как! – вдруг воскликнул мальчик.

— Ты это серьезно? – не поверила Золя.

— Мяу, можешь в этом не сомневаться! – гордо мяукнул Гетман. – Мой хозяин невероятно умен и находчив.

— Чик-чирик, гляди, приятель, не перехвали его, – язвительно зачирикал Граф.

— Да-да-да! – одобрительно загудели, заискрились, зашипели, забулькали Ветерок, Камушек, Уголек и Ручеек. – Если б не смекалка и решительность Сумыслава, мы бы до сих пор находились в плену у противных москитов!

— Р-р-р, а ну-ка тихо! – напустив на себя грозный вид, рыкнул Дракон. – Давайте послушаем, что задумал наш юный друг.

— Мы должны построить рядом с этим удивительным сооружением свою башню! – звонко объявил Сумыслав. – Она станет опорой для Башни драконов.

— Отличная мысль! – поддержал змей. – Я буду первым камнем в нашей превосходной башне!

— Малыш, первой буду я, – усмехнулась Дракону Алука, а затем громко скомандовала: – Быстро забирайтесь мне на спину по одному!

Спасатели тотчас же по очереди залезли на акулу, а затем взобрались друг на друга. Дракон и Дрим разместились на спине Алуки, Атаман с воинами уперлись ногами в шею и крылья двух змеев, выше встали Люблорд и Эмма, на их плечи поднялись Сумыслав с Китом, на мальчиков вскарабкались Золя с Гетманом, на голове кота примостился Граф. А Камушек, Ветерок, Уголек и Ручеек устроились на макушке своего лучшего друга. Сумыслав был не против.

— Ой, наша башня шатается! – вдруг испуганно вскрикнула девочка. – Того гляди разрушится.

— Нужно, чтоб каждый из нас произнес магическое слово из Книги драконов! – крикнул Дрим снизу. – Заклинания помогут укрепить нашу башню.

— Но я не знаю таких слов, – растерялась Золя.

— Уверен, знаешь, – подбодрил ее юный дракон. – Вспомни, что для тебя важнее всего в жизни!

— Дружба, – не раздумывая громко ответила девочка.

— С чем бы ты ее сравнила?

— Дружба это… – посмотрев сначала на Сумыслава, державшего ее на своих плечах, затем переведя взгляд на стоявшего рядом с ним Кита, Золя вдохновенно воскликнула: – Это роса!

— Почему роса? – удивился Кит. – Она ведь высыхает.

— Да, это правда. Но затем роса снова выпадает на траву и листья и сверкает, словно драгоценный камень, в лучах восходящего солнца!

Стоило девочке только произнести эти слова, как она успокоилась, улыбнулась, почувствовала себя бодрей и уверенней. Спина ее выпрямилась, ноги перестали дрожать, а плечи стали вдруг такими сильными, что, казалось, смогли бы выдержать на себе акулу с Драконом в придачу. Увидев, как несколько простых, но сказанных от сердца слов преобразили Золю, остальные спасатели стали вразнобой выкрикивать самые дорогие для них слова:


— Мама – воздушная шапочка одуванчика, которую всю жизнь носишь на сердце.

— Папа – перочинный ножик со множеством лезвий.

— Волшебство – сон, ставший явью.

— Доверие – спина без кольчуги.

— Жизнь – это когда чувствуешь.

— Закат – колыбельная солнца.

— Казак – ребро дракона.

— Любовь — соль жизни.

— Надежда – последний свет с последней звезды, которая может погаснуть.

— Память – эхо Вселенной.

— Рассвет – первый поцелуй солнца.

— Сабля – ус чародея.

— Утро – изнанка ночи.

— Фея – сладкая крупица соли.

— Цикада – поющая роса.


Не прошло и пяти минут, как шаткое сооружение из спасателей превратилось в крепкую башню. Она уверенно подперла собой Башню драконов – и вдруг слилась с ней, стала единым целым!

— Ура! – радостно закричал Сумыслав. – Теперь огнитам нас ни за что не одолеть!

— Скоро мы загоним этих гадких солдат назад, в их подземное царство, – поддержал нового друга Кит.

— Хм, но они по-прежнему сильны, – глядя, как во двор замка продолжают залетать вражеские огненные снаряды, как устрашающе клокочет над крепостными стенами пламенная лава, озабоченно заметил Атаман. – Сдается мне, мы что-то не учли, взявшись строить нашу башню.

— Мы все делаем правильно, – заверил Дрим. – До победы над врагом не хватает одного-двух воинов с их магическими заклинаниями.

— Я знаю, кто нам поможет, – неожиданно донесся голос Федора. – Клопик!

— Клопик? – недоуменно переспросила Эмма. – Но он ведь всего лишь частица времени.

— Напрасно ты недооцениваешь время и его отдельную единицу, – укоризненно буркнул фантом ума. – Единица – зародыш бесконечности. Не будь времени и его верных солдат хронов, пространство было бы похоже на безжизненную пустыню, на которой ничто не рождается и ничто не умирает. Мой приятель хрон – только с виду неприметная, слабая кроха. В действительности Хром исполин, способный затмить свет звезды!.. Вот только он, жаль, остался в Чудобусе.

— Смотрите, смотрите! – вдруг закричал Сумыслав. – Белая ворона! Она прямо над нашей башней.

— Ха-ха-ха, – засмеялся в ответ Дрим. – Никакая это не ворона, а королевский Оракул. Он умеет вещать и читать мысли.

— Замечательно! – оживился Федор. – Сейчас я ему кое-что сообщу.

ФУ смолк, а в следующее мгновенье Оракул, летевший к объятому пламенем замку, неожиданно развернулся, а затем стремительно понесся в сторону летающего автобуса. Раз – и крылатый провидец проник в кабину Чудобуса. Два – вылетел наружу. Три – резко взмыв в небо, Оракул сел на верхушку Башни драконов. Все, драконы и спасатели, застыли в ожидании чего-то невероятного, что могло бы изменить ход сражения и спасти королевство от гибели. Но вот прошла одна минута, вторая, третья – и все осталось прежним: беспомощная Башня, пылающий замок и воинственные крики огнитов, доносившиеся из-за крепостных стен.

— Мяу, и это не сработало! – разочарованно мяукнул Гетман.

— Чик-чирик, скоро из каждого из нас огниты сделают по аппетитному грилю, – грустно чирикнул Граф.

— Эй, хватит разлагать моральный дух! – сердито прикрикнул на кота с воробьем Атаман. Затем обратился к младшему королевскому сыну: – Дрим, что-то не так. Башня до сих пор слаба и уязвима.

— Это потому, что Оракул с хроном не произнесли свои заклинания, – удрученно отозвался Дрим. – Уж не знаю, по какой причине.

— Хрон – немой, он ничего не скажет, – безнадежно вздохнул Люблорд. – Мы обречены.

— Ничего подобного! – весело возразил Федор. – Клопик сумел передать мне магическое слово, чтоб я его назвал.

— Наверное, «победа»? – охваченная внезапным трепетом, спросила Золя.

— Не угадала. Это слово «детство».

— И что оно значит?

— Детство – поляна, на которой растут лисички.

— Мое любимое блюдо – жареные лисички с картошкой, – мечтательным голосом признался Сумыслав. – Мама их часто готовила, когда папа приносил из лесу грибы.

— Невероятно! – удивился Атаман. – Откуда Хрому известно про лисички?

— Ну это же хрон! Он знает все, что было, есть и будет, – снисходительно хмыкнул фантом ума. – Пока вы тут прохлаждаетесь, клопик успел побывать в прошлом каждого из вас и смекнул, что для вас нет ничего дороже детства.

— А что же Оракул? – забеспокоилась Эмма. – Он так и не произнес ни слова.

— Мяу, ворона!.. Прости, провидец, вещун, как там тебя, открой клюв и каркни хоть что-нибудь! – проворчал Гетман.

— Чик-чирик, иначе мне придется выбраться из Башни, подлететь к тебе и клюнуть в твою бестолковую голову! – угрожающе зачирикал Граф.

— И нас возьми с собой, – сердито забухтели маленькие стихии. – Мы мигом приведем в чувство этого тугодума!

— Напрасно вы так, – заступился за королевского советника Дрим. – Оракул может обидеться.

Но он не обиделся.

— Родина – лукошко с земляникой, – внезапно произнес Оракул.

— Вот это да! – изумился Федор. – У клопика лисички, у Оракула земляника. Готовый завтрак. Эх, ну почему я родился фантомом ума, а не мальчишкой, как Сумыслав и Кит! Тогда бы я смог пообедать лисичками, а потом полакомиться земляникой.

Шутка фантома ума вызвала смех не только у спасателей, но и у драконов. Вся Башня содрогнулась от веселого дружного хохота, затем неожиданно выпрямилась – а в следующий миг принялась расти с немыслимой скоростью!

— Ой, у меня сейчас голова закружится, – радостно засмеялась Золя.

— Держись за меня крепче! – подбодрил девочку Сумыслав. – Скоро все закончится, и я тебя обниму.

— А я обниму вас двоих! – пообещал Кит.

— Ну наконец-то, – облегченно выдохнул Атаман. – Башню теперь не остановить.

— Мяу, трепещите, огниты! – задорно взвизгнул Гетман.

— Чик-чирик, чего ты так орешь?! – подпрыгнул от неожиданности Граф. – У меня чуть сердце не остановилось.

— Клопик, Оракул, вы молодцы! – тоже крикнул Федор.

Отовсюду послышались восторженные, благодарные возгласы. Драконы и спасатели решили, что войне пришел конец, как вдруг из верха Башни ударил фонтан. Он был столь щедр и могуч, что вскоре затопил замок и землю за крепостными стенами, родил море, и в том море сгинули огниты. Кроме нескольких, самых никудышных огненных солдатиков, не успевших причинить зла драконам и их гостям. Акула пожалела эту горстку огнитов и обратила их в своих деток, добродушных акулят.


*10*


Спустя время таинственное море исчезло так же внезапно, как и появилось, а волшебная Башня распалась на множество живых «кирпичиков»: драконов, зверей, людей и стихии – всех тех, кто проявил отвагу и сплоченность и благодаря этому спас королевство.

— Ну, теперь можно возвращаться домой на Землю! – радостно объявил Атаман. Он приказал своим воинам готовить Чудобус к отлету и стал прощаться с королем, королевой и их сыновьями, Дракизом и Дримом. Следом за старзаками подошли проститься с королевской семьей и остальные спасатели.

— Так просто я вас не отпущу, – крепко пожав руку Атаману и Люблорду, неожиданно заявил Драон. – Приглашаю вас на пир в честь победы над огнитами!

— Где ж мы будем праздновать победу? – изумился вожак старзаков. – Ведь замок сгорел.

— Кто вам это сказал? – озорно, точно проказливый мальчишка, прищурил один глаз король.

— Отец, я своими глазами видел огонь, который вырывался из окон твоего кабинета, – вмешался в разговор Дрим.

— Увы, мы все видели пожар, – печально сообщил Люблорд.

— Когда это было? – заговорщически улыбаясь, спросил Драон. Он взмахнул крылом, и в тот же миг, возникнув ниоткуда, на его правое плечо села большая белая птица. – Вы все были очевидцами пожара до того момента, как ваш находчивый Хрон и мой мудрый Оракул не встретились и не помогли завершить строительство Башни. Она – оружие не только против вражеских воинов, но и против всех прочих бед и несчастий. А главное, Башня – это укротительница времени, способная обуздать безжалостное прошлое, неугодное настоящее и опасное будущее. Впрочем, если вы мне не верите, убедитесь сами, что мой замок цел и невредим.

С этими словами Драон повел членов своей семьи и гостей к замку. Недоверчиво пожав крылами и плечами, они нехотя последовали за правителем королевства драконов. Каково же было удивление королевы, ее сыновей и спасателей, когда они не увидели на крыше и стенах замка ни малейшего следа пожара.

— Отец, ты настоящий маг! – восхищенно воскликнул Дракиз.

— Это невероятно! – тоже пришел в восторг Дрим. – Папа, мне еще учиться и учиться у тебя.

— Ну что вы, дети мои, благодарите наших гостей, – покачал головой король. – Если б не их самоотверженная помощь, наша Башня развалилась бы раньше, чем мы ее построили. И сгорел бы дотла не только замок, но и все королевство драконов.

После чего, переведя на спасателей взор, исполненный безграничной благодарности и признательности, Драон шутливо нахмурил брови.

— А вы чего встали? Ждете от меня повторного приглашения?

Переглянувшись, спасатели одним за другим поднялись на крыльцо, сделали шаг внутрь – и очутились в великолепных, роскошных залах дворца.

— Мяу, – принюхавшись, подозрительно мяукнул Гетман. – Это мне одному кажется, что пахнет свежей краской? И паркет на полу новый.

— Чик-чирик, не начинай, приятель, – строго одернул его Граф. – Давай лучше насладимся магией.

— Мяу, вот ты и наслаждайся! – фыркнул кот. Окинув ошеломленным взглядом зал, в котором проходил праздничный обед, Гетман довольно промяукал: – Сколько здесь всего вкусненького! С чего бы начать?

И Гетман, как правильный кот, начал с десерта. А десертом он назвал блюдо в форме рыбки. Правда, прежде чем съесть угощение, его нужно было собрать из двенадцати частей, спрятанных в разных местах стола. Чтобы быстрей найти рыбьи кусочки, коту пришлось призвать на помощь Графа. Немного погодя друзьям удалось отыскать все съедобные пазлы. Кот с воробьем мигом сложили из них аппетитную заливную рыбку и собрались было слопать ее, как вдруг увидели подле себя деток Алуки. Их было ровно столько же, сколько частей, из которых состояло рыбное заливное. Акулята смотрели такими преданными, голодными глазенками, что Гетман с Графом не раздумывая отдали малышам свой чудо-десерт, а затем с умилением наблюдали, как акулята уминают угощение за обе хищные щечки.

Золя тоже пришла в восторг от застолья. Особенно ее поразили суп, меняющий цвет в зависимости от настроения гостя, удивили невидимые вторые блюда, необычные на вкус и запомнившиеся, как яркий цветной сон, и потрясли летающие пирожные и поющие экзотические фрукты, после которых остался привкус родных с детства мелодий.

Зато Сумыславу пир быстро наскучил. Съев звездного краба и запив его нектаром из сока камней-цветов, он покинул застолье и, не сказав никому ни слова, стал бродить по дворцу. Мальчика словно что-то тяготило, не давало покоя и возможности остановиться и заставляло переходить из одного зала в другой в поисках чего-то неведомого и неизбежного, что Сумыславу непременно суждено было отыскать.

— Ты, наверное, ищешь Книгу драконов? – внезапно раздался за его спиной голос Эммы. Мальчик вмиг обернулся. – Да. Как вы догадались?

— Следуй за мной.

Эмма поманила к себе Сумыслава и отворила перед ним дверь.

— Давай, пока нет короля! – взволнованно шепнула девушка. – Книга на высоком столике. Можешь прикоснуться к ней, но не вздумай открывать. Ну же, иди!

Она легонько подтолкнула мальчика в спину.

— Ты был другом моему сыну. Спасибо. Я никогда этого не забуду.

Голос Эммы вдруг зазвенел, задрожал, смоченный невольными слезами, а затем резко смолк, словно его сдуло ветром.

Робея, Сумыслав вошел в кабинет короля. Возле трона на столике на высокой ножке лежала в золотом переплете прекрасная Книга. Все так же трепеща и робея, мальчик приблизился к столику и, не в силах устоять перед соблазном, распахнул Книгу – открыл ее наугад. Однако ничего не случилось. Внутри ровными рядками располагались напечатаны слова и буквы на чужом языке. Разочарованно пожав плечами, Сумыслав закрыл книгу и, развернувшись, направился к двери. Каково же было его изумление, когда он обнаружил, что дверь исчезла. На ее месте возник огромный, до потолка, прозрачный куб, наполненный жидкостью, похожей на воду. Аквариум, подумал мальчик, только странный какой-то. Вместо рыб в нем плавали воздушные шары. Точнее, привязанные к тончайшим нитям, они, подобно поплавкам, зависли на одном месте и едва заметно покачивались из стороны в сторону, тревожимые неуловимым движением. Где-то я уже видел эти шары, отчего-то взволновался Сумыслав. Это волнение, а также острое любопытство побудило его протянуть руку и коснуться прозрачной стенки таинственного аквариума. Тотчас же неведомая сила увлекла мальчика внутрь, он беспрепятственно, как сквозь желе, прошел через кристальную стенку куба и оказался среди шаров.

— Ух ты! – опешил Сумыслав и огляделся. Вода ласкала его лоб и губы. Дышать было легко и приятно, и мальчику показалось, что он жил здесь всегда.

— Ты должен родиться, – вдруг услышал он голос Эммы.

— Да! – почему-то сразу согласившись, закричал Сумыслав. Он схватился за нить, удерживавшую самый большой шар, и он в то же мгновение взмыл.

Шар увлек мальчика в невообразимую высь. И пока Сумыслав летел или плыл, он встретил всех своих друзей. Атамана с пятью отважными воинами. Дрима и всех членов королевской семьи. Люблорда, Эмму и их сына, Кита, с которым Сумыслав успел подружиться на несколько коротких, но таких ярких мгновений. Алуку с двенадцатью акулятами, потешными, милыми, озорными, точь-в-точь как их добродушная мамочка. Все улыбались Сумыславу, приветливо махали ему руками, крылами и плавниками и просили не забывать их. На пути в неизвестную даль мальчику встретились Ветерок, Камушек, Уголек, Ручеек и Дракон. Неужели я больше никогда их не увижу, встревожился мальчик и тут же отогнал от себя эту беспокойную мысль. И тут он увидел Золю.

— Сумыслав, я буду помнить тебя всегда, – сказала она и налету поцеловала его. А потом растаяла, как все до нее, унося на плече воробья Графа.

И только Гетман отчего-то не был рад встрече с хозяином. Кот демонстративно дулся на мальчика и летел, повернувшись к нему спиной.

— Пора! – вдруг мяукнул Гетман. – Скорей хватайся за мой хвост!

Мальчик отпустил шар и схватился за хвост кота – и в тот же миг очутился в своем доме! В его комнате ничего не изменилось: все вещи лежали на своих местах, и часы отсчитывали привычное время. Гетман, свернувшись клубком, преспокойно спал на его, Сумыслава, кровати. На карниз сел и, тут же вспорхнув, улетел воробей, как две капли воды похожий на Графа. А из кухни донесся обычный, будничный голос папы:

— Сумыслав, ну где же ты? Обед остывает!

— Сынок, мы тебя ждем, – ласково вторила папе мама. Сумыслав буквально ворвался на кухню. Его переполняли чувства, он хотел столько всего рассказать родителям: о звездной гонке, двух атаманах и планете драконов – но вместо этого сообщил: – Мне приснился сон, будто я заново родился!

— Да? – удивилась мама и странным взглядом посмотрела на папу. – Ты что, все ему рассказал?

— Нет, – покрутил головой папа. – Его ж не было дома.

— Что это вы вдруг решили говорить со мной тайнами? – недоуменно уставился на родителей Сумыслав.

— Видишь ли, сынок, – медленно подбирая слова, заговорил папа, – скоро у тебя будет сестричка.

Мальчик вдруг почувствовал невероятную легкость, которая возникает, когда чувствуешь себя на седьмом небе от счастья. Сумыслав взлетел к потолку, словно фантастический шар, провисел там миг-другой, а когда опустился на свой стул, то не смог удержаться от счастливой улыбки. У него будет маленькая сестричка! А это значит, что его ждут новые, еще более невероятные приключения и он отправится в них вдвоем с…

— А давайте назовем мою сестричку Сумьяна!


3 июня – 3 июля 2023 г.